Malamala Game Reserve: Ditt Favorithotell

Kostnaden var uppenbarligen inte ett avgörande övervägande för industriledaren från Indien som besökte Sydafrikas MalaMala Game Reserve tidigare i år med sin familj och retinue-nannies, doktor, kock och till och med barberare, 32 människor i alla. Men för de icke-multibillionaires bland oss, kör rackfrekvensen i Main Camp lite brant, runt $ 1,200 en natt för ett par. Om det gör ont gör det så ont: Resor och fritid läsare har valt MalaMala som världens bästa hotell.

Det är inte riktigt en rättvis kamp. Ringa MalaMala Ett hotell är som att ringa rymdfärjan ett plan. Hotell har inte hundratals djurarter som löper vild på 45,000 hektar av främsta floddornmarken. hotellrummen kommer inte med en virtuell garanti att gästerna i en vistelse på två eller tre nätter befinner sig inom 20-meter av lejon, leoparder, rhino, buffel och elefanter.

MalaMalas verkliga konkurrens ligger i sitt eget grannskap. Du kan börja ett vänligt litet buskkrig över frågan om vem som har den mest lyxiga lodgen i Sabi Sand Game Reserve, ett kluster av privata fastigheter intill Kruger National Park i nordvästra hörnet av Sydafrika. Rostade bungalows och clubby lounger på MalaMala's Main Camp mer än att tillgodose en kräsande aptit för förstklassig varelse comforts. Om det bara var en fråga om inredning och design, skulle noterbara närliggande loger som Singita och Londolozi vara väl rustade för slaget. Men när MalaMala bryter ut de stora pistolerna - det äger trots allt den största privata spelreserven i landet - ja det är svårt att bestrida logiken att mer mark betyder mer möjlighet att se fler djur.

Ägare Michael Rattray köpte reserven, Sydafrikas första privata spelpark, från faderns egendom i 1975. Han fördubblade fastigheten genom att köpa ytterligare gårdar de närmaste åren och nåde nuvarande konfiguration i 1980. Hans fru, Norma, driver gästfrihetssidan av operationen, och han hanterar busken och rangersna. Den 65-årige "Mr Rattray", som han ständigt hänvisas till av personalen, presiderar franchisen med en polosticka och ett vaksamt men skrynkligt öga; han skulle vilja att du kom med honom för en drink i baren och en efter middagen av lägerelden också. Även om Rattraysna för länge sedan omfamnade fotosafarietiken, framkallar djurskinn och troféer som hänger i loungen egenskapens jaktstuga tradition. För all sin exklusivitet känns man väldigt mycket i Afrika vid MalaMala, en känsla underströks vackert när kvinnlig kökspersonal blir en kör, dansar och sjunger stammusik efter middagen.

Vid incheckningen presenteras du för en skarp ung man i khakis som kommer att vara din ständiga följeslagare. Han väcker dig på 5: 45 och bjuder in dig att träffa honom för kaffe och muffins före morgonspelet. Beväpnad med en universitetsexamen i en av naturvetenskaperna, kommer han att ge dig en erudit introduktion till bushen, med hjälp av en Shangaan-tracker som kan hitta allt och en Land Rover som kan gå någonstans. Du behöver inte be honom att placera dig för fotografier, och han kommer gärna att diskutera kameraexponering. Han är i radiokontakt med hela guiden av guider, så nyheterna om speciella observationer reser snabbt, en stag av cheetahs som plockar sina huvuden över det höga gräset, en stolthet av lejonstjälkande impalas, en flock elefanter som förstör förstörelse på en skogsplanta.

Din guide kommer att följa med dig vid den nästan obrutna måltiden - frukost-lunch-te-som sprider sig över dagen, han tar dig på en annan fyra timmars speldrift på kvällen, och han kommer snart med dig, redo för middag. Inte en gång under den långa dagen kommer han att säga ett orätt ord, göra en off-color kommentar, eller engagera sig i något beteende som inte bekämpar en officer och en gentleman. Han är en expert på ämnet bra, rent roligt. Herr Rattray har gett honom nycklarna till kungariket, och för ett fantastiskt par dagar är det här riket ditt.

Box 2575, Randburg, 2125 Sydafrika; 27-11 / 789-2677, fax 27-11 / 886-4382. Om Main Camp är ute av din liga, har MalaMala två billigare alternativ: snyggt Kirkman's Kamp ($ 535 en natt, dubbel, måltider ingår) och den mer blygsamma Harry's Camp ($ 435 en natt, dubbel). Gäster på båda har samma tillgång till de djur som uptown klienter gör, om än i mer trånga fordon.