I San Francisco Kan Underwater Tourism Vara Nästa Stora Sak

Staden San Francisco sträcker sig till Stilla havet, men dess varierade terräng stannar inte i själva verket vid vattnet. Naturligtvis kan ingen gata eller trottoar nå stränderna och oexplorerade revet på den stora havsbotten väster om kusten. Men vad händer om det finns ett sätt att komma åt denna pittoreska marin terräng av undervattensdynor och eskort?

Detta är hoppet på en spekulativ "sub hub" -kort för submarin nav-diskussion i San Franciscos Aquarium of the Bay. Brian Baird, chef för kust- och havsprogrammet för akvariet, beskrev det föreslagna ekspeditionella ubåtnätet som ett sätt att föra varje dag San Franciscans, turister och "medborgareforskare" ut i det marina djupet och öka deras förståelse för San Franciscos större ekologiska sammanhang. Avlägsna kuster skulle bli lika lätt att besöka - och lika mycket en del av regionens etablerade geografi - som Golden Gate Bridge eller Muir Woods.

En forskare-aquanaut utforskar havsbotten nära Tekite II, en undervattenshabitat som i 1970 var värd för ett helt kvinnligt team av oceanografer. Courtesy of NOAA

Akvariet utvecklar projektet i samarbete med legendariska undersökare och forskare Sylvia Earle, som hjälpte till ett banbrytande intensivt marinforskningsarbete, vilket ledde till roll som huvudforskare vid National Oceanic and Atmospheric Administration och nationella geografiska Explorer-in-Residence. Hon behärskade också den elusiva konsten att leva under vågorna. I 1970, Earle och ett litet lag kvinnliga oceanographers bodde i ett undervattenslaboratorium som kallas Tektite I för att studera korallrevets biologiska processer. Mer nyligen utforskade hon möjligheterna för långsiktig mänsklig existens under ytan vid Aquarius Reef Base utanför kusten i Florida.

Som författaren Ben Hellwarth förklarar i sin utmärkta 2012-bok Sealab: Amerikas glömda Quest att leva och arbeta på Ocean Floor, dessa experiment var själva en del av ett större initiativ för att upptäcka de fysiologiska och psykologiska effekterna av bostaden under längre perioder i en sluten värld av trycksatta kammare och inaktuella luftar. Aquanauts, som de beskrivs ofta, undersökte möjligheterna för mänskligt liv inte på avlägsna månar och planeter utan inom de utländska landskapen dolda strax utanför kustområden.

Den ikoniska undersöksforskaren och forskaren Sylvia Earle (andra från vänster) ledde hela kvinnliga laget på Tektite II. Courtesy of NOAA

Naturligtvis har visioner av akvatiska bosättningar och till och med hela undervattenstäder länge varit en stapel av science fiction. De presenteras vanligtvis antingen som industriella projekt, till exempel djuphavs gruvföretag, eller som politiska utopier, hoppfulla experiment i alternativt liv som bär en aura av ekologiskt ansvar. I 1960s och 70s började dessa idealiserade marina ambitioner framträda i arkitektoniska förslag, till exempel Ant Farms tongue-in-cheek, men konceptuellt provokativa "Dolphin Embassy" -projekt. Ambassaden var utformad som en arena för tvärkommunikation, och skulle vara ett rumsligt gränssnitt som skulle förvandla människor och delfiner till ambassadörer av deras art.

Naturligtvis är undervattensrestauranger och till och med helt nedsänkt hotell redan en verklighet. Dessa lyxiga utvecklingar är inte födda utifrån den vetenskapliga undersökningen som animerar Earles arbete eller de projekt som dokumenteras av Hellwarths bok, men de är fortfarande användbara som bevis på konceptet: tekniken existerar. På en rent teknisk nivå är tanken att San Francisco kunde ha undervattensbyggnader väster om Golden Gate, som inte är ansluten till tunnelbanor, men av ubåtar, inte helt outlandish.

Aquarius Reef Habitat, en undervattenshabitat i Florida Keys. Courtesy of NOAA

Så skulle undernavet på akvariet vid bukten innebära att våra barnbarn kanske skulle kunna se fram emot en framtid av trycksatta kupoler och modulära byar under vågorna i Stillahavsområdet? Tja, inte riktigt, åtminstone inte som planen står nu. Projektet skulle endast fungera som ett markbaserat huvudkontor för korta ut-och-tillbaka-expeditioner i de omgivande expanserna. Dessa guidade ubåtsturer skulle vara både turistiska och vetenskapliga i naturen, Baird förklarade för mig att specifikt lyfta fram sådana områden som Farallon Escarpment, Rittenbergbanken och olika stränder och kanjoner, allt inom en eftermiddagsresa.

För att hjälpa till att utveckla en mer konkret syn på subnavet har Akvariet konsulterat med noterade arkitekter William McDonough + Partners på en övergripande huvudplan som skulle vara både miljövänlig och hållbar. Men själva anläggningens utformning måste vänta. Det finns fortfarande massor av insamlingar att göra.

Följ Geoff på Twitter på @bldgblog.