På Pieros Trail | Kör Arezzo

Jag var balanserad på en byggnadsställning som stirrade in i kung Salomonans ansikte, i krackad gips och peelingfärg, nära nog att röra fresco 15-talet, fast jag inte skulle ha vågat. Restauratörerna, som städade och retuscherade det, tog en lunchpaus lukten av olivolja i kombination med färger och kemikalier. De erbjöd mig en smörgås, men jag avböjde mig, alltför enthralled av bilderna att ha mycket av aptit. Jag lovade mig själv, att jag en dag skulle återvända till Arezzo och San Francescos kyrka för att se om de lyckades rädda Piero della Francesca s Legenden om det sanna korset.

Det har tagit mig ett dussin år för att hålla det löftet - och restauratörerna 15 år för att slutföra sitt arbete - men jag är tillbaka inuti San Francesco. Piero della Francesca spår tar mig på pilgrimsfärden av små dagliga utflykter från min bas i Arezzo, i sydöstra Toscana, till Sansepolcro, Anghiari och Monterchi, närliggande städer som spelat värd eller lent inspiration till konstnärens mest kända verk.

Född i Sansepolcro runt 1420 var Piero della Francesca fram till förra seklet sett som en mindre italiensk mästare, hans arbete minimal och nästan primitiv jämfört med andra dristiga namn som Botticelli eller Leonardo. Jag noll på en skildring av staden Arezzo, gjord i en sådan enkel geometri som det medför Cézanne och Picasso, och förstår varför det tog ett mer modernt perspektiv för att identifiera Pieros geni. Det finns något rent och tydligt i sin formalism som gör en fresco-cykel som Michelangelo's sixtinska kapell verkar nästan för förvånande och extravagant jämfört.

Kyrkan är tyst, men jag snurrar och försöker ta in alla 12 fresco scener på en gång. Jag stirrar upp på de målade profeterna som flankerar de dubbla välvda fönstren, som kasta ett mjukt, naturligt ljus på konstverket. Jag jobbar min väg ner till vänster och stannar vid Annunciation, praktiskt taget på ögonivå: Madonna, inramad i en öppen loggia; Gabriel utanför; och Gud ovanför, hans öppna händer riktade vår uppmärksamhet nere i det här, en dramatisk enhandslag där tiden har slutat. Det tar mig några minuter att inse att den fina kyrkans inredning har sänkt min kroppstemperatur och Pieros målningar har ordnat och tyst värdighet nästan lugnat mig.

Utanför är himlen samma koboltblå Jag har just sett i Pieros fresker, solen värmer upp den speglade stenen i San Francescos fasad, Piazzaen är knappt befolkade. Ett ungt par går genom; deras läppar är låsta, ögonen stängda, de snubblar men stannar upprätt. En grupp italienare på ett närliggande café njuter av cigaretter och kaffe, mjuknat, borta, tydligen oblivious to time.

Jag förstår att jag börjar få det: det här är inte Florens eller Siena, där en ras från ett konstmonument till en annan, mästerverk som kommer snabbare än tennisbollar från en automatisk kruk, svaren och reaktionerna är en förkortad oskärpa: Var det en Fra Angelico eller Michelangelo? Duomo eller en trattoria? Detta är Arezzo-provinsen, Piero-landet, där livet är lugnare, konsten är mindre riklig men lika vacker, ett hörn av Italien för att fullt ut uppleva en konstnärs liv och arbete.

Tillbaka inuti San Francesco ser jag på Pieros Dröm om Konstantinvid kejsaren djupt i sömn i sitt tält medan tjänare och vakter står förbi. Jag vänder mig till Slaget vid Heraclius och Chosroes, där konstnären riktigt styr mitt öga genom sin tätt packade komposition med den enkla böjningen av en hästs huvud, en soldats skölds lutning, den beräknade vinkeln på ett spjut. Jag kommer inte ihåg att jag blev förvånad över att lära mig att när han inte var upptagen med måleri skrev Piero i stor utsträckning om matematik och geometri.

På motsatta väggen finns en annan kampscen, Konstantinens seger över Maxentius, med en symbolisk återgivning av Tiberflodens dödcentrum - en skimrande blå vinkel som tar betraktaren för en mild ritt i perspektiv när det slår sig in i baksidan av målningen. Allt är friskt och ljust, men inte färgat utseende.

Jag sover över Adams död, den Judarnas tortyr, den Korsets upphöjning-Scener av subtil intensitet, fylld med figurer med en vördnad för den mänskliga formen som jag sällan har sett.

När jag går ut ur kören sitter jag mitt i kyrkan mitt i en kyrka; en parishioner i 15th century kunde se cykeln bara på avstånd. Perspektivskiftet och scenerna förkortas, men det grundläggande dramatiken förblir och på något sätt förtydligas i sin helhet: Pieros skulpturala figurer och beordrade scener gjordes för avlägsen visning.

Utanför är smycken och antikvitetsbutikerna Arezzo kända för att vara stängda för siesta när jag går upp till sluttningen till Duomo. Solen är flammande, men med gatorna tomma, känns torget lite olyckligt. Inuti är kyrkan stor, cool och mörk; en huvad munk leder mig till en befälhavande Maria Magdalena vid sidan av altaret, hennes röda kappa krullade runt en grön klänning som är skulpturell än målare. Trots att det är blygsamt, fyller hon en målad nisch, vilket gör att hon verkar större än livet.

Från Arezzo är det en 25-minuters bilresa till Cortona, i södra delen av provinsen. Jag äter middag där, med vänner som bytte England till Toscana 34 år sedan, på det spektakulära Il Falconiere hotellet. Vi äter utomhus, pratar om konst och mat som solen sätter över Val di Chiana. Måltiden, som visar sig vara tre kurser avsedda för svamp, är jordnär och sublim.

Nästa dag kör jag till Sansepolcro, en stad som, som Pieros målningar, präglas av oförskämd elegans. Museo Civico, för århundraden rådhuset, innehåller vad Aldous Huxley en gång kallat "den bästa bilden i världen" -Piero s Resurrection-Och det svika inte Skjutit i åratal under en whitewash som hade den oavsiktliga effekten att behålla det nästan perfekt, arresterar målningen. En triumferande Kristus stiger bakom en kvartett med sovande romerska soldater som utjämnar en hypnotiskt kraftfull blick på betraktaren, en fot planterad på en målade sarkofag som om han är på väg att gå ut ur bilden. Jag föreställer mig att han presiderade över stadens medborgerliga möten för hundra år sedan, för att hålla sina tjänstemän ärliga, eller åtminstone påminna dem om att någon viktig var att titta på. I ett intilliggande rum är Pieros Madonna della Misericordia (Madonna of Mercy), en multi-paneled tempera, mittpunkten en monolitisk Madonna som står högt över en symbolisk Arezzo, kapp öppet för att skydda de medborgare som hyser under henne, ovanför henne en enkel och jakande korsfästelse.

Jag träffar en vän för en lunch med tryffelsallad och porcinipasta precis nerför gatan på Da Ventura, en fylld och livlig restaurang där alla, utom servitörer, tar sin tid. När jag kör tillbaka till mitt hotell ser jag Pieros öga i träden som stiger upp och förseglar i perfekt enpunktsperspektiv, i de gröna och guldsträckta kullarna. I närheten av Anghiari-en kulle stad har jag aldrig satt foten i-på något sätt bekant, dess geometriska och ordnade battlement arkitektur en fresco detalj levande levande, Överallt imiterar världen konst.

Jag bor på La Commenda, ett vackert restaurerat kloster från 16-talet precis utanför staden Arezzo. Jag äter på min privata veranda när himlen blir mörk, mitt sinne lägger noggrant målade renässansscener mot ett riktigt landskap, de två upplöses i varandra.

Nästa dag, min sista, har sparats för en av Pieros mest kända, mest studerade verk: The Madonna del Parto (den gravida Madonnaen), som förflyttades 14 år sedan från sitt lilla kyrkogårdskapel till ett blygsamt museum i mitten av den lugna staden Monterchi. Jag såg det för många år sedan; alla säger att jag kommer bli besviken över sitt nya, sterila hem, men det är jag inte. Kanske beror det på att jag är helt ensam med målningen, som har tilldelats sitt eget rum i museet, eller att målningen är så rörlig det spelar ingen roll. Spegelbildsänglarna delar viktiga gardiner för att avslöja en ung och vacker Madonna, nedstängda ögon, hållning täta och dystra, hennes fingertoppar borstar lätt svullnaden av hennes mage. Det är som om hon har blivit uppkallad för en prestation som hon inte vill göra, men vet att hon måste. Jag förstår de vackra illustrationerna av olika Piero restaureringar som fyller museets andra rum, men dras tillbaka för att stå framför Madonna igen och igen.

Efter att ha lämnat Monterchi anser jag att jag körde över Apenninerna för att se några av Pieros senare arbeten i Urbino-något för att förlänga resan, som jag inte vill sluta men tänka igen på Madonna del Parto och bestämmer att jag för tillfället har sett tillräckligt - att jag kommer att följa Pieros ledning och hålla det enkelt.

Var

Arezzo provinsen, Toscana, Italien

Hur du kommer dit

United, Alitalia, Lufthansa och Air France flyger från New York till Florens Peretola flygplats med ett stopp; därifrån är det en 40-minuters bilresa till Arezzo.

Vad att se

Arezzo

Nationalmuseet för medeltida och modern konst "Majestätet av Piero della Francesca," Mars 31-Juli 22; 8 Via San Lorentino; 39-0575 / 409-050.

San Francesco kyrka Boka i förväg för att se Piero freskerna. Piazza San Francesco; 39-0575 / 20630.

Arezzo katedral (Duomo) Piazza del Duomo; öppna dagligen 7 am-12: 30 pm, 3 pm-6: 30 pm

Sansepolcro

Museo Civico 65 Via Aggiunti; 39-0575 / 732-218; 9: 30 am-1 pm, 2: 30 pm-6 pm.

Monterchi

Museo Madonna del Parto 1 Via Reglia; 39-0575 / 70713.

Var de ska bo

Relais La Commenda 6 Loc. Commenda, Tavernelle di Anghiari; 39-0575 / 723-356; www.relaislacommenda.com; dubblerar från $ 240.

Il Falconiere 370 Località S. Martino, Cortona; 39-0575 / 612-679; www.ilfalconiere.com; dubblerar från $ 340.

Om att äta

Da Ventura 30 Via Aggiunti, Sansepolcro; 39-0575 / 742-560; middag för två $ 100.

Da Ventura

La Commenda