Riding The Blimp

Motorer som surrar, det stora hantverket slår uppåt och börjar stiga upp. När marken faller, löser de gröna backarna och de steniga utkropparna sig in i de schweiziska Alperna. En stund senare sjunker skeppet en gång till och glider med statligt syfte bland de skarpa ljusa dagarnas fläckiga moln. Glossando av en Chopin étude wafts genom hytten, nästan muffling motorns svaga drone. En vitjackad steward ger ett glas champagne. Lulled av skrovets svaga svängning dricker du för snabbt och befinner dig överväldigad av den svåra uppmaningen att hålla huvudet ut genom fönstret. Så du gör. Lossa spärren, du glider tillbaka rutan, och där är du, alpin luften piskar genom ditt hår. När du tittar på småfjäderflockar tusen meter nedan tänker du: Denna är hur flygande borde vara.

Jo, det var det som brukade vara. Och, om allt går enligt planen, så kommer det snart igen.

Åttio år sedan verkade dirigible airships den sannolika framtiden för resor. Jämfört med dagens tidiga flygplan hade luftfartyg enorma räckvidd och lyftkraft. Vittlinjemiddagservice ombord på statliga tyska zeppeliner var byordet av futuristisk lyx. De brittiska och amerikanerna planerade också betydande dirigible flottor. Den brittiska R101, som lanserades hösten i 1929, rymde sovplatser för 100-passagerare, ett stranddäck och ett rökrum.

Självklart var luftskeppets storhetstid kortlivad. Cirka ett år efter lanseringen kraschade R101 under testning i Frankrike och dödade 48 av 54-personer ombord. I 1932 flyger flygbolaget USA Akron bröt ihop under en storm; tre år senare, systerfartyget, Macon, mötte en liknande öde. Dödsbygeln i luftfartyg lades i 1937 av den berömda katastrofen vid Lakehurst, New Jersey, när 804-foten lång Hindenburg kraschade och brände och dödade 36.

Med det andra världskrigets ankomst, och stråltidens dawning därefter, blev tiden med stora passagerarfartyg en historisk fotnot. Var det inte för Goodyear och dess flotta reklamblimpar, kan luftskeppet ha blivit helt utdödat.

Men idag, som en gigantisk gasfonix, stiger passagerarfartyget igen. Det mesta av det banbrytande arbetet görs i Europa - på både styva luftfartyg eller zeppeliner, vars gaskuvert innehåller ett inre skelett och blimper, som håller sin form från enbart gasstryck. Airship Technologies, en brittiskbaserad tillverkare av blimp, bygger nu en dirigible som kan transportera så många som 52-passagerare. Dubbat på AT-04 är 269-fotlångskytten planerad att göra sin första flygning i höst och certifieras för sightseeingutflykter mellan London och Windsor Castle någon gång i 2001.

Och den här juli 2, precis ett århundrade efter att Count Ferdinand von Zeppelins första luftskepp tog till himlen, det tyska företaget som bär sitt namn Zeppelin Luftschifftechnik-kommer att döpa 246-fotlånga, 12-passageraren LZ N07, det första styva luftskeppet att flyga sedan andra världskriget. Tack vare skeppets kolfiberskelett kan motorerna på LZ N07 placeras bort från gondolen, vilket minskar bullret. Motorerna kommer att ha en avancerad tilt-rotor design, vilket gör luftskeppet mer manövrerbart än konventionella konstruktioner och kräver färre markbesättningsmedlemmar. Zeppelin Luftschifftechnik räknar med att göra passagerarturer som börjar nästa år (resplaner har ännu inte fastställts).

Under tiden planerar ett schweiziskt företag, Skyship Cruise, att se sevärdheter på timlånga zeppelinflyg över Alperna en gång i 2001, med ett preliminärt pris på $ 250 per person.

På denna sida av Atlanten behöver vi inte vänta: I Las Vegas erbjuder Lightship Group, som driver 16-reklamblimpar runt om i världen, nattliga en timmars åktur ombord på 165-foten Las Vegas Airship. Flyttar nio passagerare, kryssningen kryssar på 1,300-fötterna ovanför Strips pulserande neon. Ljusskyttegruppens bröd och smör förblir reklamdollarna, i det här fallet från den främsta webbplatsen Vegas.com, vars jätte logotyp är emblazoned på luftskyttens sidor. Passagerarpriserna är helt enkelt en eftertanke.

Dagens första sightseeingflyg börjar vid skymningen och avgår från en otrevlig smuts på Nord Las Vegas flygplats. När varje passagerare klättrar ombord, tar besättningsmedlemmarna bort 25-pund väskor med bly för att kompensera för extravikt. Som i alla blimps fäster motorerna direkt på gondolen, så bullret är väldigt, men inte överväldigande - något som att vara i en tvättstuga full av tvättmaskiner på centrifugeringscykeln. För att dämpa bruset bär alla ett headset med mikrofon, vilket också låter dem lyssna på en inspelad turné som erbjuds på fem språk.

När alla är ombord, släpper piloten motorerna, markpersonalen släpper fast repen och den glödande vita orb buzzes ut i himlen. Snart ringen av bergen runt Vegas lyser orange i en ökensolnedgång. Spetsen på 1,150-foten Stratosphere Tower glider förbi, nästan nivå med sidofönstret.

Alan Judd, en blimp-pilot för 16-år, har en instinktiv känsla för den lumbering behemoten. Han kan matcha sin hastighet till vinden utanför, så att blimpan hänger rörlöst över marken. Till skillnad från ett plan, som studsar över turbulensfickor, lättar luftskeppet genom dem som ett fartyg rider sväller. Faktum är att känslan är mer nautisk än luftfart. "Det är som att segla en stor yacht", säger Judd.

Kabinen är inte exakt rymliga, bara 14-fötter långa, med en gång i mitten, men det finns gott om takhöjd och passagerare kan gå fritt utan att rädda för att bli störd av turbulens. Det finns även ett litet fönster att de kan hålla sina huvuden ute. (Spitting är avskräckt.)

Solnedgångsflygningen debiteras som en "Champagne kryssning", men den lilla blimpan, en hundradel av storleken på Hindenburg, erbjuder inte samma kvalitet på service som den gamla rutan. Det finns inget utrymme för en steward, så varje passagerare lämnas en papperspåse med en halvflaska mousserande vin och en plastflöjt. Men erfarenheten är ändå berusande. När allt kommer omkring är det färre än 30-luftfartyg över hela världen och Las Vegas Airship är för närvarande den enda som säljer biljetter. För vissa passagerare är ritten en försmak på vad som kan vara en ny guldålder för blimps. För andra är det ett sätt att återuppliva en dröm för länge sedan, när flygresor betydde mer än ett trångt och skyndat bindestreck mellan punkterna A och B. "Den andra dagen kom en dam till mig och sa," jag är sjuttiotal - Åtta år gammal, och jag har velat göra det här eftersom jag var tolv, säger Lightship-mekaniker Al Williams med ett leende. "Många av våra kunder är så."

Lightship Group 877 / 582-5467 eller 702 / 646-2888; en timmes flyg börjar med $ 179 per person.

MEN HUR SÄKER ÄR EN BLIMP?

Trots exemplet på Hindenburg, svaret är: mycket säkert. Moderna luftfartyg flyter på helium istället för det explosiva väte som dömde Hindenburg. De anses vara en av de säkraste formerna av luftfart idag. Goodyear, till exempel, har inte haft en enda dödlighet i mer än 50 år med att driva sin blimps.