Smoky Mountain Blossoms: In The Wildflowers

På väg från Maine till Georgien passerar Appalachian Trail genom 14-stater. Den mest krävande sträckan, och kanske den vackraste, är 70 miles i Great Smoky Mountains i Tennessee och North Carolina. Smokiesna har mer blommande växter än någon annan nordamerikansk nationalpark - åtminstone 1,500-sorter, inklusive några sorter som inte finns någon annanstans i världen.

Jag skulle inte veta något av detta om jag inte hade deltagit i Pilgrimsfärden för Great Smoky Mountains Spring Wildflower. Tre-dagars extravaganza (organiserad av Great Smoky Mountains National Park, Gatlinburg Garden Club, University of Tennessee Botany Department, Southern Appalachian Botanical Society och Great Smoky Mountains Natural History Association) har hållits den sista helgen i april för de senaste 47 åren. Den drar mellan 900 och 1,200 "pilgrimer", som registrerar sig för någon av 90 wildflower vandringar. De är märkta Easy, Moderate och Strenuous, men min man och jag lade till Killer för de brantaste.

Pilgrimsfärden börjar med ett inloggningshus på ett auditorium utanför Gatlinburg, Tennessee. Det var sättet hur högskolans registrering brukade vara före datorer, när du sprang från bord till bord i fälthuset. Nästan 200-folk väntar på en linje som är "så länge som ett brunt rep", enligt en sydligare. Du kan anmäla dig som en förare eller en ryttare till olika utflykter, men eftersom arrangörerna försöker begränsa antalet bilar, kommer du förmodligen att rida med andra pilgrimer.

Vi väljer mestadels moderata vandringar med fåglar och vildblommor och en fladderbana som hålls i skymningen. Eftersom du med rimlighet kan göra endast ca sex guidade promenader under helgen, måste vi vidarebefordra många som låter bra, inklusive "spindelproppen".

Vid 8: 45 visas vi för vår första jakten, Noah "Bud" Ogle Wildflower Walk (i 1879, Bud och hans fru, Lucinda, byggde huset som står nära huvudet på det här spåret). Vår ledare, Roger Walkingstick Elder, är en expert på ätbara växter. Om 30, med rakt mörkt hår, säger han att han är hälften Cherokee. När jag frågar om den andra hälften shruggar han och säger "Engelska, antar jag."

Det första som äldste påpekar är något som kallas stonecrop. Det är en typ av sedum med puffiga löv som markerar den som en succulent. Trots att alla växter i parken är skyddade, säger äldste att han har speciellt tillstånd att välja några för att vi ska prova. Sedum smakar bra, som sallad. Han pekar sedan på någonting som kallas heart's-a-busting. "Det används som en läkemedelsväxt för gamla människor", säger han och skrattar. Det verkar uppenbarligen som ett avførande medel och marknadsförs som Yahoo. Nästa finner vi lite squawroot, eller squaw majskorn bara tre inches lång, det ser ut som ett miniatyrör av majs. Äldste berättar att björnar äter det efter viloläge som sin egen form av Yahoo.

Äldste erbjuder också tips om matlagning med vilda ediblar. Han visar oss tandvård, som smakar som pepparrot, och uttalar det "val" på en smörgås. Då är det galax, vars löv används av bosättare att göra fett och söta vita violer, som innehåller mer C-vitamin än apelsiner. Slutligen delar han sin idé om en bra spårmåltid: "Tonfisk, ost och kokta näsblad".

Det är snabbt middag, och vi tar en smörgås i staden, ingen tandvamp eller nässlor för oss - och kör till vår Kanati Fork promenad, en måttlig stigning i North Carolina. Habitatet förändras när vi går upp och vi ser nya vildblommor, inklusive falska Salomons säl, björnbär, träbeton, häxhasel och dvärgginseng. Någon fångar en rödhårig salamander från under en sten i bäcken, och vi vänder oss igenom det genom en lins.

Det är på denna utflykt som vi först hör om Teorins lära. I 1500'en höll en rådande teori att Gud hade stämplat på varje växt sin "signatur" eller avsedda användning. Allt man behövde göra var att avkoda Guds märkningar. Tandvårens underjordiska stjälkar ser till exempel ut som små tänder, så det användes för att behandla tandvärk (trots att det inte fungerade).

Vår fyra mils vandring längs Deep Creek Trail börjar vid åtta nästa morgon. Ledaren är George Ramseur, en pensionär professor i botanik hos Sewanee som kommer till liv efter att ha sett en scruffy växt med stora löv. "Rugels ragwort!" meddelar han. Det växer bara i parken. Kullarna är prickade med en liten vit blomfranserad phacelia-och tre sorter av trillium: en liten magenta som kallas wake-robin; en gul version med fläckiga blad; och sötvitt, en förtjusande, liten, vitart med en purpurfärgad punkt i mitten och gula strumpbyxor.

På vår eftermiddagsutflykt, Cove Hardwood Wildflower Walk, är vi en stor grupp så vi har två ledare. En av dem, Rick Phillippe, som förvaltar herbariet vid University of Illinois i Urbana-Champaign, påpekar "det sorgligaste trädet i skogen", en stor, sönderfallande amerikansk kastanjebottna. Han frågar oss om vi vet vad som står för dess nuvarande tillstånd. En pilgrim gör: luftburna kastanjblod har gjort denna art nästan utdöd runt här.

På väg till fladderbana ser vi bilar stoppade och människor med kikare. Större djur verkar vara på agendan: en svart björn med tre ungar är 30 fötter borta. Sön verkar oblivious mot oss, bilarna och hennes ungar. Men ungarna beter sig som de gör på Vild kungariket, hoppar på varandras ryggar och scampering up trees.

På lördag morgon tar vi två miles bäcken längs den lilla floden ovanför Elkmont, där Patricia Cox, läkare av botanik, blinds oss med vetenskap. Vi får en handout som illustrerar de olika typerna av fronds, konfigurationen av deras vener och hur de reproducerar, men vi är gratis att absorbera så lite som vi väljer. Vi luktar hökragna bärnstenar, notera de tappande avsmalnande ändarna av New Yorks varianter och beundra jungfruens stråelsvarta stjälkar. Längre längs vi ser rattlesnake bärnsten, snygga ormbunkar och bräcklig ormbunke. Jag har gått i Michigan i skogen för mer än 30 år, men jag hade aldrig gått bortom att kalla en ormbunke. Nästa år planerar jag att vara på förnamn med varje bäck i skogen.

MARGERY GUEST är en kolumnist baserad i Grand Rapids.

Få Walking!
1998 Spring Wildflower Pilgrimage kommer att hållas april 23-25. Det kostar $ 8 per dag. Registrering krävs: skriv Great Smoky Mountains National Park, 107 Park Headquarters Rd., Gatlinburg, TN 37738; eller ring 423 / 436-1200.

Vakna och lukta blommorna
Strax öster om Gatlinburg, Buckhorn Inn (2140 Tudor Mountain Rd.; 423 / 436-4668, fax 423 / 436-5009; dubblar från $ 130, inklusive frukost) har ett bedrägligt utseende. Från framsidan ser 1938-värdshuset ut som en stuga, men bakom finns en stor tegelstenterrass med statliga kolonner.
Alla sex rummen är stora och bekväma, om inte lyxiga. Vem behöver telefoner eller TV när det är eld i det stora rummet, böcker på hyllorna och gungstolar på verandan?
Men det bästa med inn är middag. Varje natt utom söndag skapar kocken Bob Neisler en fantastisk fyra-rätters middag (middag för två $ 60). Den osso buco var lika bra som jag någonsin har haft.