Japans Golfplats

När den lilla gamla damen indikerade att jag skulle ta bort den droppande våta badhandduken från min annars nakna kropp och sätta in den i tvättkorgen höll hon över salongen på Osakas härliga Naruo Golf Club - det tror jag var bara tid under min veckovisa rundtur i Japan som jag kände mig som en Gaijin, eller utlänning, oinitiated i post-golfritualerna i denna robusta skärgård. Jag hade just återvänt från Naruo's heta bad, där jag hade ansträngt sig för en grupp äldre herrar som lugnande sina ansträngda muskler i det ångande mineraliserade vattnet och gratulerade mig till att inte ha brutit mot någon av de strikta reglerna för etiketten som dominera samhället här. Men sedan, från till synes utav ingenstans, såg hon ut och krävde min handduk.

Jag var, sanningen berättas, mer än en liten överraskning. Men kan du skylla på mig? Naruo är ju en av Asiens bästa inlandskurser, en sorts Sunningdale i öst. Och den sista gången jag kollade, använde den vänliga klubban i hjärtat av Berkshire inte farmor att ta bort handdukar från ländarna av sina manliga besökare. Ändå bekräftade jag, efter en snabb skanning av min närmaste omgivning, att ingen annan tycktes finna hennes närvaro minst oroande, jag slängde bort min enda återstående täckning av anständighet och bad henne en snygg domo arigato.

Jag borde verkligen inte ha varit allt som förvånad, förstås. Den japanska golfupplevelsen, som i stort sett allting i den mest gästfria nationen, är annorlunda och märkbart så. Men det är också underbart uppfriskande. Och som ett golfmål presenterar landet en av de utvecklade världens sista gränser som inte har berörts av handen (eller klubben, för den delen) av massaturism.

Jag hade velat besöka Japan så länge jag kunde komma ihåg. Som barn såg mina vänner och jag snabbt in att nästan alla de bästa leksakerna och prylarna härstammar där. Från fjärrstyrda racerbilar till Walkmans och Game Boys, allt vi ansåg coola bar Made-Japan-frimärket. Senare vid universitetet i England och oftast efter att ha spenderat en angenämt lång session i den lokala puben på en lördagskväll, skulle mina rumskamrater och jag titta på galna japanska spelet visar att Channel 4 i ett ögonblick av geni hade förvärvat rätten att utsända. I dessa utställningar skulle deltagare utsätta sig för smärtsamma (och ofta farliga) prövningar i motsats till yens fistfuls. Episoden som jag minns mest levande involverade en trupp av unga japanska män som vrider sig i en glasktank full av ormar och andra slimiga reptiler medan de bikiniklädda unga kvinnorna dansade förföriskt på ett podium. Den grundläggande idén om spelet, vi antog (utan undertexter, vi kunde aldrig riktigt berätta), var ju ju ju längre killen lyckades stanna kvar i tanken, ju längre tjejerna skulle dansa och ju mer pengar killen skulle vinna. Dessa var dagarna före Jackass and Fear Factor, och vi hade aldrig sett något liknande. Det var fullständigt galenskap, men för våra ale-fogged ungdomar sinnen gjorde det för hysteriskt underhållande visning. Vi var alla överens om att Japan fick ett besök - precis så snart vi hade avslutat och betalat ut våra studielån.

Men av alla generiska bilder av landet som hittades i mitt medvetande under de följande åren - från kuggtåg till karaoke barer, från forntida buddhistiska tempel och Shinto-helgedomar till sushi restauranger och skulldrinkande affärsmän - det var det vackert anlagd golfbana som ligger mitt i en käke-släppande bakgrund av snötäckta toppar och pastellfärgerna av sakura (körsbärsblommor) som intresserade mig mest. Oavsett om jag såg den här bilden i en tidning eller på tv är jag inte säker, men det var långt ifrån det mest exotiska golflandskapet jag någonsin stått över. Golf i Japan såg otvivelaktigt bra ut, och jag ville prova det själv. Dessutom hade jag hört att japanska golfare stannade till lunch och en öl innan de satt sig på nio tillbaka, vilket lät som något jag lätt kunde vänja sig vid.

Det kan komma som en överraskning att det finns mer än 2,300-kurser i Japan, nära hälften av summan för hela Asien och en hel del av dem kan ses som att du kommer ner från molnen för sista gången till Tokyos Narita flygplats . Den östra kusten i Honshu, den största ön i skärgården och hem till mer än 80 procent av Japans befolkning, är täckt av behaglig låglandsskog, och när jag flög in kunde jag inte låta bli att märka det rätta antalet hål som huggades ut de mäktiga, djupgröna tallarna nedanför. I de fem minuterna före touchdown räknade jag åtminstone åtta kurser - en hjärthyftande syn för alla trötta golfer i slutet av den långa transpacifiska flygningen.

Men när var sista gången du hört talas om någon som besöker Japan med det enda syftet att klä upp det? Annat än Tiger Woods årliga fackfyllda förflyttning till Dunlop turneringen på Phoenix Seagaia Resort på södra ön Kyushu, skulle mitt gissning vara aldrig.

Det finns en anledning till detta och för Japans stillastående turistnäring i allmänhet, säger John Thornton, grundare av Japan Golf Tours, en ny operatör riktad till engelska talare. Thornton, vars hjälp jag kom för att förlita mig på nästan hela tiden, skyllde på den gemensamma uppfattningen som vi i väst har länge hållit om Landets Rising Sun: att det är det dyraste landet i världen.

"Det är ett olyckligt rykte att ha," erkände Thornton när vi satt i Naruo s eikpanelbarn med ett par flaskor iskall Asahi. "Och det är oförtjänt. När människor pratar om astronomiska kostnader-för hotell, mat eller till och med golf-de hänvisar till hur saker var i slutet av 1980, innan den ekonomiska bubblan sprängdes. Dessa dagar är långt borta. Jämfört med andra fantastiska golfdestinationer, som de brittiska öarna, erbjuder Japan faktiskt mycket bra värde. "

Jag var benägen att hålla med. Innan jag anlände i Japan spenderade jag en vecka i familjen i London, och mina kreditkort borde de fula ärr av oändlig svepning. Japan verkade som jämförelse till rimlig kostnad, långt ifrån $ 500-a-night Tokyo hotellrum och miljon dollar golfklubb medlemsavgifter som stereotyper landet för två decennier sedan. Idag kostar ett rum i ett exklusivt hotell i huvudstaden runt $ 200, och en mitten av veckan på en trevlig kurs inom räckhåll från centrum bör inte ställa dig tillbaka mer än $ 100.

Men du skulle inte gå hela vägen till Japan för att spela golfbanor som bara är "trevliga". På samma sätt skulle du inte resa till Skottland och inte spela de klassiska länkarna, du kan inte åka till Japan och inte spela kurser av Charles Hugh Alison, allmänt erkänd som några av de bästa utanför staterna och Förenade kungariket.

Till skillnad från hans samtidiga män är AW Tillinghast, Donald Ross, George Crump och Alister MacKenzie-Alison inte ett namn som många rekreationsgolfare i väst kommer att känna till omedelbart. Men hans arbete under den gyllene tiden av golfbanans arkitektur - de första tre decennierna av det tjugonde århundradet, som framhävdes av de stora mönster av Pine Valley, Cypress Point, Winged Foot och Augusta National-kan inte förbises. Under sin tid som juniorpartner till den stora Harry Colt samarbetade Alison på sådana anmärkningsvärda ädelstenar som Seaside Course på Sea Island och de ursprungliga arton hålen på Long Islands Timber Point. Den osäkra engelsmannen krediteras ens med hjälp av att komplettera fyra kvarstående hål i Pine Valley efter att Crump dog, i 1918. Men det var i Japan som Alison verkligen hittade berömmelse.

Under sitt enda besök i Östern utformade en sexmånaders turné i 1930-Alison fyra kurser och redesignade flera fler, inklusive Naruo. Mitt första stopp, Fuji Course på Kawana Hotel, ligger lite mindre än två timmar söder om Tokyo på Izu halvön, ett kustområde som till mitt öga liknar de mindre turistiska sträckorna på den franska rivieran. Det är också bland tre av Alisons japanska layouter som Golf Digest såg lämpligt att inkludera i sin 2007-lista över de bästa hundra banorna utanför USA.

Kawana Hotel grundades under de brutna tjugoåren av Baron Kishichiro Okura, en ung japansk vinkofil med förkärlek för snabba bilar. Det är en stor art deco-struktur som utvecklats i stil med ett engelskt hotell med fönster från golv till tak med utsikt över kärleksfullt manicured trädgårdar och akvamarin djup i Stilla havet. En favorit av Hollywood A-listers of Yesteryear, Kawana värd John Wayne och var också inställningen för en del av Marilyn Monroe och Joe DiMaggios smekmånad. Det tog bara en omgång på Fuji Course och en läcker servering av Kare Raisu (japansk curry) efteråt för att bli en favorit av mig också.

Alison-kurser är noterade för sina små gröna och stora, oregelbundet formade bunkrar (kända i Japan helt enkelt som "Alisons" eller "Arissons" beroende på accenten hos det lokala du pratar med). Och även om Fuji-kursen inte är något undantag till denna regel är det höjdförändringar här som lägger till lika mycket drama. På en veckodag hittade jag inte kursen alltför upptagen, så jag gick ut som singel, min enda partner var Koizumi-san, min kvinnliga caddy. Som på kurser nästan överallt i Asien är caddies en grundpelare för golfbanor i Japan. Men i motsats till, exempelvis, Kina och Thailand, där de vanligtvis är kvinnor i tjugoårsåldern, är japanska caddies vanligtvis betydligt äldre. Koizumi-san, med största respekt, såg inte en dag under femtio. Hon var dock passande som en fiol, och hon gjorde till ett underhållande företag. Efter att ha skala 470-gården femtonde, en spektakulär klippkramning par fem som bara de längsta hitters kan nå i två (Yardages gå ut genom fönstret vid bergiga Kawana), sökte jag en skuggad bänk vid nästa tee för en snabb andning. Koizumi-san, klädd i flera lager och en golfbollsäker hjälm, hade ingen av det: "Kom, kom, herr Jenkins. Nu går vi. Vila senare, "sa hon i hennes överraskande bra engelska. Det är självklart att långsam spel inte är ett problem hos Kawana.

Nästa dag tog jag ett två timmars lokaltåg till Gotemba, en stad vid foten av mystiska Mount Fuji. Jag hade sett Fuji-san eller Fuji, som den japanska hänvisar till landets högsta topp, från nio i Kawana omkring femtio mil bort. Men det är bara när du går nära, som jag gjorde vid Gotemba Golf Club, att du fullt ut kan uppskatta dess otroligt inspirerande närvaro.

Kursen, designad av Shiro Akaboshi, en av landets mest erkända designers och en lärjung av Alison, är en ganska typisk japansk layout genom att den upptar en ormböljande terräng och har några smala landningsområden. Jag hade fått höra att på vintern skidar folk längs Fujis sida. Uppriktigt sagt, de skulle förmodligen få lika mycket buzz att åka skidor ner i det första hålet i Gotemba, så är den häpnadsväckande förändringen i höjd. Vad det kanske saknar i bredd gör dock Gotemba mer än i landskapet, och jag hade först trodde att det kunde ha varit samma kurs som jag hade sett i den bilden alla dessa år tidigare. Jag kunde inte vara säker dess inställning är exotisk nog, men tyvärr var det inga körsbärsblommor i blom. (Jag blev senare informerad om att 2007 hade varit ett brutalt år för sakura i Japan.)

Från Gotemba tog jag en buss till Mishima Station, där jag fångade den berömda Shinkansen, bättre känd utanför Asien som kolltåg, till Kyoto. Jag hade sett fram emot att resa på Shinkansen, och det gjorde inte besviken: vi zippade över 245-milen eller så på en timme och femtiofem minuter och dra in i Kyotos futuristiska station precis femton sekunder före vår schemalagda ankomsttid .

Kyoto, den antika huvudstaden i Japan, är en intressant blandning av gammal och ny. Ett ögonblick promenerar du förbi ståltorns kontorstorn (var och en med sin egen Starbucks i källaren, jag är ledsen att säga) och den nästa finner du dig själv på smala banor som oftast leder till pittoreska lilla vatten trädgårdar och attraktiva pagoder. Innan jag föll på mitt eftermiddagståg till Osaka, vandrade jag runt Rokuonji, annars känd som Guldpaviljongens tempel - den mest kända attraktionen i Kyoto - som, trots att den var fascinerande, var full mot bäcken med skolkarn på en fälttur. Inte riktigt den Zen-liknande stillheten jag hoppades på, men oavsett: Jag skulle hitta det på min sista dag på Hirono Golf Club.

Hirono, som är den bästa av Alisons japanska mönster och en av de mest exklusiva klubbarna i Asien, är 30-minuters bilresa från Kobes jordbävningshamna hamn. Det är verkligen förstklassigt. Mindre kuperande än Kawana och Naruo, rullar Hirono magnifikt genom forntida parkland som består av matsu (japansk furu) och ta (bambu) och har underbara prydnadsdammar och ganska mer brutala vegetationsfyllda raviner. De beryktade Alison Greenside-bunkrarna-massiva, bisarra-serna gropar grävde långt under ytan av de förhöjda greenerna - är kanske mer uttalade här än på någon annan kurs i Japan och för att mästerskapet tees har flyttats tillbaka i ett tappert försök att förhindra Kursen från att ge barmhärtighet av vilken jumbo-headed titanium-berikad förare som Tour Tour använder sig av dessa dagar är Alisons avtagna fairway fällor är nu mycket mer en faktor.

Jag spelade i företaget med Murata-san, en elegant septuagenär medlem som sedan klyftan har knackat den runt denna underbara inställning upp till tre gånger i veckan. Under vår halvvägs lunch frågade jag Murata-san om han hade upplevt mycket golf utomlands. "Åh ja," svarade han innan han förstod mig med en lista över några av världens mest upplagda layouter. "Och vilken är din favorit?" Frågade jag. Efter en lång paus satte Murata-san ner sin öl, rodnade något på det självförvirrande sättet som japanerna gör när man frågar dem en potentiellt pinsam fråga och säger, "tror jag. . . Hirono. "Jag kunde verkligen se varför.

Även om det är möjligt att boka tee gånger och organisera resor inom Japan självständigt, med tanke på språkutmaningarna och det faktum att bättre klubbar är strikt privata är det lättare att använda en researrangör.

Våren är den bästa tiden att gå; det är körsbärsblommar säsongen och temperaturerna är trevliga. Undvik Golden Week, en följd av fyra nationella helgdagar som faller i slutet av april och början av maj; Vid den här tiden är hotell, tåg och sevärdheter sällsynta med semester japanska. Fall är också perfekt för golf: Gräset är vanligtvis bäst under september och oktober.

Hirono Golf Club

En av världens stora inlandskurser, Hirono kan vara den bäst bevarade hemligheten i golf. Attraktiva dammar och Charles Hugh Alisons stora bunkrar är faror att undvika, men de förhöjda greenerna utgör en svårighet i sig.

7-3 Hirono, Shijimicho, Miki-Shi, Hyogo. Arkitekt: CH Alison, 1932.

yardage

7,169.

Från

72.

Gröna avgifter

$ 290- $ 335 (endast medlemmars gäster).

Kontakta oss

011-81/794-850-123.

Kawana Hotel, Fuji

Japans svar på Pebble Beach är Fuji Course det mest vördade kustområdet i landet och den enda Alison-designade layouten som inte kräver medlemmens introduktion. Mindre än två timmar från Tokyo har Kawana en andra arton, Oshima, som är ett kortare och mer förlåtande test i attraktivt parklandskap.

1459 Kawana, Ito City, Shizuoka. Arkitekt: CH Alison, 1936.

yardage

6,691.

Från

72.

Gröna avgifter

$ 255- $ 325 (endast hotellgäster).

Kontakta oss

011-81/557-451-111, princehotels.co.jp/kawana-e.

Naruo Golf Club

En karaktärsförpackad layout som är känd för små, bunkerade gröna, skulle Naruo inte se ut på plats bland Englands stora hedlandskurser.

1-4 Kanegaya, Nishi-Uneno, Kawanishi-shi, Hyogo. Arkitekter: HC Crane, 1920; CH Alison, 1931.

yardage

6,564.

Från

70.

Gröna avgifter

$ 220- $ 240 (endast medlemmars gäster).

Kontakta oss

011-81 / 727-941-011, naruogc.or.jp (endast på japanskt).

Phoenix Seagaia Resort, Phoenix Country Club

Denna massiva semesteranläggning omfattar femtiotre hål, en bra undervisningsanläggning och världens största inomhusvattenpark med en strand med surfbara vågor. Dunlop Phoenix turneringen har hållits här sedan 1974.

3083 Hamayama, Shioji, Miyazaki-shi, Miyazaki. Arkitekt: Gokichi Ohashi, 1971.

yardage

6,990.

Från

72.

Gröna avgifter

$ 170- $ 220.

Kontakta oss

011-81/985-391-301, seagaia.co.jp.

Gotemba Golf Club

Ligger på en sluttning som erbjuder fantastisk utsikt över Fuji-san, kan Gotemba bli funky, med stora höjdförändringar och smala landningsområden. Men förstklassigt underhåll och närhet till berget ger en minnesvärd runda.

1924-2 Koyama, Gotemba-shi, Shizuoka. Arkitekt: Shiro Akaboshi, 1971.

yardage

6,345.

Från

72.

Gröna avgifter

$ 95- $ 190.

Kontakta oss

011-81/550-871-555, gotembagolf.com (endast på japanskt).

Researrangörer

Japan Golf Tours (828-329-6000, japan-golf-tours.com) är den enda golf-tour operatör här catering speciellt till engelska högtalare. Det organiserar två årliga turer - under våren och hösten - men kan också skräddarsy resor för grupper om åtta eller fler under hela året. Dess stora fördel är att det också kan ordna tee-tider på några av landets mest prestigefyllda klubbar, inklusive Hirono och Naruo.

En bra webbplats är golf-in-japan.com, en engelskspråkig resurs som beskriver alla kurser i landet och deras kontaktuppgifter.

-Alex Jenkins

Den tidskända anpassningen att stanna till lunch vid halvvägs är obligatorisk vid de flesta klubbar i Japan men inte alla. Vid incheckningen får du två tider som tillåter en fyrtiofem minuters paus: den första för din "ut" nio och den andra för din "in" nio (ja, japanen hänvisar till de två nio det skotska vernacularet). Många klubbar erbjuder en två-rätters meny till lunch som ofta innehåller sådana traditionella favoriter som katsudon (ris toppat med friterat fläsk, ägg och kryddor) och Kare Raisu (japansk curry). Öl är valfri tippel, ofta ett par småflaskor Sapporo eller Asahi. Några kurser, särskilt de som drivs av internationella förvaltningsbolag som Troon Golf, tillåter nu att "spela igenom", vilket gör att man inte gör någonting till stånd.

-Alex Jenkins

Att sitta skarp naken i en bubbelpool full av främlingar kanske inte vädja till alla, men onsen-upplevelsen är ett måste för dem som vill fördjupa sig (bokstavligen) i en av de äldsta aspekterna av den japanska kulturen. Japanarna tror att det mineraliserade vattnet hjälper till att avvärja några potentiella missförhållanden, men även om du inte är övertygad, är de fortfarande ett underbart, stressavlastande sätt att slå ner efter en runda. Alla klubbar har en onsen, och besökare är välkomna att använda dem utan extra kostnad. Det viktigaste att komma ihåg är att du måste duscha helt innan du går in i en. Och även om onsens är segregerade enligt kön, var inte för att bli avstängd om du ser några små gamla damer som flirter runt i omklädningsrummet. De gör bara sitt jobb.

-Alex Jenkins