Profil: Möt Richard Bonham, Safari Legend

Solen har just kommit upp över Kenyas Chyulu Hills och Richard Bonham strider redan över slätten där giraffer och oryxar föds till frukost. Hans 44-åriga Cessna 206 har sett bättre dagar, men hans bronsade nävar griper gasen med myndigheten till en man som är inloggad 8,000 eller så timmar i luften. Nedanför spottar han sin destination: Mukururu Rhino Camp, utpost för en bataljon av hans spelsökare. Han upptäcker också ett problem.

"Myrbjörnar har grävt hål i banan", säger han.

Även om han bara kan använda hälften av den dammiga landningsbanan, landar Bonham väl planet och hoppar ut. Vid femtio och sju är han en trim sex meter. Han har havsgröna chino shorts och RM Williams halv-stövlar. Han hälsades av Richard Kech. Den tidigare Kenya Wildlife Service warden tränar Bonhams spejder för att skydda landets sista fria svart rhinos från dem som skulle döda dem och släcka sina horn.

Bonhams Maasailand Preservation Trust har nyligen borrat en brunn i det här behållet, så de dussintals eller kvarlevande noshörningarna behöver inte riskera att leta efter vatten någon annanstans. Han har nu kommit att plotta sitt vattenhål. Efter granskning av lavafälten kartlägger han var rören ska springa. Kech frågar honom om han skulle vilja inspektera den nya rekryterande höga unga Maasai som har handlat sina röda shukas för trötthet. Nio av dem faller i formation. Bonham, vars utmärkta bär och burlade röst minns Sir Alec Guinness i Bron över floden Kwai, går bland dem.

"Hur många av er har sett en noshörning innan de kommer hit?" Frågar Bonham på swahili.

Bara några höj sina händer. Bonham berättar för dem att de är första försvaret mot väpnade poachers. Du kan se stolthet i deras ansikten. Du kan se det också i Bonhams när han tittar på dem, försöker regimentala borrningar.

"Bra gjort," säger han. "Bra gjort!"

Och därmed återvänder Bonham till himlen.

* * * *

Rhino lägret är bara en av Richard Bonhams regelbundna stopp. Under en dag kan du hitta honom att sätta en elektronisk krage runt en sedated elefant, försöker prata inflammerade krigare ur spjut av en lejoninna som dödade sina kor, eller förmedlade med sin detektivbyrå för reformerade poachers och importerade blodhundar. Bonham har utsetts till en av de bästa guiderna i Afrika. Men hans nuvarande passion är bevarande. Han medger att han är en "bit of contradiction." Även om han grundade Ol Donyo Lodge, en av East Africas mest lyxiga orter, är han lyckligast att sova i busken. Trots att han är älskad som "den vita Maasai" av den här stammen, har han märkt några av sina ledare som korrupta. Och trots att han varit en professionell jägare, finner han det svårare och svårare att dra avtryckaren.

Hans far, Jack Bonham, var en brittisk rambler som sökte sin förmögenhet i Kenya och blev en av landets första spelvakter. En elefantattack kostar Jack ett ben. Men vid sänggåendet gav han en kärlek till den mäktiga tuskeren med berättelser om två små poacher-förföljda pachydermer, Mumbo och Dumbo. Som en pojke skulle Richard röra om den kaffeplantage som arvades av sin mamma Kathleen, som lärde Kikuyu kvinnors hälsovård. Även under Mau-Mau-upproret av 1950s var hans främsta lekkamrater plantagearbetarnas barn.

Han gick till skolan i England, men återvände till lärling med den sista av Mogambo-era jägare, Bunny Allen. När jakt blev förbjudet i Kenya i 1976, vände Bonham sig till luften och blev en bush pilot. Han flög tyska astrofysiker till Zaires djungel för hemliga ICBM-tester och flög oljefältets händer ur södra Sudan när inbördeskriget antändes. "Piloten som tog över för mig blev dödad", påminner Bonham.

I 1979 startade han sitt eget lilla safaribolag med specialisering inom områden som andra guider inte gick. När brittiska parlamentsledamot Tom Arnold erbjöd sig foten för "den sista safari i den sista vildmarken", södra Tanzanians stora Selous Game Reserve, var Bonham tappad för att styra husvagnen. Peter Matthiessen, som chronicled resan i sin bok, Sand Rivers, skrev vid den tiden att den 25-åriga Bonham var "lakonisk" och föredrog att äta med sina afrikanska bärare. Ännu idag, påminner Matthiessen, "Han var mycket kompetent." I 1985 organiserade Bonham den första kända korsningen av Afrika med båt till Lorenzo och Mirella Riciardi. 3,700-milens resa blev boken Afrikansk regnbåge.

Bonhams kärlek till den otunna Selous ledde honom att vända sitt tältbasläger där in i den fortfarande blomstrande Sand Rivers lodge. Under tiden fortsatte han att söka i Kenya "för en plåster av buske som inte hade någon i den - för att göra mitt hem." I 1986, i Chyulus, följde han en eland upp en ås som förbises de stora slätten och Mt. Kilimanjaro.

"Jag kände," Det här är det. ""

Maasai lät honom bygga en stuga. Några andra stugor följde. Med sin oförtröttliga syster, Trish, hantering av bokningar, hade han själv en lodge. Han hette det Ol Donyo Wuas, "den spottiga kullen". Anläggningen var 10 år gammal när en borstbrand, som stod av poachers, förtätade Bonhams arbete. Men de byggdes om. Ol Donyo Wuas rykte växte. Den privata reserven gav ett mer intimt möte med vilda djur än vad man kunde hitta på parker där minibussarna skulle kunna bli stötfångare till stötfångare. (Gäster hittade också Bonhams personliga menageri av föräldralösa cheetahs, hyenor och varghårar.)

Bonham utvecklade också ett band med Maasai. En dag gav han en hiss till en ung kvinna som födde i sin bil. När han nästan dog i en flygkrasch skickade stammen sin medkänsla. "Jag hade nog en 100-getter anländer till mitt hus," skrattar han.

Maasai var jubel när han hittade kärlek. Den nomadiska charmisten hade motstått äktenskap tills han var 41. "Jag var lite vild," säger han sheepishly. Därefter träffade han Tara Hunter, underbara barnbarn av en annan känd spelägare. Tara, som är 14 år hans junior, påminner om rakes förslag i en restaurang i London: "Jag trodde att han drog mitt ben." Om 250 Maasai visade sig ha sitt bröllop. "De klädde oss båda i traditionell skräp," säger Tara. "De äldste välsignade oss. Det var en tre dagars fest. "

* * * *

Bonham blev mer och mer investerad i framtiden för 10,000 Maasai på 300,000-acre Mbirikani Group Ranch. Han var också fast besluten att stoppa stammen från förgiftning av lejonen som åt sina kor. (Det beräknas att det bara finns 20,000-lejon kvar i Afrika-ner 90% under de senaste 20-åren.)

Bonham startade Maasailand Preservation Trust i 1992 och hittade en ovärderlig allierad i den amerikanska venturekapitalisten Tom Hill. Tillsammans samlade de pengar för att betala herdarna för sina förluster. "Under de åtta år sedan vi startade Predator Compensation Programmet, säger Hill," vi har inte förlorat mer än en lejon per år. "

Bonham tog också på poachersna. Sedan Kenya Wildlife Service koncentrerar sig på nationalparker, lärde Bonham barfota Maasai hur man använder en GPS. Han gav dem också en ännu mer underbar spårningsenhet - den engelska blodhunden. "Officers" Bosco, Drastic och Judy rackade upp så många åtal - till och med jagade en misstänkt som hade flyr med motorcykel till Tanzania - att vissa poachers trodde att hundarna var magiska. De slobbering utredarna fick två gånger Mutinda Ndivo. Till sin förvåning erbjöd Bonham honom ett jobb. "Jag var förstörd först," säger Ndivo, som nu hanterar hundarna. "Men det här är ett mycket bättre liv. Jag kan sova på natten. "

"De flesta poachers slutar inte när du säger," Hands up! "Säger Bonham. "De har förgifta pilar och machetes. Det har varit brandbekämpning. Vi har haft spejder skadade. "

Reserven har blivit mer av en krigszon som priset på illegal elfenben har stigit. Ol Donyo har några av de största tuskarna i Kenya. Bonham och Hill knyter uppgången i människohandel till tillströmningen av byggnadsarbetare från Kina, där två tusen kan hämta $ 100,000. "Det finns mycket pengar att betala mördaren", säger Hill. "Somalier kommer in med AK-47s."

Bonham har fått förstärkningar. Den berömda zoologen Iain Douglas-Hamilton har hjälpt till att övervaka pachydermerna. Tusk Trust och fotograf Nick Brandts Big Life Foundation har gett honom möjligheter att utbilda 200 scouts över hela Amboeseli-Tsavos ekosystem 1.5 miljoner tunnland. National Geographic Society stöder Predator Compensation Program.

Lyx lodgeoperatören Great Plains Conservation var så imponerad av Bonhams plan som företaget köpte till Ol Donyo Wuas i 2008.

"Vi såg det som en chans att skapa en fungerande modell som skulle kunna rullas ut till andra regioner", säger den berömda filmmakern och Great Plains VD Dereck Joubert, som medverkade Big Cats Initiative med sin fru Beverly.

Great Plains rakade snabbt ner de rustika stugorna Bonham hade utformat på baksidan av ett cigarettomslag. De ersattes av 10 utsökt inredda villor, de flesta med sina egna pooler och takterrasser med stjärnvakt. Den contemporary-colonial main lodge presenterade en meny och vinlista för att tillfredsställa snootiest explorer. (Resor + Lesiure kallade det ett "världens bästa hotell" i 2011 och 2012.)

Bonham har fortfarande en andel i Ol Donyo Lodge, som det nu heter, men han är lika glad att låta någon annan göra hälsningen. "Hosting blir ganska monotont", säger han. "Och du måste vara diplomatisk - berätta själv" kunden har alltid rätt. " Som jag inte var så bra på. "

Bonhamerna kastar fortfarande en bra fest. De kommer ofta att bjuda in tillitsledare för sundowners runt elden i deras hem, en skyhögt halmt boende där akacieträ och lavasten entwine som en tempelruin.

Med sin personlighet har Bonham inspirerat Ol Donyos välkända gäster att stödja ranchens medicinska program och åtta skolor. Bonham är självklart den dagliga lösaren av problem.

Bonham berättar, "Jag är hopplös vid administration." Men han är imponerande i ett lunchmöte med seniorscouter. Mellan köttet av kokt get skickar han brådskande avgöranden om att köpa en dator och motorcykel ("Beklagar, killar"), fånga en skurk lejoninna och finska en krigare som har klubbat en av hans spelsökare.

Hans snabba improvisationshanteringsstil kan baseras på reflexer som lärs i bushen.

"Richard kan hantera alla situationer", säger Hill, som påminner om Kenya Wildlife Service en gång frågade Bonham att skjuta en gammal manlig lejon som hade gått på en rampage. "Så vi kryper igenom tjock pensel. Lejonet dubblerar tillbaka på sina spår och försöker smyga på oss. Plötsligt kom det på oss. I en delad sekund tog Richard lionen på, så det skulle gå för honom, inte resten av oss. Han kukade och skjuter medan han blev strimlad i en törnbuske. Lionen slutade med att vara 10 fötter långa, 450 lbs. Richard reagerade med sådan modighet och lugn. Hemingway skulle ha sagt, "Här är en sann man." "

Inte att Bonham köper in i Papa's macho-kod. "Jag har haft några nära run-ins med elefant, buffel, flodhäst," säger han. "När du måste skjuta din väg ut, ryggar du och tänker," Vad kunde jag ha gjort annorlunda? Det är inte trevligt att döda någonting. Det är hemskt."

I åratal ledde Bonham rika jägare på porterstödda vandringssafari i Selous Reserve. Han sköt bara buffel- "kött för potten" - och inte bara någon buffel.

"Han skulle få dig att följa en besättning i tre timmar i dagens värme", påminner om hans brorson, Richard Pye. "Slutligen stannar du på dem. Han skulle knäppa huvudet upp över gräset och säga: "Nej, ingen här", vilket betyder att det inte fanns några gamla bachelor. Så vi måste vända oss om. "

För flera år sedan berättade Bonham för mig att "jakt kan vara ett användbart verktyg för bevarande. Eftersom det genererar mycket pengar för skydd. "Och ändå erkände han:" I slutet av varje säsong känner jag mig som om jag inte vill döda ett annat djur. "

Det var inte länge efter det samtalet som han bestämde sig för att sluta jakt. "Tiden för det är över," sa han. "Jag har bara fått nog av det."

Han är fortfarande villig att ta folk till Selous- "så länge det bara är för att gå."

Hill anser att Bonham vidtar alla försiktighetsåtgärder, efter alla djuravgifter, malariaundersökningar och år i den flammande solen. "Jag tror att han har använt ungefär sju av hans nio liv", säger Hill. Bonham har också blivit ganska knuten till sina barn-Kora, 16, Jack, 13 och Saskia, 9. "Du börjar tänka på att de förlorar sin far," säger Hill.

Människans rovdjur lurar fortfarande - inte bara poachersna utan de nyfikna välskötta Maasai ranchkommittéerna som Bonham skulle vilja öppna sina böcker.

"Det finns människor som vill förstöra oss", säger Hill. "För deras intresse".

"Det bär dig ner", säger Tara. "Så optimistisk som Richard är, det finns tider när han håller huvudet i händerna och tänker," Vad gör jag? " Richard får inte mycket av en lön. Det är allt gjort slags pro bono. Jag säger till honom ibland, "Richard, all denna ansträngning går in i det här landet som vi aldrig kommer att äga. Tycker du inte att vi borde köpa någon annanstans? " Men han kommer aldrig att lämna här. Vi ska gå till en spelspell och han säger: "Titta på den giraffen! När jag kom var det bara sex. Nu finns det 200. '"

"En jul, vi skulle äta middag när en Maasai kontingent kom in" fortsätter Tara. "De hade gått 25 eller 30 kilometer för att se Richard. Han bad dem alla att sitta ner för att äta. Vi hade inget ifrån en kyckling. Jag sa, "Richard, det här är vår familjedag!" Men han sa, "De vet inte att det är jul. De har rest hittills. '"

"När du ser människor slå en tegelvägg, gör du vad du kan för att hjälpa dem över det," säger Bonham. "Jag kunde aldrig vara den killen som kommer på 8: 15-tåget och kommer tillbaka på 5: 15. Varje dag här är annorlunda. Du vaknar på morgonen och du vet inte vart du ska vara på eftermiddagen. "

ol Donyo Lodge

På Kenyas ol Donyo har Great Plains samarbetat med det lokala Masai-samhället för att skydda områdets vilda djur samtidigt som det hjälper till att stödja grannländer. Medan du rider längs en besättning giraffer på en hästsafari. Nätter spenderas i helt återupplivade fristående halmtak med stugor med snygga tyger och elegant inredning med utsikt över savannen nedan och Mount Kilimanjaro i fjärran. Balkongens dag sängar gör utmärkta napping fläckar. Badrummen har inomhus- och utomhusduschar och dubbla fåfängligheter. De flesta villor har infinity pooler. Allt från stearinljus middagar under stjärnorna till daglig tvätt ingår i priserna som lämnar gäster med lite att oroa sig för bortom att leta efter Big Five.

Nätter spenderas i helt återupplivade fristående halmtak med stugor med snygga tyger och elegant inredning med utsikt över savannen nedan och Mount Kilimanjaro i fjärran. Balkongens dag sängar gör utmärkta napping fläckar. Badrummen har inomhus- och utomhusduschar och dubbla fåfängligheter. De flesta villor har infinity pooler. Allt från stearinljus middagar under stjärnorna till daglig tvätt ingår i priserna som lämnar gäster med lite att oroa sig för bortom att leta efter Big Five.