Varför Är Det Dags Att Besöka Myanmar

Du kanske inte vill åka till Myanmar än.

Du kanske vill vänta tills landet, tidigare Burma, blir en fullvärdig demokrati, eventuellt ledd av Daw Aung San Suu Kyi, vinnare av Nobels fredspris och ikon för rättfärdigt mod. Du kanske vill vänta tills det muslimska problemet löser sig, och tills den väpnade konflikten med minoritets etniska grupper löses. Du kan hålla ut för utopi, som många Myanmars medborgare verkar göra. Du kan sitta stram tills de politiska fångarna har fått sina ersättningar, censur är verkligen av det förflutna, och den gången junta har skrivit sig ur existens. Du kanske vill vänta tills det blir vad det nu blir.

Du kan dock gärna rekommenderas att gå just nu. Gå före platsen internationaliserar och förlorar utseendet på gammal Asien som har bevarats av sin hårda pålagda självisolering. Gå före irreligiositet remsor Myanmar av sin mystiska buddhistiska renhet. Gå innan folket i avlägsna byar blir vana vid turister och förlorar sin nyfikenhet om dig, innan människor byter till globala sätt att klä sig och tänka. Gå innan de fixar engelska på menyerna och skyltarna. Gå innan platsen blir rik och ful, för om man kan generalisera sig från de lilla ficklösena där, kommer ekonomiska mirakel inte att göra en attraktiv syn. Gå innan alla andra går.

Jag hade förväntat mig en tid av hopp i Myanmar. Under några år före mitt besök hade politiska fångar släppts, censur av medierna lindrats, parlamentsval hade ägt rum och internationella sanktioner hade upphävts. Utländska investeringar började stärka ekonomin. Suu Kyi, befriad från cirka två decennier av husarrest i 2010, var engagerad i en kampanj riktade till ordförandeskapet. Landet verkade vara barreling mot både rikedom och demokrati. Men det jag hittade var en extremt försiktig neutralitet. Övergången till övergången tempererades av den buddhistiska filosofin av ett folk som hade sett för många strålar av hopp som släcktes. Befolkningen hade varit optimistisk, kanske i ledningen till självständighet i 1948; De hade varit optimistiska igen i 1988, när studentuppror lovade en ny rättvisa; de hade till och med haft en rad optimism under Saffronrevolutionen i 2007, när tusentals munkar stod upp mot regeringen bara för att vara brutalt krossade. Av 2014 hade de eliminerat sådan uppflytning från deras attitydrepertoar och väntade bara på att se vad som skulle hända nästa.

Det gjorde inte det en ovälkommen plats att besöka - faktiskt, tvärtom. Förutom att vara ett land med spektakulära landskap och byggnader, har Myanmar en hård, stolt och vänlig befolkning som kommer att gå i nästan alla längder för att få dig att känna sig välkommen. Sammy Samuels, en burmesisk jud som äger en resebyrå som heter Myanmar Shalom, sa att folk hade haft absurd höga förväntningar om att med reform skulle utländska investeringar hälla in, nya flygplatser skulle byggas och alla skulle bli rikliga. Många var besvikna över att inse hur trög utveckling är; den burmesiska kallar Internet "internay"ja Att vara det burmesiska ordet för långsam och Internetpenetration handlar bara om 1-procent. Men det fanns fortfarande oövervinnliga förändringar. "För tre år sedan, varje gång jag kommer tillbaka från Förenta staterna, är jag så rädd på flygplatsen, även om jag inte har någonting på mig", sa Sammy. "Invandringschefen frågar," Vad gjorde du där? " Nu börjar de säga, "Välkommen tillbaka." Det är en lyckligare plats. "

Författare och presidentrådgivare Thant Myint-U, ordförande för Yangon Heritage Trust, sade: "För de lägsta femtio procenten av inkomst, är det dagliga livet inte alls mycket bättre. Men landet var baserat på rädsla, och nu har rädslan tagits ur ekvationen, och människor upptäcker hur man ska debattera eller diskutera sina egna öde. "

Gyllene stupas (eller pagodas: villkoren är utbytbara här) glitter i solen vart du än går i Myanmar. I skuggan av dessa torn arbetar bönderna i grova förhållanden. En lokal drily påpekade för mig att landet är rikt, men folket är fattigt. För många verkar livet ha varit stort sett oförändrat under de senaste 2,500-åren: bönder, oxcarts, samma slags mat och kläder. Samma glittrande pagoder, täckta i guld i de rikare städerna, och bara målade i de fattiga. Ingenting händer när det borde Det är fantastiskt att solen sätter på schema. Min resa bland dessa motsägelser och ineffektiviteter hölls oklanderligt av GeoEx och gick otroligt smidigt. De hade utsetts som min guide den charmiga Aung Kyaw Myint, med vilken mina vänner och jag tillbringade vår tid att lära historia, geografi, kulinariska konster och kulturell flytning.

Vi började vår resa i Yangon (tidigare Rangoon), hjärtat av landet. Shwedagon-pagoden är bland de heligaste platserna i landet, och människor kommer från nära och fjärran för att dyrka på den. Den centrala stupaen är täckt av guld-inte guldblad, men tjocka tallrikar av fast guld - och det finns kärl fyllda med juveler nära sin topp. Burmeserna hävdar att pagoden är värd mer än Bank of England. Oberoende av moderniseringsstaden känns det momentum och transcendent, ett slags St Peter's Basilica of Theravada Buddhism. På burmesiska pagoderna måste du ta av dina skor som ett kännetecken av respekt. När president Obama besökte i 2012 protesterade den hemliga tjänsten att dess agenter inte kunde vara barfota, men vid sin insats bröt de en tidigare otvetydig regel och tog bort sina skor, och presidenten betalade hans respekt.

Myanmars kök är i stort sett okänt utanför landet. Nationell maträtt, lahpet, är en salat av fermenterade teblad blandade med chili, sesamolja, stekt vitlök, torkad räkor, jordnötter och ingefära. I Yangon åt vi på den lokala favoritkänslan, som serverar utmärkta nudlar; hos Monsoon, den internationella folkmassans chica favorit, som erbjuder utsökt burmesisk och panasiatisk mat. och på Padonma, som är en fantastisk, traditionell operation ut nära Belmond Governor Residence Hotel. Det historiska koloniala centrumet i staden, som Thant Myint-Us grupp försöker bevara, har det majestätiska svepandet av Raj.

Efter några dagar i Yangon ledde vi nordväst till Rakhine State, centrum för anti-muslimska fördomar i Myanmar och locus av några av landets största sevärdheter. Vi flög till Sittwe, huvudstaden i staten, en deprimerande plats med en extremt färgglad fiskmarknad.

Tidigt nästa morgon gick vi ombord på en båt för fem timmars tur till Mrauk-U, en kejserlig huvudstad från 15th till 18th century. Om du gör det till Myanmar, ta så många båtar som möjligt. Landets liv utvecklas på floderna, och de gör mjukare resor än de dåligt banade vägarna. Vardagliga scener verkar lika pittoreska som i genremålningar, brisen är härlig, och det finns alltid en annan pagoda framåt. Om du bor på Princess Resort i Mrauk-U kommer du att gå in i en av sina gamla träspårar - och maten ombord är utsökt.

Prinsessan är inte överdådig enligt internationella standarder, men dess charmiga campus med vackra små stugor runt en pool av lotusblommor övervakas av den trevligaste möjliga personalen. Efter att ha besökt några pagoder och andra buddhistiska platser återvände vi till hotellet för en middag som inkluderade en härlig sallad av bananblommor. Nästa morgon väckte hotellchefen oss på 4: 45 för en körning genom de oförskämda byarna i den fattiga staden till foten av ett litet berg med steg snidade in i den. Vi gick upp och upp och fann på toppmötet att hotellets personal hade kommit ännu tidigare och ordnade en kontinental frukost för oss, och vi satt där för att se solen stiga över pagoderna. Morgon i Myanmar hittar ofta förvirrande munkar som svävar i dalarna och runt bergen, avgränser vad som är litet och nära och vad som är stort och långt; Även om templen och monumenten kan se lika ut i storlek vid första ögonkastet, besvimar deras kanter avståndet. Jag ringde våra Mrauk-U soluppgångspagoder i Mist.

Vi hade Rakhine frukost på hotellet, som är fisk soppa med ris nudlar och mycket kryddor och kryddor, sedan seglade upriver att besöka Chin byar. Den burmesiska kungen brukade ta vackra kvinnor för sin harem; Att skydda sig, enligt legend, började hakan tatuera sina ansikten med linjer som spindelväv, ett bruk som fortsatte långt efter att hotet hade minskat.

Vi körde söderut nästa dag, kör från Yangon, stoppar vid olika pagoder och andra heliga platser innan vi når Golden Rock. Vid basen av berget där den sitter gick vi ombord på en av "uppstigningsbilarna". När vi körde minnde jag mig om att människor faktiskt betalar för att få den här typen av erfarenhet på Six Flags: går svängande snabbt upp och ner och runt täta omkopplingar.

Platsen var mobbad med pilgrimer, buddhistiska munkar och nonner och mycket mer. Street mat och ingredienserna för traditionella läkemedel var hawked överallt: porcupine quills; ett get ben blöt i sesamolja; bunter av torkade örter. Många sov på bambu-mattor eller i provisoriska tält. Tusentals tusentals ljus flimmered, chantingens humör var allestädes närvarande och luften var tung med rökelse. Unga par kommer inte bara ut av ofhet, men också för chansen att interagera i publikens anonymitet, och yngre pojkar och flickor i grupper betalar respekt för Buddha och har en raus god tid. vi såg och hörde dem sjunga burmesiska popsånger. Blinkande, kinesiska urladdade LED-bildskärmar drapades över byggnaderna, även de animistiska helligdomen och de heliga uthusen. Om jag skulle säga att det gjorde Grand Central Station i rusningstid ser ut som en meditationstrakt, skulle jag underskatta det anarkiska kaoset. Men för allt detta kände det sig fridfullt; man kände ett lag av helig lugn strax under vildmarken.

Den gyllene viken i sig är en extraordinär syn: en sten, nästan rund, 20-fot i diameter, balanserad på kanten av berget som om det ligger på gränsen till att plummeting. Legenden hävdar att Buddhas tre hår håller den på sin otrygga abborre. Hela klippan är täckt av guldblad, vilka hängivna pilgrimer fortsätter att lägga till, så att guldet i vissa ställen är en tum tjockt och sticker ut i klumpar. Uppe på berget, långt utom räckhåll, är Kyaiktiyo-pagoden. Guldkanten lyser vid soluppgången, i eftermiddagsljus, vid solnedgången, i den upplysta nighttiden. När ljuset ändras, skiftar effekten subtilt, men det är aldrig mindre än förvånansvärt. Vi klättrade under det och stod bredvid det; från alla utsikter känner man sårbarheten i sin udda balans, dramatiken i sitt massiva häft och den lugn som de heliga platserna kan ha. Det har storheten av en eld, eller en rushing flod, eller en bergstopp panorama. Vi drog ner på berget av pasha-värdiga sittstolar, som mäter den omgivande djungeln i en semi-liggande ställning.

Det finns 500,000 munkar och 150,000 nonner i Myanmar, vilket innebär att nästan 1½ procent av landet är i order. De flesta pojkar spenderar åtminstone någon gång som munkar innan de återvänder till sina familjer. Som besökare hämtar du lite buddhism när du går. Det finns sex typer av religiös struktur: pagoden eller stupaen (eller Zedi), en fast struktur utan interiör som ofta innehåller en relik; templet, en ihålig torgbyggnad in och ut; grottan, som fungerar som ett meditationscenter för munkar; ordineringshallen; klostret, som är en bostad för munkar; och biblioteket, där Buddhas skrifter hålls.

Vi besökte exempel på dem alla. De flesta av Buddhas en ser är gjorda av en bas av tegelsten, eller ibland kalksten, med täckning av gips och lack. Standardpolicyen är att fixera gips och lack som de blekna eller chip, vilket resulterar i buddhas som ser ut som om de just har blivit ompolyesterade. ingen elegant patina av ålder kommer att lösa sig på dem. Restaureringen av 11-talets lutande Buddha på Thaton såg ut som om den hade formats på tisdag av en konditor.

Den lilla staden Hpa-An ligger på en plan slätt avbruten av kalkstenskullar så bråka att de liknar möbler som levereras av ett inkompetent rörelseföretag och lämnas att placeras senare. Den södra delen av landet är mindre utvecklad (som säger något) och vägarna är oftast ganska dåliga. Vi stannade vid olika heliga grottor, där prydnad har skurits från och applicerats på själva berget och dussintals stora lackerade Buddhas står vakt. Vi tog en båt, en annan vacker flodresa till Mawlamyine; Städerna i regionen har en del charm, men de höga punkterna var landsbygds träpagoder och grottor.

Vi ledde upp norr om Yangon, till Mandalay, den sista kungliga huvudstaden i före detta Burma. Staden är vackrare som en romantisk idé än som en verklig plats, men det var där vi gick ombord Belmond Road till Mandalay, en flytande bit av västerländsk lyx som ägs av Belmond (tidigare kallad Orient-Express). Det sträcker sig sträckan från Mandalay till Bagan, stoppar en natt i Mandalay, seglar för en dag ner Irrawaddy River till Bagan, och sedan bo en natt vid ankare i Bagan. Dess stugor är eleganta, maten är gudomlig och besättningen är så coddling att du är förvånad över att de inte knyter dina skor. Övre däck är en teakplattform med stråstolar och en liten pool och bar; det finns tillräckligt med utrymme så att du kan ha rimlig integritet även när många andra passagerare är uppe. Vår andra natt på båten blev vi uppmanade på däck för en "speciell behandling": sex små båtar, dolda uppströms, uppsatta flytande 1,500 små bananfackar, var och en med ett ljus brinnande inuti en färgad papperskugga och vi såg som nuvarande bar dem ner i vattnet. Det var nästan otroligt poetiskt.

Bagan var huvudstaden från nionde till 13th century. Under den här perioden blev det modigt att bygga pagoder och tempel, och adelsmännen tävlade med varandra för att konstruera grander och mer fantastiska. fattigare människor byggde mer blygsamma strukturer. Detritusen av det andliga uppförandet är en 26-kvadratmiljon slätt festad med 4,446 religiösa monument. Det är omöjligt att förstå genom fotografier, eftersom dess makt ligger i sitt svep. Vi gick bland pagoderna; vi körde bland dem; vi klättrade ett tempel för att titta på solnedgången; vi undersökte hela det strålande landskapet från en luftballong. Även i person är det svårt att kompassera skalaen av Bagans tempel. Det är större än Manhattan, mer än åtta gånger storleken på Versailles trädgårdar. Några av byggnaderna blev dåligt restaurerade av junta, andra är förfallna men fortfarande sammanhängande, och många är i ruiner. Oavsett vilken du tittar på ser du tusen mer över axeln. Om man känner sig upphöjd av Golden Rock, förödmjukas man av Bagan, av den ära som var och den prakt som det är.

Vi avslutade vår resa på Inle Lake, i centrala Myanmar: en grund sjö där lokalbefolkningen har för eoner levde vid fiske. De står upp i sina båtar och paddlar med ett ben för att hålla händerna fria för sina nät. Det är en spektakulär syn: de står upprätt och rör sig med förvånande nåd i en serpentin fullkroppsbalkning. Du går med båt för att besöka sjöens många helgedomar. Lokala vävar producerar trasa från fibrerna i lotusstammar; Jag tog med mig några hem och hade en sommarjacka gjord av det och lärde mig senare att en av Loro Piana-kashmir miljardärerna hade gjort detsamma efter sitt besök. Det finns många pagoder, naturligtvis, och pittoreska byar och ett övergiven templet, nu övervuxet. Det finns en berömd flytande marknad, som är ganska turistisk, och några andra längs stranden som är mindre så. Princess Resort är lika vacker som den i Mrauk-U, och dess skapare, den franskt utbildade burmesiska hotellägaren Yin Myo Su, har också byggt Inthar Heritage House-en byggnad av perfekt traditionell stil som rymmer en avelsoperation för burmesiska katter och en restaurang där vi hade vår bästa måltid av resan.

Men på sjön östra stranden är det ett slag i landskapet, platsen för ett byggprojekt som kommer att tredubblera antalet hotellrum på Inle Lake. Det finns inget sätt att sjöens bräckliga infrastruktur kan stödja en sådan flod av turister. Sjön själv siltar upp från ohållbara jordbruksmetoder, och de smala vattenvägarna kring den är redan trånga. Skönheten i sjön - verkligen skönheten i Myanmar - är till stor del en följd av dess långsiktiga otillgänglighet. Det är på väg att bli så lättillgängligt att det snart finns inget att komma åt.

Människor jag träffade skakade över huvudet över en sådan utveckling, men de hade lugnat sig med tuffare saker. Jag blev överraskad först av det faktum att landet inte befinner sig i en tid av enorm optimism - men jag blev i slutändan förvånad över den genomgripande jämvikt som tycktes existera bland ens de med lite hopp om personlig förbättring. Det fanns inte så mycket optimism i Myanmar, men det fanns också mycket liten pessimism, vilket kanske är ett högt uttryck för landets Theravadan ideal. Mellan mina utforskningar av Myanmars landskap och monument intervjuade jag ett dussin tidigare politiska fångar där. Många av dem talade om att vara tacksamma för sina erfarenheter. I fängelse sa de att de hade haft tid att utveckla sina sinnen och hjärtan, ofta genom meditation. De hade i de flesta fall visat sig medvetet att göra saker som skulle leda till deras fängelse, och de hade marscherat in i sina celler med sina huvuden höga. När de släpptes höll huvudet fortfarande högt. Författaren och aktivisten Ma Thanegi berättade för mig att det bästa sättet att motsätta sig regimen var att vara glad i fängelset. Om de kunde vara lyckliga där, då hade deras straff misslyckats, och regimen hade ingen makt över dem. Som hon förklarade det var deras adamantinjuka både en disciplin och ett val.

T + L Guide till Myanmar

Anteckningar om namnet
Myanmar, tidigare Burma, har varit landets officiella namn sedan 1989. Beteckningen har ibland ifrågasatts, men används nu av nyhetsorganisationer och regeringar över hela världen.

Behöver veta
Resenärerna bör få visum före avresa genom Myanmar-ambassaden för $ 20. Om du flyger till flygplatsen i Yangon kan du också använda det nya eVisa-alternativet, som är tillgängligt för $ 50 på regeringens hemsida och kräver inte att du skickar in ditt pass före din resa.

Tour Operator: GeoEx
Författaren rekommenderar starkt denna San Francisco-baserade operatör, som arrangerade sin anpassade 20-dags resväg. Företaget erbjuder även små grupper, 12-dag planerade avgångar (från $ 8,475 per person) som inkluderar hotell, mat, marktransport, guider, inträdesavgifter och sjukförsäkring.

T + L A-List Agent: Rebecca Mazzaro
Efter att ha rest mycket i Myanmar, har Mazzaro relationer med chefer på landets bästa hotell. Hon kan ställa in luftballongturer i Bagan, guidade vandringar runt Inle Lake och cykelturer genom Shan-staten. Asien Transpacific Journeys, Boulder, Colo.

Också på Resor + fritid:
Möt våra lokala experter
Världens största drömresa
Världens bästa hotell