Soaking Up Bath, England

Romarna skulle ha fått det, Tänkte jag som jag tog handfuls av lavendel-infunderad is och gnidade den över mig själv, wincing lite. De själva kom inte runt för att utveckla den teknik som behövs för att orsaka att dessa saker slänger ut från ett snidat lejonhuvud som sätts in i muren på ett spa. Men de skulle säkert ha älskat den rena överflöd av den. Det visar sig att massera sig med lätt doftande is är inte så dåligt när nästa steg kan vara att glida in i ett ångbad eller, ännu hellre, att fördjupa sig i det naturligt heta, svagt svavelhaltiga vattnet som stiger här i staden Bath, i sydvästra England. Jag var i Gainsborough Bath Spa, ett hotell som jag misstänker ger det mest lyxiga sättet att njuta av vattenens härdande krafter, eftersom romarna etablerat sitt stora tempelkomplex här i 1800-talet e.Kr. Kort efter ismomentet in i ett sidokammare där jag skrubbades, massades och behandlades med heta stenar i 90 minuter.

Vänster: Gainsborough Bath Spa, ett tidigare sjukhus. Höger: Pork mage, vaktel och äppelsallad på Pony & Trap, en Michelin-stjärna pub utanför staden. Ben Mostyn

Ägarna till Gainsborough måste vara särskilt tålmodiga under omvandlingen från ett tidigt 19-talets sjukhus till ett elegant 99-rumshotell med ett praktfullt spa på 14,000-kvadratmeter. Om du gräver i Bath är chansen att du kommer att behöva ringa in i arkeologerna, och så var det här. I 2007, precis nedanför hotellet, utgrävde ett team en av de största svängarna av romerska mynt som någonsin upptäckts i Storbritannien: 17,577 av dem, för att vara exakt. Några är utställda i hotellets lobby. De flesta kan ses på besök (två minuters promenad) till de romerska badarna själva. Det är en av de mest imponerande arkeologiska platserna i Storbritannien: det finns bronsbysten i den presiderade gudomen Sulis Minerva; templet med sitt stora snidade huvud av en ormbjörn Gorgon; och naturligtvis, den heliga våren, som bubblar ständigt och, på en kall dag, tappar luften med sin curlingånga.

Om du gräver i Bath är chansen att du kommer att behöva ringa in i arkeologerna.

De romerska baden föll så småningom i missbruk, kanske redan silted upp vid den tiden som den romerska administrationen officiellt avbröt band med sin nordvästligaste provins i AD 410. Under medeltiden hade en legend om Baths ursprung vuxit upp runt den mytiska kungen Bladud. Berättelsen säger att Bladud lämnade sin fars domstol på grund av sin spetälska och blev svinhärd. En dag såg han att hans suggor fördjupade sig i varmvatten, så han badade och fann sin spetälska botad. Återvänder hem, han återställdes till sina kungliga rättigheter. Han skulle senare bygga Bath på platsen för hans grisars vägghål. "Taking the waters" blev en galen i 18th century Britain och spekulativa arkitektutvecklare som John Woods äldste och John Woods yngre och john Woods yngre barn utvidgade snabbt Bath till den eleganta turistvänliga staden som vi känner nu .

Idag är de romerska baden - tillsammans med Baths obefläckade georgiska arkitektur, odödlig i romanen Jane Austen - anledningen till att besökarna kommer. Även om den historiska staden heter UNESCOs världsarvslista i 1987, har det under de senaste decennierna blivit en modern touch. Det finns Nicholas Grimshaws glas- och stålkonstruktion som fyller på Thermae Bath Spa och Eric Parrys keramik-och-glas-kub-förlängning till det eleganta Holburne-museet, som rymmer en utsökt samling europeiska konst och dekorativa föremål. Bath har haft en luft av fustiness i det förflutna - en liten dishevelment om det. Det är självklart en del av dess charm. Men ankomsten av Gainsborough och några nya hotellöppningar, tillsammans med en handfull seriösa kockar i området, har hjälpt till att smarta upp platsen.

Gainsborough tar sitt namn från den engelska målaren Thomas Gainsborough, som flyttade till Bath i 1759 för att söka uppdrag från de rika klienterna som besökte spa-staden. Det är det enda hotellet i staden att få dessa heta vatten att strömma direkt in i den. (Tre av hotellets sviter har badrum med en extra kran som filtrerar det termiska vattnet direkt in i ditt privata badkar.) Spahens främsta attraktioner är de olika poolerna, men gästerna kan njuta av allt från infraröd bastu till en malaysisk massage eller en aqua yogaklass.

Efter att ha hunnit sig i de sybaritiska aktiviteterna i antikens Rom besökte min vän och jag den nyöppnade No. 15 Great Pulteney, som är en populär plats för eftermiddagste. Här har tre georgiska stadshus omvandlats till ett eklektiskt, konstfyllt hotell. Det är en ny typ av lyx för Bath: inte chintzy formaliteten av gammaldags engelska hotell, men en coolare, modernare känsla. Den friska atmosfären finns också på den närliggande Canary Gin Bar, hemmet för Bath Gin Co., ett lokalt destilleri etablerat i 2014. Cocktails blandas med både hemvätska och ett förvirrande antal gästgjutna, vars dygder diskuteras entusiastiskt av de unga mixologerna. Det är långt ifrån standard engelska boozer.

Vänster: Huvudpoolen vid Gainsborough Bath Spa, där stadens kända vatten strömmar direkt in i hotellet. Höger: de gamla romerska badarna. Ben Mostyn

Några sju miles utanför staden, inbäddat i Somersets böljande kullar, är Pig Near Bath en vacker herrgård från 18-talet som räknar sig som en restaurang med rum. Låt inte den avslappnade atmosfären - trä staplade upp i ingången bredvid en samling lökar - lura dig. Köket är ambitiöst: De strävar efter att källa nästan allt inom 25 miles. I själva verket kommer en hel del mat från betydligt mindre avstånd, eftersom mycket odlas i sin egen betydelsefulla trädgård: vi poked runt växthus, beundrade fruktburar och pertrader av chard och purjolök och såg hjorten som glände genom fälten ; vissa skulle senare leverera vilt för middagsmenyn.

Badet är vanligtvis besökt för dess urbana nöjen, men det omgivande landskapet är värt att utforska.

Nästa morgon promenerade vi genom trädgården och såg kockpersonalen skörda blad och grönsaker för senare; ingen tänkte oss klämma några kvistar av mynta för att göra en infusion. Strax runt hörnet från fiskrökhuset besökte vi hönsna som hade gett ägget till vår frukost. En trevlig snusning bakom några växthus meddelade närvaron av de grisar som platsen heter.

Frukost var en nödvändig befästning för vår kommande 10-mil promenad. Badet är vanligtvis besökt för dess urbana nöjen, men landskapet som omger staden är värt att utforska, med sina charmiga byar, historiska hus och konstiga monument, som ett kluster av neolitiska stencirklar vi kom fram vid kanten av den lilla byn Stanton Drew. Trots cirkelens storhet och skala var vi de enda besökarna som beundrade dem. Arkitekten John Wood den äldste var också fascinerad av dessa mystiska megaliter. I det 18th århundradet studerade han dem (ignorerar varningar från lokalbefolkningen, som vidskepligt hävdade att den som gick nära dem skulle bli "slagen död på platsen"). Wood theorized att King Bladud hade etablerat stenarna som en karta över stjärnorna enligt en princip som han lärde sig till den grekiska filosofen Pythagoras, som i sin tur använde den som grunden för hans berömda system av astronomi. Bisarrt som Woods spekulationer kan ha varit, jag är tacksam för dem: monumentets cirkulära form anses ha gett honom tanken att bygga cirkusen i Bath - den första cirkusen i engelsk stadsplanering, pre-dating Londons Oxford Circus och Piccadilly Cirkus - som tillsammans med Royal Crescent är den mest berömda av Baths arkitektoniska underverk.

Vegetabilisk trädgården som levererar köket på Pig Near Bath hotell och restaurang. Ben Mostyn

Våra ansträngningar förde oss till Pony & Trap, en närliggande pub. Den har en Michelin-stjärna, men inte en ögonbryn upphöjdes när vi gick i caked i lera och sent för vår reservation. Som ett växande antal regionens kockar gillar den 33-årige Josh Eggleton (som tränat i Kalifornien vid den franska tvättstugan) att visa upp den lokala bountyen, jobba med närliggande samhällsbruk för att producera källa och använda spelskott mitt i dalen . Vi gick till fisk, njöt av en sakkunnig beredda långpipade lax och grillad gyllenfilé. Efter måltiden, när våra försök att hitta en taxi misslyckades, tog personalen på sig att ringa grisen för att skicka ett räddningsparti (inom några minuter kom en härlig ung man i en Land Rover). Som Pony & Traps assistentchef påpekade, "dalen är en liten plats." Regionen kan vara liten, men det har säkert blivit mer sofistikerad.