Denna Tågresa Ger Dig De Bästa Vyerna I Irland

Utom fönstren i den svagt mättande matsalvagnen dämpade mörkret. Regnens tyngd och vår hastighet ökar i ungefär samma takt - optimala förhållanden för cocktailtid på ett lyxtåg. Med en irländsk gin och tonic i min hand tittade jag på Belmonds chef Grand Hibernian placera en rad små elektriska lampor på det långa bordet. Som författare till ett antal böcker om tåg hade jag hoppats på just denna typ av nick till järnvägshistoria när jag skulle sätta denna resa på min resa till-göra-lista. Bordslampor i restaurangbilarna, ofta skuggade i rosa siden, var symboler på tåg de luxe av de sena 1800 och 1900, särskilt Wagons-Lits-företaget, vars sleepers - inklusive de olika Orient Expressesna - bar snygga resande över hela Europa tills 1970s.

Wagons-Lits vagnar var midnatt blå, liksom de hos Grand Hibernian, men på andra sätt slår detta nya erbjudande från high-end tågoperatören Belmond ut på egen hand. Vagnens interiörer modelleras inte på de tidigare tågen men på särskilt obevekliga fenomen: de georgiska herrgårdarna i Dublin. Därför har träpaneler i de sovande facken, tweed klädsel i observationsbilen och en verklig mantelpiece i en av de två matsalbilarna.

Tågledaren slog på lamporna. "Vi har alltid lamporna på för den sista natten," sa han. Detta skulle vara den sista kvällen på sex för dem på Grand Tour of Ireland-resplanen; för mig var det sista av två, eftersom jag var på den kortare smaken av Irland. Jag hade gått ombord på lördag morgon och ätit lunch när vi ledde norrut från Dublin, tåget tvingade över det silviga vattnet i Malahide-mynningen under ett dimma irländsk regn. Jag satt mittemot en österrikisk gentleman med en blomma i hans knapphål, som förklarade att han hade "upplevt alla Belmond-tjänsterna" och hade rest på företagets flaggskepp, Venedig Simplon-Orient-Express, 68 gånger. "Det är faktiskt ett mycket bekvämt sätt att gå från Innsbruck till Paris," sa han. VSOE, förresten, är inte att förväxlas med den gamla Orient Express älskade av Agatha Christies generation. Det är nu avstängt, även om en ny filmfilm anpassning av Mord på Orient Express, ut den här månaden med Kenneth Branagh med huvudroll, är ett testamente för tågets varaktiga överklagande.

När efterrätt serverades (Guinness-och-chokladkaka med wild-blackberry sorbet) skörde vi Irländska havet och stränderna Balbriggan och Gormanston. När vi korsade viadukten över floden Boyne satt jag vid skrivbordet i min ruta och föreställde mig en av de järnvägsbårda statsmännen - Ferdinand Foch, befälhavare för de allierade, kanske - som patrullerade västfronten i konverterade Wagons-Lits matarbilar under första världskriget

Jag tänkte på en lögn ner på sängen: inte det planka arrangemanget av så många sovvagnar, men en snödrift av färskpressat vitt linne, fylld av en plumpa generad kudde. Till skillnad från de gamla Wagons-Lits, där tvättrummen delades på även de mest överdådiga tågen, hade min stuga eget badrum, med duschpläterad i vita plattor med fasade kanter, som de i Paris Metro.

Fyrtio mil senare korsade vi gränsen till Nordirland, där vi stannade för att besöka Titanic Belfast-museet, som står på bryggorna där fartyget byggdes av företaget Harland & Wolff. Utställningen är inrymd i en glas-och-aluminiumsidig byggnad som är utformad för att likna en fyrkantig stjärna när den ses från ovan. Spetsarna är tänkt att föreslå prow av titanic och är av samma höjd. "Många tycker att det är tänkt att vara isbåget," förklarade tränaren.

En servitör utför en jig i tågets observationsbil. Kenneth O'Halloran

Vi visades på ett privat funktionsrum för mottagande av vin och canapéer, som jag konsumerade ganska fåraktigt medan jag tittade ner på titanic slipway, där en skiss över skeppet framträder, flankerad av siluetter av de få få livbåtarna. Senare vandrade jag genom utställningen i en melankolisk reverie, som fördjupades av det faktum att vi med en särskild koncession hade hibernians platsen för oss själva. Särskilt gripare var det svagt belagda golvet ägnat sig åt bilder av skeppets sjunker, inklusive skibets rena felaktighet med sitt skrov vinkelrätt mot havet, som en anka som matar under vattnet.

De Grand Hibernian är landets första lyx sovvagnståg, men ön i Irland är verkligen för liten för sleepers - de skulle falla av kanten före morgon. Så efter att ha gått söderut, till Eire än en gång, sov vi i berget Dundalk Station. Steg på plattformen upptäckte jag ett litet museum i ett tidigare väntrum, dörren lutade inbjudande öppet. Det fanns ett fotografi: Dundalk Station, September 6, 1957. Det såg inte annorlunda ut än Dundalk Station idag.

Middag, som var allmänt hyllade, började med irländsk grouse offset med blomkålpuré och hasselnötssås. Fillet av atlantisk piggvar följde. Därefter var det traditionell irländsk musik i observationsbilen. Jag gillade spelarnas övertygande rop av "D minor!" eller "Nyckelförändring!" Det var som att vara i en pub på den irländska landsbygden, långt efter stängningstid.

Min skyldiga hemlighet som förespråkare för natttåg är att jag ofta hittar dem sömnare i namnet bara. Jag tenderar att ligga vaken och försöka rationalisera tågets förvirrande rörelser: de frustrerande mellanrummen av långsam krypning, de provokerande långa stoppen. Tillbringade natten vid Dundalk Station upptäckte jag att lösningen ska förbli stationär men ta in järnvägsstämningen genom ljudet - dunkelt gripet - av det tillfälliga passagerartåget. Jag sov också på Grand Hibernian som i ett bra hotell.

En sovande fack ombord på Belmond Grand Hibernian, som tar designinspiration från de georgiska herrgårdarna i Dublin. Heder av Belmond

Nästa morgon åt jag frukost när vi rullade igen förbi stränderna vid Gormanston och Balbriggan, nu starkt solbelyst men ändå övergiven. Vi återvände till Dublin och började södra, genom hundra miles av Emerald Isle, dess berömda 40 nyanser av grönt på full skärm - belöningen för all den nederbörd. Observationsbilen var nu ett bekvämt ritningsrum, med folk som läste papper, dricker kaffe och pratade på ett indolent, Sundayish sätt. Vi närmade oss den eleganta staden Waterford på södra kusten, som kör längs Suirfloden, vars mörka blå vatten matchade färgen på vårt tåg exakt. Vi gick ombord på en tränare som tog oss genom det täta skogen till Curraghmore House, det lite slagna men utomordentligt vackra hemmet för den nionde Marquess of Waterford. Hans familj har bott här under de senaste 847-åren. Den förra butleren till den åttonde marquessen genomförde minsta primturnaturturné som jag någonsin varit på. Om jag hade bäft ett paraply, var jag säker på att jag kunde ha hängt den från elefantens bagage inuti ytterdörren, en av flera jakttroféer som jag såg runt gården. Efter att ha blivit kylig som vår guide förklarade orsaken till sprickan halvvägs uppför trappan (den raka tredje marquessen hade ridit en häst på den), jag satt bredvid en brølande eld och tittade genom fönstren på 2,500 tunnland med formella trädgårdar.

Vi ombord på tränaren för en guidad rundtur på fabriken där Waterford Crystal är gjord. För de passagerarna mer intresserade av vad som var in glaset, en mottagning i fabriksaffären följde - och ju mer champagne vi drack, desto mer såldes Waterford Crystal.

Den kvällen fanns det mer levande musik i observationsbilen, och en av servitörerna dansade en jig och tjänade rabbig applåder från passagerare som i vissa fall bara var ett glas champagne bort från att gå in. Vi var nu "stallade" på Bagenalstown , Carlow. Som vid Dundalk var stationen så pittoreska jag skulle inte ha blivit förvånad om ett ångtåg hade puffat förbi på natten.

När vi närmade oss vår termin nästa morgon var de flesta passagerarna i observationsbilen. Det är en hyllning till operatörerna av Grand Hibernian att stämningen var en av direkt förkastning. "Å nej!" ropade en kvinna, då plattformen glidde sig vid sidan av oss. "Dublin!"