Varför Borde Du Verkligen Se De Otroliga Bergen Och Stränderna I Denna Underbesökta Del Av Indien

När vi anlände till huvudstaden i indiska staten West Bengal var min familj och jag exalterad att prova några lokala delikatesser. Så vi gick genast på jakt efter kinesisk mat. Västbengalen är en gränsland, som angränsar till tre länder på den nordöstra kanten av Indien - Bhutan, Nepal och Bangladesh - och nära nog till Kina som Kolkata har sin egen Chinatown. I det här området har kinesisk matlagning sänkt sig till något nytt: Indisk-Kinesisk mat, en älskad, gloopy-hybrid som kallas lokalt som "Chindian". På en restaurang som heter Golden Joy fyllde vi vårt bord med rätter som du aldrig skulle hitta i Kina - chili paneer, blomkål manchurian, kycklinglösslingar.

Indiens mångfald är ofta mest levande längs dess gränser, där landets grannar påverkar och komplicerar sina kulturer på alla möjliga oförutsägbara (och ibland flyktiga) sätt. I år bestämde min fru, Shahnaz och jag att vi skulle ta vår sexåriga dotter, Sophy, till en del av Indien som vi aldrig sett - öst. Vi utformade en resa som skulle börja och sluta i Kolkata (tidigare Calcutta), den långa huvudstaden i British India, som ligger 36 miles väster om Bangladesh. Därifrån skulle vi resa till Darjeeling: den teväxande regionen i himalaya foten, bara 10 miles öster om Nepal. Slutligen fördubblas vi tillbaka genom Kolkata, vi skulle gå till Andamanöarna: en vild, avlägsen skärgård om tusen mil söderut. Det var en väg som skulle erbjuda oss den största möjliga variationen av landskap - megacity, berg och tropisk ö.

Den stora fördelen med att resa med min fru och dotter är att jag får se allt genom tre uppsättningar ögon. Shahnaz föddes och uppvuxen i södra indiska staten Kerala, där kaffebesluten var och det var användbart att ta med en te skeptiker när vi planerade en resa som skulle ta oss djupt in i teland. Vår dotter är fascinerad framför allt av fåglar, som jag aldrig hade haft mycket uppmärksamhet till tills hon tränade mig för att märka himlen lika mycket som gatorna. På vår första morgon på det stora Oberoi Grand hotellet spionerade hon ett bo med eleganta svarta drakar i ett palmer utanför vårt fönster: en familj på tre, precis som oss.

Kolkatas Mullik Ghat-blomstermarknad. Sean Fennessy

Det ögonblick som vi steg utanför det lugna, välskalade Oberoi vi slogs in i hurly-burly som spilla ut från den nya marknaden, en trångt arkad av affärer som faktiskt är 144 år gammal. Där hittade vi fler fåglar - en motoriserad örn med flappande vingar (pris på lådan, 32-rupier, fråga om pris, 500-rupier, pris vi bestämde oss för, 200-rupier eller omkring $ 3) och en liten mässingsuggla inlagd med gröna stenar . Vi började känna igen de karaktäristiska egenskaperna hos stadens arkitektur: smulande koloniala byggnader med träluckor och utsmyckade smidesjärns balkonger. Och vi upptäckte att trafiken dominerades av fordon som vi inte hade sett i någon annan indisk stad: spårvagnar, handdriven rickshaws, kurviga gula ambassadörs taxibilar.

Ju mer vi vandrade desto mer insåg jag vad vi inte hittade. Kolkata har ett rykte som en stad av kväv och svält - en bild som Mother Teresa berömde hjälpte cement i den västerländska fantasin. Den här bilden, vi upptäckte, är dåligt föråldrad. Under de senaste åren har Kolkata tyst etablerat sig som ett tekniskt knutpunkt, sin konstscenen har blommat i en rad nya gallerier och dess invånare har börjat närma sig stadens unika arkitektoniska arv med en ny känsla av återuppfinning.

Bredvid Marmorpalatset - ett fantastiskt ostentatiskt privathem, som nu är öppet för besökare, byggt av en konstälskande bengalsk köpman i 1835 - besökte vi ett förstört herrgård vars gård har blivit repurposed som ett utomhus popupfotogalleri. Och på Ho Chi Minh Sarani (namngav att trolla USA: s konsulat nerför gatan) leder en stor gammal öppen brunntrappa till ett multimediautrymme som heter Harrington Street Arts Centre.

En målare och skulptör med namnet Samir Roy var där och förberedde sin nya show, som var full av underbara, otroliga figurer som föreslår ett möte mellan Goya och Ralph Steadman. "Indiens moderna konst började i Kolkata," sa Roy och vi noterade det otroliga antalet banbrytande mästare som staden har producerat: poeten Rabindranath Tagore, filmskaparen Satyajit Ray och målaren Ganesh Pyne bland många andra. Roy inbjöd mig till det ännu nyare konstutrymmet där han bor, i utkanten av staden, kallad ArtsAcre Foundation, som erbjuder lägenheter till kreativa stadsbor och hyser en svällande samling av ny bengalsk konst.

Runt hörnet från Ho Chi Minh Sarani har en hotellägare som heter Husna-Tara Prakash gjort en annan urban metamorfos. Hon har förvandlat de översta våningarna och taket av en clunky kontorsbyggnad till Kolkata första boutiquehotell, Glenburn Penthouse. Det kan kanske erbjuda stadens bästa panorama, inklusive en superlativ utsikt över Victoria Memorial - ett massivt vitt marmormonument till den tidigare brittiska monarken, färdigställd i 1921, som fungerade som en kolonial approximation av Taj Mahal.

Glenburn Penthouse Hotel i Kolkata, som har utsikt över Victoria Memorial. Sean Fennessy

Glenburn Penthouse var tänkt som en plats som Prakash berättade för gästerna att "gå ut på gatorna i Kolkata till någonstans ljus, ren och rymlig." När vi besökte sätter hon på finalen på platsen, som har en noggrann curated whimsy: min dotter var glad att upptäcka att hissen öppnar på sjunde våningen till en explosion av tryck och mosaik av gröna papegojor. Så komplett är den förändring som Prakash har övervakat, du skulle aldrig gissa på de vardagliga arkitektoniska benen som gömmer sig under hotellets ljusa vita väggar.

Hotellets omvandling påminde mig om det extraordinära arbetet vi bevittnade i Kolkatas Kumartuli-kvarter. Bredvid sina banor väver hundratals hantverkare siffror ut av halm, över vilka de lager lera för att producera anmärkningsvärt realistiska skulpturer av hinduiska idoler. Många kommer att lanseras i Ganges, som tömmer in i Bengalbunten, under hösten Durga Puja festival - en firande av segern av en gudinna över en demon konung. Det var en spännande utställning av hantverk, desto trevligare, eftersom ingen försökte sälja oss någonting - en av de stora fördelarna med att besöka en stad som länge har underskattats.

Kollar ut från Oberoi Grand, hörde jag en mottagare säga ett ögonblick till en annan, "Herr Dasgupta behöver alla sex tidningar, inklusive de bengaliska. "Jag hämtade en lokal tidning och hittade en artikel som beskriver den senaste utvecklingen i" Darjeeling-frågan "men aldrig sagt vad frågan var. Kolkataner är sådana pålitliga tidningsläsare att det kan antas att alla hålls på varje saga och behöver inte det förklarade sammanhanget. Jag var ivrig att komma ikapp.

Från Kolkata flög vi norrut där vi planerade att stanna några dagar på Husna-Tara Prakashs ursprungliga hotellprojekt, Glenburn Tea Estate, i bergen i västra Bengalens Darjeeling-distrikt. På enheten upp i Himalayas foten från Bagdogra flygplats såg vi små te träd som fanns i alla håll. Teodling är en av de vackraste formerna av jordbruk: plantagen såg ut som om en galen landartist hade stoppat den böljande sluttningen med jätteplattor av jadegrön corduroy.

Från vänster: Plockare på jobbet på Glenburns teplantage; en traditionell bengalisk måltid på Kewpies restaurang i Kolkata. Sean Fennessy

När vi slog uppåt, runt otaliga hårnålskurvor blev omgivningen alltmer rustik. Jag började tänka att föraren måste gå vilse. Och då anlände vi till Glenburn, en omöjligt manicurerad kolonial bungalow från 19-talet som verkade som en mirage från mellan kullarna. På en klar dag har det dramatiska vyer över Kanchenjunga, det tredje högsta berget i världen, bara 45 miles bort på den nepalesiska gränsen. Vår värd, en vänlig australiens med namnet Graeme Gibson, hälsade oss med gingerkakor och ett te som Glenburn kallar Moonshine. Detta var deras högkvalitativa Darjeeling-te - en exceptionellt delikat brygga som de råkade plukka den väldiga veckan. Även min fru var tvungen att erkänna att det var utsökt.

På morgonen gav Glenburns landschef, Parveez Hussain, mig en rundtur i tefabriken. Det fanns ingen elektronisk apparat att se - Hussain testa varje produktionsstadium genom syn, lukt och känsla. "Vi gör en finkostprodukt," sa han. "Som en enda malt whisky." Vi försökte te från allt från gulgult till djupt gult. Jag hade inte visat att svart, grön och oolong te kommer alla från samma Camellia sinensis träd; deras kategori beror på när de plockas och hur de bearbetas. Vad som gör dem Darjeeling är det faktum att de odlas på dessa kullar.

När vi sippade från en serie små vita porslinskålar tog Hussain mig upp på "Darjeeling-frågan." Även om Darjeeling ligger i västra Bengal är endast en liten del av sin befolkning bengali; många lokalbefolkningen tillhör ett nepalespråkande samhälle som kallas Gorkhas, som länge agiterade för sin egen stat. I juni i fjol krävde separatistiska ledare en massstrejk över distriktet och stoppade teproduktionen. Strejken varade 104 dagar. "Förra året var katastrofalt", sade Hussain. Tegröden blev väldigt övervuxna och skördades nu för första gången sedan före strejken. I Darjeelings historia sa han, att växterna aldrig tidigare hade en sådan vila - och alla var nyfiken på hur det skulle påverka smaken. Resultatet var en sötare brygga.

Efter turnén tog en Glenburn personal med namnet Ranjan Chettri oss för en picknick lunch på floden. Fyra tusen människor bor inom 1,600 tunnland Glenburn; De flesta av dem, som Chettri, arbetar i tehandeln. "Min farfars planterade detta te", sa han. De byar vi passerade var bild perfekt: ljust målade, omhyggligt trädgårds, prydda med buddhistiska bönflaggor. När vi gick, uttryckte Chettri stöd för Gorkhas. "Vår kultur, vårt språk, vår religion - allt skiljer sig från resten av västbengalen", sa han. Gorkhas har ingenting mot staten, stressade han - de vill bara ha sin del av resurser som avlägset Kolkata monopoliserar för ofta.

På Glenburn Tea Estate serveras högt te på en veranda med utsikt över Himalaya. Sean Fennessy

Tillbaka till bungalow, Gibson, vår värd, hörde min dotter prata om fåglar. "Åh, vi måste ordna en fågelvandring för dig", sa han. Tidigt nästa morgon gick vi ut och såg två blinkar av rött och neon grönt svävande förbi. "Grön magpies!" Röstade en röst ut från terrassen ovanför oss. Detta var Sabin Mukhia, en fågelskådlig Glenburn staffer som skulle komma för att leda oss på en avian turné. Han tog oss ner en smal stig som vindar längs den branta te-trädssluttningen, där dussintals vita kålfjärilar flöt omkring oss och barn som bär uniformer och ryggsäckar klämde över oss på väg till skolan.

Mukhia påpekade fågel efter fågel, varav många hade namnen så underbara som sina färger: en större halssträckt skrattande tröst; en spangled drongo; en kastanjerad bietätare. Plötsligt pekade Mukhia uppför backen, till där två asiatiska spärrade ugglor snugglade på en gren. Då blåste 7 am sirenen, kallade teplockarna till jobbet och owletsna flög iväg. När vi rundade nästa kurva väntade en Glenburn-personal med en picknick frukost. Typiska för Glenburns uppmärksamhet på detaljer, tefat och tallrikar var dekorerade med teckningar av fåglar.

De flesta kvällar på Glenburn började med drycker runt en brasa ("Det är där de slänger kaffelännen", sa min fru). Detta skulle följas av middag vid ett gemensamt bord. På vår kväll var det en liten variation i programmet: en grupp lokala musiker och skolbarn slutade att sjunga sånger i Nepal om livet i bergen. Som en final kom Chettri ut och sjöng en jakande nepalesisk kärleks sång.

Två korta flyg och en snabb färja senare nådde vi den tredje punkten på vår turné. Andamans är en skärgård av 325 öar runt 820 miles utanför Indiens östkust. Endast 21 av öarna är befolkade, och det mesta av turismen sker på Havelock Island, som är uppkallad efter en brittisk general som dog av dysenteri medan han försökte undertrycka den stora indiska upproret av 1857. Hans namnmakare är en djupt placid bit av frodig tropisk skönhet - och en hittills besökt av anmärkningsvärda få resenärer.

En lokal guide, Karthik Mudaliar, plockade upp oss vid kajen. Som många indiska fastboende som bor på Havelock, sa han att han kom och besökte aldrig. "Jag har varit på många ställen som hävdar att man tar en daglig siesta," sa Mudaliar, "men det här är det enda stället jag har varit som tar det på allvar."

I åratal var Andamanöarna ett exempel på otillgänglighet. Ploterna av två populära mords mysterier - 1890 Sherlock Holmes berättelse "The Four's Sign" och MM Kayes 1960-roman Död i Andamans - gångjärn på öarnas avlägsenhet. En av Andamans fyra inhemska samhällen, Sentineles, är sannolikt den mest isolerade stammen i världen; resa till ön som de bor strängt förbjuden. I Raj-eran använde britterna Andamanöarna som en straffkoloni. En berömd fängelse, det sägs, skulle berätta för nya inmates: "Ser du dessa väggar runt? Vet du varför de är så låga? Eftersom ingen flyr från denna plats. Alldeles i tusen mil finns ingenting annat än havet. "Han överdrivde lite; Närmaste land - Myanmar kust - ligger mindre än 200 miles away.

Turismen på Havelock tog bara upp efter 2004-tsunaminen, när skador på ön medförde en oöverträffad uppmärksamhet. (Dödsfallet var mycket sämre på de närliggande Nicobaröarna, där turismen förblev förbjuden.) För närvarande är Andamans söta plats för besökare: lätt att komma åt, komplett med alla aktiviteter och bekvämligheter som en beach vacationer kan önska, men fortfarande imponerande orörd. Havelock Islands två asfalterade vägar, som varje serveras av exakt en buss och bara en handfull andra fordon, tar dig där du behöver gå och ingen annanstans. Havelockens inre är tjock skogsplanterad; många av dess träd är utsmyckade med utarbetade rumpor som ger dem köp i sandjorden. Men dess omkrets är kantad med några av de mest orörda stränderna på jorden.

Vi stannade på Radhanagar Beach, där Taj Hotel Group har just öppnat den nyaste och mest lyxiga semesterorten på Havelock Island - Taj Exotica Resort & Spa, Andamans. Vid entrén linedes ett halvt dussin medarbetare för att sjunga för oss på språket för öarna Jarawa-folket om livet på öarna. Gäster som bor fristående villor på stelter, som är byggda av trä och inspirerade av Jarawa hem, som mycket exklusiva versioner av en strandhytt. Ibland var platsen så tyst och lugn att jag kände att jag var på en monastic reträtt - men en där snorkling var alltid ett alternativ.

Från vänster: Villas vid Taj Exotica Resort & Spa Andamans är inspirerade av lokal arkitektur; ett rum på orten. Sean Fennessy

Anläggningsens kock, Kaushik Misra, berättade för mig hur han hade utformat menyn. Efter att Indien fick självständighet i 1947 började vågorna på fastlandet indianer att flytta till öarna på jakt efter land och arbete. Dessa nykomlingar kom främst från västbengalen och Tamil Nadu - två stater med väldigt olika kök. Den bengaliska kärleken till socker och senapsolja möttes med den tamilska fästningen på kokosnöt och tamarind, som båda blandades med lokala stammarlagningsmetoder och ingredienser-taro, klockor, rock hummer, mangrovekrabba - för att skapa ett helt nytt kök (och en som är mycket lättare och subtilare än alla dessa kollisioner kan föreslå).

Misra berättade för mig att han tillbringade nästan en månad matlagning med bybor över 20 på Andamanöarna. Han förklarade sin vägledande princip: "Låt maten vara äkta till vad folk äter här." Så den meny som anges mochar chop (bananblomma kokta med senapsolja, ingefära och jordnötter, lånad från bengaliska bosättare på Havelock Island) och grouper ångad i ett bananblad, som i Kerala, men serveras med det kortkorniga riset som föredras av Bengalis.

Andamans är känd som en fågelskådare paradis, kryllar av ovanliga endemiska fåglar - mest känt, ätlig-Nest swiftlets, vars bostäder, som de använder sin egen saliv att bygga, sägs göra ett utmärkt soppa. Tajs bosatta naturalist, Jocelyn Panjikaran, tog oss på en morgon promenad för att se om vi kunde fånga några. En mulen himmel höll fågelaktivitet låg, och vi upptäckte inte något ovanligt - mestadels arter som kan hittas på andra ställen, som kungsfiskare, fläktar och öron.

Men Panjikarans entusiasm fick oss att se undran i de mest vardagliga sakerna. Vi förvrängd över konstiga stenar på stranden är tidvattenzonen, förundras över eremitkräftor och mudskippers, sedan omväg i skogen, som hon berättade beboddes av något ickehumant däggdjur större eller farligare än ett vildsvin. Brottsfrekvensen i Andamans är nära noll; Panjikaran sa att hon känner sig säkrare att gå i denna skog, dag eller natt, än någon annanstans i Indien.

Men andamanerna är fortfarande mycket gränsland; du vet aldrig vem eller vad som kommer att tvätta på stranden. På vår sista morgon tog min dotter och jag ett dopp i det genomskinliga vattnet, bobbing och skrattade på de mjuka vågorna. Vid sitt mest trånga hade vi sett bara ett par dussin människor på denna vita sandstrand, men den morgonen hade vi det helt för oss själva.

Från vänster: En orörd strand på Andamanöarna; en terrass på Glenburn Tea Estate, ett hotell i Darjeeling, i norra Indien. Sean Fennessy

Och sen längs stranden upptäckte vi något som drev i land. Det var en livstids mänsklig figur som vävdes av halm - precis som de vi hade sett tusen mil norr, byggd av hantverkarna i Kumartuli. Kanske de lokala bengaliska bosättarna hade byggt det för sin egen Durga Puja festival. Eller, vem vet? Kanske hade det drivit hela vägen från Kolkata, en otrygg idol som gjorde sin egen rundtur i Indiens östliga fransar.

Hur du kommer dit

De billigaste och snabbaste flygningarna till Kolkata är ofta också lyckligtvis det bästa: på Emirates eller Etihad, som förbinder genom Abu Dhabi eller Dubai.

kolkata

Vi stannade på Oberoi Grand (dubbel från $ 320), en klassisk fastighet med en vacker pool. The Glenburn Penthouse (dubbel från $ 355), ett vackert inrett boutiquehotell, öppnar i oktober. För Bengali mat, prova Kewpie's (2 Elgin Lane; 91-33-2486-1600; entréer $ 6- $ 14), där du kan beställa en multicourse thali måltid, eller prova indisk-kinesisk mat på Golden Joy (entréer $ 5- $ 11). Besök Harrington Street Arts Center och Arts Acre Foundation för en smak av Kolkatas kulturella scen.

Darjeeling

Den snabbaste vägen till Glenburn Tea Estate (dubbel från $ 650, allomfattande) är en timmes lång flygning till Bagdogra flygplats följt av en fyra timmars bilresa, den sista 40-minuten som är på extremt stöta vägar. Men utsikten är fantastisk,
och chauffören, som tillhandahålls av Glenburn, gör en barmhärtig sluttning för förfriskningar (komplett med te service, naturligtvis).

Andamanerna

Flyg från Kolkata till Port Blair på South Andaman Island tar en timme och 15 minuter; När du landar måste du ta 10 minuter för att ansöka om ett begränsat område tillstånd. För att nå Havelock, huvudöken, boka Makruzz färjan (biljettpris $ 30), som tar 90 minuter. Därifrån är det en 40-minuters bilresa till Taj Exotica Resort & Spa (dubbel från $ 373), som hotellet kan ordna.

Tour Operator

Vår resa organiserades av Wild Frontiers (sju nätter från $ 1,785). Grundades av Indien specialist Jonny Bealby (44-020-8741-7390; [E skyddas]frontiers.co.uk) - En medlem av A-List, Travel + Leisures samling av världens resebyråer - den här researrangören erbjuder egna resor över hela kontinenten, med möjlighet till en Andamans förlängning.