Varför Bör Du Boka En Resa Till Palermo Nu, Innan Resten Av Världen Gör Det

Tidig kväll: Den perfekta tiden för en promenad genom Palermo gamla stan. Palatset från artonhundratalet kantade gatorna, deras fönster inramade av ruffs och frills av barock stenverk. Några var i ett tillstånd av fullständig försvinnande, andra levde med ljudet av arbetare som återupptog sina statliga fasader. Från de stoftäckta trottoarerna uppfostrades kyrkorna i ett flertal snidade dekorationer. Min partner Matthew och jag gick in i Oratorio del Rosario di Santa Cita och möttes av en upplopp av Rococo stuccowork skapad av Giacomo Serpotta - en palermitani konstnär som förvandlade denna inredning till en teater av religiös berättelse, vilket gav upphov till statyer av dygder och scener från Passion i gips så skarp och vit som royal glasyr.

Hela Palermo verkade faktiskt för oss en teater, fönstret i varje butik eller hantverksstudio som erbjuder en ögonblicksbild av drama: en skräddare i sin verkstad strumming på en mandolin; en konditoraffär staplade högt med marcipanfrukt; en butik kantad med modeller av Padre Pio, en favorit kultfigur i södra Italien som kan identifieras av hans vantar och bruna cassock.

Det var i början av september, en populär vecka att gifta sig i Palermo, och gästerna i hela deras fina hängde utanför de spektakulära barockkyrkorna och döpte kaffe på närliggande barer före sina olika ceremonier. (Ingen hänger sig ganska stiligt, det visar sig som en siciliansk bröllops gäst.)

När ljuset började blekna, verkade det som en bra idé att sluta för en pre-dinner negroni. Vi huggade genom en båge på en smal och mörkare gata för att hitta Caffè Internazionale: en smal, vinstensskyggad innergård fylld med spridda bord, där vi möttes med en vänlig hälsning från ägarna, den italienska konstnären Stefania Galegati och hennes afroamerikanska man , Darrell Shines. Förutom att servera en utmärkt cocktail, är paret värd för konserter och konstverkstäder i mazelike serien av rum utifrån. Platsen var tyst natten vi besökte, så vi pratade med Galegati och Shines som deras barn scampered om gården i kvällens gyllene ljus.

Från vänster: Palermo Via Orologio, en del av den nyligen fotgängade centro storico; restaurangbord liner gatorna i Trapani. Simon Watson

Senare, känner sig hungrig (det är svårt att inte känna sig hungrig i Palermo), vi stannade vid en hål i muren som heter Ke Palle, på Via Maqueda, där vi beställde arancini storleken på tennisbollar, skarpa och varma på utsidan , deras interiörer sammanfaller i en läcker morass av aubergine, ris och ost. Vi åt dem - tillsammans med några Panelle, jordnära gyllene kvadrater av stekt kikärterbete - sitter på en bänk och tittar på en grupp pojkar spelar ett intensivt seriöst fotboll i en fyrkant, deras målställningar är en fontän och en uppsättning kyrkans grindar.

Det har inte alltid varit så här i Palermo. Det faktum att vi kunde promenera genom stadens centrum är ett tecken på en havsbyte, en väckelse som drivs av stadiga men svårt segrade segrar mot organiserad brottslighet och ett uppfriskat stadslandskap. Vad för ett decennium eller så skulle ha varit en hårhöjningsvandring på en rad smala, potholed vandringsleder i brummande trafik och ångor är idag en trevlig gågata med många huvudgaser nu hem för att återställa gamla byggnader och spännande nya restauranger.

Inhospitable gator var bara ett symptom på försummelse i den sicilianska huvudstaden, vars centrum var kvar avskedad av decennier av fattigdom, kommunala handlingar och organiserad brottslighet - La Cosa Nostras arbete eller den sicilianska mafiaen. Mary Taylor Simeti, en amerikan som kom till Sicilien i 1960s och stannade, skrev På Persefones ö: En siciliansk tidskriftpå höjden av Palermo problem i 1980s. I det föreställde författaren ett centrum som plågades genom att kollapsa gamla byggnader, där Teatro Massimo, det magnifika operahuset, låg stängt och tyst och där framför allt samhället var förbannat med vanliga mafia-död. De mest ökända ögonblicken i denna våldsamma period var mordet på domare Paolo Borsellino och Giovanni Falcone, båda dödade i 1992 medan de undersökte La Cosa Nostra. Många andra domare mördades också - att lägga till en lista över "oskyldiga" eller "non-mafioso", eller icke-mafioso, sicilianer som dödades sedan det första mordet kom tillbaka i 527, med de allra flesta dödsfall som ägde rum från de sena 1871-erna till mitten av 1970.

Kampen mot mafia har varit lång och svår - och den är inte över. Den nuvarande borgmästaren i Palermo, Leoluca Orlando, som också presiderade staden i slutet av 1980s och igen i 90s, har varit en av La Cosa Nostras mest motståndare. Under sin nuvarande stint i kontor som började i 2012 har han fokuserat på att omvandla bilden av staden från en heta organiserad brottslighet till ett utåtriktat samhälle som välkomnar både invandrare och turister och hedrar den här öns historiska position som en korsning mellan kulturer och kontinenter.

Pedestrianizing de viktigaste artärerna har varit en del av Orlandos uppdrag de senaste åren; Han är också glad över att Palermo: s sista Gay Pride-marsch hade lockat en massa 200,000. Jag mötte honom på rådhuset i Piazza Pretorio, hans svit av kontor, fantastiskt palatsliknande med sina Murano-glaskronor, antikviteter och djupa stoppade soffor. Han berättade för mig att för mycket av 20th century, "Palermo var huvudstad i mafiaen. Det var känt över hela världen som huvudstad i mafiaen. Orden maffia och Palermo var nästan utbytbara. Det fanns människor i denna stol som var vänner till mafia-chefer. Faktum är att det var en borgmästare som inte bara var en vän av mafia chefer - han var en mafia chef. "

Från vänster: Gäster på Teatro Massimo, det återställda hemmet i Palermo stadens opera; gatorna i Trapani. Simon Watson

Nu har dock kvartalet efter drabbningarna av Borsellino och Falcone - Palermo fått namnet Italiens kulturhuvudstad för 2018, en omvändelse av sin mörka historia och en prestation som Orlando är oerhört stolt över. Stadens bud på titeln betonade dess kopplingar till de afrikanska och arabiska världarna - relationer som har varit centrala för Palermo-identiteten sedan åtminstone 12-talet när dess härliga arab-normanska kyrkor byggdes. (Mest anmärkningsvärda bland dessa är katedralen strax utanför Palermo i staden Monreale, vars inre är en gyllene dimma av bibliska berättelser uteslutna i utsökt detaljerade bysantinska mosaiker.)

Faktum är att år 2018 kan bevisa något av en vattensamling för staden: från juni till november kommer det också att vara värd för Manifesta 12, en av Europas viktigaste tvååriga konstfestivaler, där varje utgåva äger rum i en annan stad. Utställningar och installationer är planerade på några av Palermo: s mest slående platser, däribland en krigskadad kyrka i kyrkan från det 17-talet, ett avbrutet teater och stadens härliga botaniska trädgårdar, där Matthew och jag promenerade en eftermiddag bland skogar av bergamot, apelsin, citron, och citron; genom 19th century växthus fyllda med jätte kaktus; och tidigare gigantiska ficus träd med bakre luftrotsar.

Det finns några viktiga öppningar i staden i år: Palazzo Butera, till exempel en overdådig byggnad från 18-talet i Kalsa-distriktet, köpt i 2015 av den rika norra italienska Massimo Valsecchi och hans fru Francesca. Det kommer att öppnas som ett museum för sin konstsamling, som innehåller verk med namn som sträcker sig från Annibale Carracci till Gerhard Richter. Francesco Pantaleone, ägare till en av de få moderna konstgallerierna i staden, jobbar med Valsecchis för att skapa en spektakulär installation som sammanfaller med Manifesta 12: Norska konstnären Per Barclay kommer att översvämma slottets stall med ett tunt lager av olja , vilket skapar en spegelaktig yta som kommer att återspegla dess processioner av kolumner och fanvalv i sin mörka glans. (Pantaleone och Barclay har tidigare genomfört ett liknande projekt, översvämning av ett Palermitan-oratory med ett lager av mjölk, så att dess utarbetade serpotta-stuccowork verkade väcka från en still, blek sjö.)

Från vänster: Busiate toppad med stekt potatis på Saragó; en utställning av israelisk konstnär Shay Frisch på ZAC-galleriet, i Palermo Zisa kulturkvarter; Palermo centrala postkontor. Simon Watson

I sommar ses också den fullständiga återupptagningen av stadens fantastiska arkeologiska museum, känt som Museo Archeologico Regionale Antonio Salinas. Inrymt i ännu en härlig palazzo, med gallerier som öppnar ut på svala gårdar, var det endast delvis tillgängligt när vi besökte. Museet visar bland annat skulpturer från det stora grekiska templet i Selinunte på Siciliens sydkust. De innehåller otroligt levande femte århundrade-BC-reliefs, fragment av deras ursprungliga färg som fortfarande klamrar sig till dem, som visar grafiska scener från klassisk myt, som Actaeon sönderdelas av sina egna jakthundar.

För att försöka få bättre förståelse för La Cosa Nostras inverkan på invånarna i Palermo, tog Matthew och jag en "antimafia" -tur i staden med en grupp som heter Palermo NoMafia. Det leddes av en aktivist som heter Edoardo Zaffuto, som i 2004 var en av en grupp exaspererade vänner i deras 20s som började en gräsrotsrörelse mot Pizzo, Betalningen "skydd" utpressades från lokala affärer av mafia. Därefter sa han, mafiaen "var som en parasit. De bad om pengar och hämtar den från hela staden. "Det skulle alltid vara relativt litet, överkomligt belopp - tanken var att alla skulle sluta betala, vilket gav en slags legitimitet i praktiken.

I början arrangerade han och hans vänner gerillasatser - klistrade affischer runt staden som proklamerade: "Ett helt folk som betalar spets är ett folk utan värdighet. "Med tiden förvandlade de sig till en konsumentrörelse. Nu har deras organisation, Addiopizzo ("goodbye extortion") runt 1,000 registrerade restauranger, affärer och andra företag som resolut vägrar att böja sig till brottslingar. (En orange klistermärke i fönstret med slogan "Pago chi non paga,"Eller" Jag betalar de som inte betalar "identifierar dessa anläggningar.)

Från vänster: Francesco Colicchia, ägare av Colicchia, en godis i Trapani; en konstinstallation i Palermo Zisa kulturkvarter; Carlo Bosco och Maria Giaramidaro, innehavare av restaurangen Saragó, i Trapani. Simon Watson

Zaffutos turné började utanför den eleganta Teatro Massimo - nu hem till ett blomstrande operaföretag. Programmet har inkluderat en staging av den italienska klassiker Rigoletto av den italiensk-amerikanska skådespelaren och regissören John Turturro, samt en mer äventyrlig repertoar som Bartókos Bluebeards slott och Schoenberg utförs sällan Fattens hand. Titta på byggnadens stora neoklassiska yttre, det var svårt att föreställa sig att från 1974 till 1997 stod teatret tomt, förmodligen under renovering, men verkligen offer för stadens mafia-inducerad skleros.

Men mafiaen, Zaffuto varnade, är långt ifrån utplånad. Vi följde honom genom smala gränder mellan de tumbledown byggnaderna som rammar Mercato del Capo, Matthew och jag stirrar hårt ricotta salata, små ringa chiles kallas denti di diaboli, och saltade Pantelleria kapers att ta hem. När vi gick in på marknaden, pekade Zaffuto på en stallägare - det var en glut med grön basilika, Romanesca blomkål och komiskt lång, blekgrön cucuzze, eller italiensk zucchini - som hade anbringat ett rå kartongskylt på sitt bord som meddelade sitt brors mord, föregående vecka, ett offer för en pågående interkulturell kamp mellan brottsliga fraktioner.

Turen slutade, som alla sicilianska promenader borde, med löftet om god mat - den här gången på Antica Focacceria San Francesco, där det var lätt att glömma Siciliens oroliga historia bland tallrikar av skarpt söt caponata gjord med aubergine, tomat och gott om av selleri. För köttälskare fanns det pani ca'meusa, eller rullar fyllda med stekt kalvkött och strösad med ricotta.

Från vänster: Båtar i hamnen i Trapani; shopping för lokala råvaror i Palermo Mercato del Capo. Simon Watson

Den kulturella återfödelse som Palermo har haft de senaste åren har börjat sprida sig till Siciliens fjärda väst, traditionellt den vildaste, fattigaste, mest mafia dominerade delen av ön - och som ett resultat mindre turistmål. Men idag, bland de obestridliga svårigheter som kännetecknar livet i Italiens extrema söder i den europeiska skuldkrisens långa tid, finns det också tecken på väckelse här. Vi började en rundtur i regionen genom att köra till Belice Valley, där i 1968 förstördes byn Gibellina av en jordbävning. Det byggdes därefter som Gibellina Nuova på en ny plats, med hjälp av en rad framstående artister och arkitekter. En konstnär, den umbriska Alberto Burri, väckte sin uppmärksamhet på ruinerna av gamla stan och tänkte omvandla den till Cretto di Burri, en stor del av landskonst. I 1980: s finansiering för projektet löpte ut och arbetet låg oavslutat till 2015, när han, för att fira Burris hundratalsår, slutligen blev färdig med sin vision för platsen.

Cretto di Burri, ett nyligen avslutat arbete med landskonst i Gibellina, väster om Palermo, byggdes för att fira en by som förstördes av en jordbävning i 1968. Simon Watson

Burris idé var att omsluta ruinerna av Gibellinas byggnader i block av hård grå betong och lämnade vägar och gränder så att hela platsen i själva verket är en labyrint. När vi såg det långt ifrån vi närmade oss på vägar som snredde genom fält och vingårdar, såg det ut som en rhomboid näsduk drapad över backen. Går inuti, vi förlorade oss snabbt bland sina slingrande stigar. Allt var tyst men för thwunk-thwunk av en närliggande vindkraftverk. Tendrils av kapersplantor tvingade sig igenom betongen, en påminnelse om att en dags natur kommer att återkräva denna moderna ruin, ett konstigt högtidligt monument till en förlorad stad.

För att utforska Siciliens fjärda väst, stannade vi i Baglio Sorìa, ett 11-rumshotell - eller kanske mer exakt en restaurang med rum som ägs av en lokal vinodlare. Byggnaden är ombyggd från ett 17-talet baglio: den typiska muromgärdade bondgården, där markägarna en gång bodde med sina tjänare, rummen ligger runt en central innergård. Baglio Sorìa är omgivet av lundar av mulberry- och pistachenträd och är en trevlig tillflyktsort med enkelt inredda rum, en fridfull pool och en innergårdsbar.

Vi dined på terrassen, festa på lokala rätter raffinerade till perfektion. Carpaccio med räkor med kandiserad melon och aubergine kaviar, följt av linguine med havsborrar skördade på morgonen, var särskilt minnesvärd - speciellt med ett ackompanjemang av ett mineralt nästan saltvitt vin från hotellets vingårdar på den närliggande ön Favignana.

Från vänster: Porta Felice, en av Palermo: s ursprungliga stadsportar; svart fagottini med musslor, bläckfisk och en tomatsaftronsås på Osteria dei Vespri i Palermo. Simon Watson

Från Baglio tog vi många trevliga utflykter: till staden Mazara del Vallo, till exempel hem till en av Italiens största fiskeflottor, som har dussintals fiskrestauranger som sitter på sjön. Stadens kyrkor är byggda i en varm gyllene tufa, dess lilla parker är prickade med palmer och Kasbah-distriktet är en krigsbana av gränder som speglar stadens fotavtryck som här upprättats av araberna under nionde århundradet. Mazara del Vallo är bara en av flera pittoreska kuststäder i den här delen av ön. Det finns också Marsala, hem för det berömda vinet. Och det finns Trapani, en härlig, sömnig stad byggd på en spett av land som smalnar till en punkt, som ett komma, när det sträcker sig ut i havet.

Vi vandrade mot detta vattenbundna spets längs gamla stanhuvudgatan, den eleganta pilen Corso Vittorio Emanuele, som passerar barock och art nouveaufasader på båda sidor och glimtar skivor av blinkande blått hav genom sidogatorna. När vi slog ner en av dessa kunde vi inte motstå bakverkens bakverk och kakor staplade i ett traditionellt fönster pasticceria. Vi försökte a paradiset - en rumsvattent svamp täckt med ett lager av latticed golden marzipan, som levde upp till sitt namn.

På en liten ö i närheten ligger staden Mozia, efterföljande hem till fenicier, karthaginiare och greker. Dess senaste heltidsinvånare var Whitakers, en anglosiciliansk familj som producerade Marsala-vinet, britterna tyckte så mycket om 19th century. Den lilla ön är en 10-minuts båtresa från fastlandet och när du ser tillbaka till stranden kan du se gamla saltpannor som spreds bakom dig och vita pyramider som från ett avstånd liknar gigantiska gazebos men är faktiskt kullar av havssalt. Hela ön, som delvis är täckt av vinrankor och skrubb, är en arkeologisk park, och Whitakers villa, charmig och lite gammaldags, är dess museum. Standout-objektet är Motya Charioteer, ett underbart fragment av Greklands skulptur från det femte århundradet som funnits av arbetare under en utgrävning i 1979. Det är ett utomordentligt sinnligt föremål, med stenigt tyg som klibbar sig i figurs höfter och lår.

Marken och havet i Sicilien verkar oändligt för att producera sådana skatter: en annan, ännu mer imponerande gammal grekisk skulptur är bronsen Dans Satyr, bokstavligen fiskat från Siciliens sund i 1998. Efter år av studier och bevarande - förutom att resa till utställningar i Rom, Paris och Tokyo - har det äntligen sitt eget utmärkta, helt nya museum, Museo de Satiro, i en ombyggd kyrka från 16-talet i Mazara del Vallo. Även om den saknar sina armar och en av benen är det fortfarande ett övertygande föremål, figuren tycks dölja i en vanvid av extatisk dans, huvudet kastas tillbaka och håret strömmar bakom, hans kropp vrider, ögonen stirrar. Skulpturen visas vackert, medan en film förklarar den fascinerande processen av dess upptäckt och det noggranna arbetet med att bevara det. (En tidigare mafiachef, som nu samarbetar med myndigheterna, erkände nyligen att han beställdes av sina överordnade att stjäla den och sälja den genom Schweiz, enligt den sicilianska pressen. Lyckligtvis var ordern aldrig genomförd.) Där i det svala av galleriet slog det mig att skulpturen är en lämplig metafor för Sicilien själv: forntida, misshandlad, utsatt för omkastningar, nära missar och historiska katastrofer - och också stavar i kraft och skönhet.

Från vänster: Personal vid Osteria dei Vespri i Palermo; Färsk fisk på hamnen i Trapani; touring Palermo i en trehjulig Piaggio Ape. Simon Watson

Uppleva västra Sicilien

Dela en veckelång resa mellan Palermo och väst om ön, och du får gott om tid att ta med följande höjdpunkter.

Hur du kommer dit

Flyga in till Palermo Airport (PMO) genom att ansluta via Rom eller en annan stor europeisk knutpunkt. Central Palermo är walkable, men körning är det bästa sättet att nå den västra delen av ön. Du hittar gott om biluthyrning nära flygplatsen.

Palermo

Stanna

Grand Hotel Villa Igiea: Detta hotell i 19-talet är en ikon för italiensk jugendstil med utsikt över Palermo-bukten.dubblerar från $ 291.

Äta & Dricka

Antica Focacceria San Francesco: Denna historiska plats har bakat traditionella flatbreads sedan 1834 - vilket gör den äldre än Italien själv.

Caffè Internazionale: En gårdsplan bar, café och samhälle utrymme med täta galleri visar och konstevenemang.

Ke Palle: En favorit siciliansk arancini-kedja som erbjuder mer än ett dussin versioner av stekt risbollsmat.

Osteria dei Vespri: Denna restaurang i gamla skolan är en Palermo-institution - liksom vinlistan, vilken har runt 350-flaskor.prixfix från $ 35.

Konst och kultur

Palazzo Butera Museum: Denna överdådiga bostad, som rymmer en stor modern konstsamling, kommer att vara en plats för Manifesta 12-konstbiennalen när det gäller Palermo i juni. 8 Via Butera; 39-91-611-0162.

Palermo NoMafia: Vinster från dessa "antimafia" -turneringar går till en organisation som arbetar för att sluta skyddsbetalningarna.

Salinas arkeologiska museum: En expansiv samling av antika artefakter - inklusive skatter som sparades från feniciska skeppsvrak - slated att återuppta i juni.

Teatro Massimo: Lång sovande under höjden av Palermo-mafiaproblemen, är stadens stora operahus nu värd för en mängd innovativa produktioner i sitt berömda barock (och akustiskt perfekt) utrymme.

ZAC-Zisa Arte Contemporanee: Konstvärldsikoner som Ai Weiwei har utställt på detta utrymme i det färgstarka Zisa kulturkvarteret.

Trapani och väst

Stanna

Baglio Sorìa: Gör detta boutiquebohushotell utanför Trapani till din bas för att utforska västra Sicilien. dubblerar från $ 168.

Äta & Dricka

Sarago: Denna restaurang på toppen av Trapanias hamn halvön serverar skaldjur-fokuserade rätter som rostad havsbras och röd paprika.

Konst och kultur

Cretto di Burri: Detta slående landprojekt i Gibellina, en timme söder om Palermo, är väl värt omvägen.

Museo de Satiro: Siciliens mest kända grekiska brons har ett nytt hem: ett litet museum inuti Sant'Egidio kyrka, i byn Mazara del Vallo söder om Marsala. Piazza Plebiscito; 39-923-933-917.

Whitaker Museum: Ta en färja från Marsala till detta museum på ön Mozia för att visa skatter från den feniciska kolonin som bodde här i femte århundradet f.Kr. Isola di San Pantaleo; 39-923-712-598.