Varför Kan Du Inte Lita På GPS I Kina

En av de mest intressanta, om oförutsedda, biverkningarna av moderna upphovsrättslagar är den praxis genom vilken kartografiska företag kommer att införa en falsk gata - en väg, körfält eller genomgång som faktiskt inte finns på marken - i sina kartor . Om den gatan senare visar sig på ett konkurrerande företags produkter, så har de allt bevis de behöver för ett fall av upphovsrättsintrång. Känd som fälla gator, dessa imaginära vägar existerar rent som figurer av en överaktiv laglig fantasi.

Trapgator är också övertygande bevis för att kartor inte alltid motsvarar territoriet. Vad händer om inte bara en slumpmässig byggnad eller gata, men en hel karta är medvetet fel? Det här är det märkliga ödet för digitala kartläggningsprodukter i Kina: där är alla gator, byggnader och motorvägar bara lite av sitt märke, snedställda av nationella och ekonomiska skäl.

Resultatet är en nästan spöklik glid mellan digitala kartor och de landskap de dokumenterar. Linjer av trafik orm genom byggnaderna; monument migrera in i floderna; En egen position som står i en park eller köpcentrum verkar vara nästan en halv kilometer bort, som om det finns mer än en version av dig på lös. Stranger än, din morgonlöpväg gick inte riktigt där du trodde det gjorde.

Det är faktiskt olagligt för utländska personer eller organisationer att göra kartor i Kina utan officiellt tillstånd. Som det framgår av Folkrepubliken Kinas gransknings- och kartläggningslag, "till exempel kartläggning - till och med tillfälligt dokumentera" formerna, storlekarna, rymdpositionerna, attributen etc. av konstgjorda ytinstallationer "anses vara skyddade verksamhet på grund av nationellt försvar och "samhällets framsteg". De som mottar tillstånd måste införa en geografisk förskjutning i sina produkter, en slags förordnad kartografisk drift. En hel värld av rumsliga glitcher införs medvetet i den resulterande kartan.

Det centrala problemet är att de flesta digitala kartor idag förlitar sig på en uppsättning koordinater som kallas World Geodetic System 1984, eller WGS-84; US National Geospatial Intelligence Agency beskriver det som "referensramen som all geospatial-intelligens bygger på." Men som mjukvaruingenjör skriver Dan Dascalescu i en stack Exchange post, digitala kartläggningsprodukter i Kina använder istället något som kallas "GCJ-02-datumet". Som han påpekar, orsakar en till synes slumpmässig algoritmisk förskjutning "WGS-84-koordinater, som de som kommer från ett vanligt GPS-chip, att plottas felaktigt på GCJ-02-kartor. "GCJ-02-data är också något märkligt känt som" Mars Coordinates ", som om man beskriver en annan planets geografi. Översättningar fram och tillbaka mellan dessa koordinatsystem - för att få Kina tillbaka till jorden, så att säga - är lätt att hitta online, men de är också ganska skrämmande för icke-specialister.

Medan algoritmiska offsets introducerad i digitala kartor låter som ingenting annat än en fråga om spekulativ oro - något mer som en middagssamtal för fans av William Gibson-romaner - det är faktiskt ett mycket konkret problem för digitala produktdesigners. Att släppa en app, till exempel, vars platsfunktioner inte fungerar i Kina har omedelbar och smärtsamt tydlig användarupplevelse, för att inte tala om ekonomiska konsekvenser.

Google Maps

En sådan appdesigner publiceras på hemsidan stack Overflow att fråga om Apples "inbeddable map viewer". För att göra en lång historia kort, när den används i Kina, är Apples kartor föremål för "en varierande förskjutning [av] 100-600m som gör att noteringar visas felaktigt på kartan." Med andra ord , allt där-vägar, nattklubbar, klädaffärer - verkar vara 100-600 meter bort från dess faktiska markbundna position. Effekten av detta är att, om du kontrollerar dina vänners GPS-koordinater, skriver bloggen Jon Pasden: "Du kommer säkert se att de står i en flod eller någon plats 500 meter bort, även om de står rätt nästa till dig."

Samma tråd på stack Overflow fortsätter att förklara att Google också har sin egen algoritmiskt härledda förskjutning, känd som "_applyChinaLocationShift" (eller mer humoristiskt som "eviltransform"). Nyckeln är att naturligtvis att erbjuda en exakt app att redogöra för den här kinesiska platsskiftet innan det någonsin händer - förvränga snedvridningarna innan de uppstår.

Förutom allt detta kräver kinesiska geografiska föreskrifter att GPS-funktioner antingen måste vara inaktiverade på handhållna enheter eller de måste göras för att visa en liknande förskjutning. Om en viss enhet, som en smartphone eller kamera, upptäcker att den befinner sig i Kina, är dess förmåga att ge taggfotografier antingen tillfälligt otillgänglig eller oerhört komprometterad. Än en gång skulle du upptäcka att ditt hotell inte är riktigt var din kamera vill att den ska vara, eller att restaurangen du och dina vänner vill besöka är inte faktiskt där din smartphone tycker att den har väglett dig. Dina fysiska fotspår och dina digitala spår stämmer inte längre.

Det är värt att påpeka att detta väcker intressanta geopolitiska frågor. Om en resenär befinner sig i, säger Tibet eller på en kort resa till det sydkinesiska havets konstgjorda öar - eller kanske helt enkelt i Taiwan - är hon och hennes enheter verkligen "i Kina"? Denna till synes abstrakta fråga kan redan besvaras, utan att resenären ens vet att den har blivit frågad, genom kretsar i telefonen eller kameran. Beroende på insisterandet av Kinas territoriella påståenden och villkoren för vissa tillverkare att erkänna dessa påståenden, kan en enhet inte längre erbjuda noggranna GPS-mätningar.

Sätt på ett annat sätt, kanske du inte tror att du har korsat en internationell gräns - men dina enheter har. Detta är bara ett, relativt litet exempel på hur komplicerade geopolitiska frågor kan inbäddas i funktionaliteten hos våra handhållna enheter: Kameror och smartphones plöts plötsligt till frontlinjen av mycket större samtal om nationell suveränitet.

Dessa typer av exempel kan tyckas som inkonsekventa resenärers trivia, men för Kinas åtminstone kartografer ser man som ett säkerhetshot: Kinas jord- och landsdepartement har nyligen varnat för att "antalet utlänningar som genomför undersökningar i Kina stiger, "Och faktum är att regeringen i allt större utsträckning spricker ner på dem som förhindrar kartläggningslagarna. Tre brittiska geologistudenter upptäckte detta på den svåra vägen, medan "samla data" på en 2009-fälttur genom öknenstaten Xinjiang, ett politiskt känsligt område i nordvästra Kina. Elevernas dataset betraktades som "olaglig kartläggning", och de bötes nästan $ 3,000.

Det som är så otroligt övertygande här är den otrevliga bukten mellan världen och dess representationer. I en välkänd litterär liknelse kallad "On Exactitude in Science" från Samlade fiktionerArgentinska fabulisten Jorge Luis Borges beskriver ett rike vars kartografiska ambitioner i slutändan blir bäst av det. De imperialistiska kartmakarna Borges skriver, utarbetade "en karta över imperiet, vars storlek var riket av imperiet, och som sammanföll punkt för punkt med den." Denna 1: 1-karta var dock utan tvekan artistiskt och konceptuellt underbar som fullständigt värdelös av kommande generationer. I stället för att upplysa eller utbilda, spredde denna spridande och oundvikliga super-karta bara det territorium vars anslutningar det försökte klargöra.

Mars Coordinates, eviltransform, _applyChinaLocationShift, "China GPS Offset Problem" - vilket namn du vill beskriva detta samtida digitala fenomen av fullskala digitala kartor som glider osäkert bort från deras referenter är gapet mellan karta och territorium lämpligen Borgesian.

Faktum är att Borges slutar sin minsta liknelser med en bild av djur och tiggare som lever vilda mitt i "överdådda ruiner" av en övergiven karta, omedvetna om vad dess ursprungliga syfte kunde ha varit - kanske förskingrar möjligheten att resenärer flera decennier från och med nu kommer att vandra mitt i avlägsna kinesiska landskap med föråldrade GPS-enheter i handen, förundrade över deras uppenbara upptäckt av en parallell, förskjuten version av världen som hade gömt sig i vanlig vy.

Geoff vill tacka Twitter-användare @0xdeadbabe för att först peka ut "Mars Coordinates" till honom. Följ Geoff på Twitter på @bldgblog.