I Berlin, Nästan Alla Jag Vet Är Involverad I Att Hjälpa Flyktingar

Jag bor i mitten av Berlin i ett mysigt bostadsområde i mestadels radhus med bifogade smala trädgårdar. Vi är bara några kvarter från Tempelhofer Park, en tidigare flygplats av teutoniska proportioner som byggdes i 1930s och var då världens största och modernaste i sitt slag. Vårt grannskap skapades runt samma tid för de människor som arbetade där.

Det är en historiskt signifikant plats-inställningen för Berlin Airlift, ett svar på Rysslands blockad av allierade kontrollerade områden i Berlin nära slutet av andra världskriget. I mer än ett år släppte amerikanska, brittiska och franska piloter av den mycket nödvändiga tillgången på mat och bränsle till en befolkning på mer än 2 miljoner förstörda västra Berliners.

Sedan 2008, när flygplatsen stängdes, har den blivit ett av Europas mest ovanliga stadsområden: stora fält av vildtgräs, långa sträckor av berättad asfalt och på ena sidan den kolossala tidigare flygplatsen. En del av utrymmet tas upp av kontor, de flesta tjänar som ett administrativt knutpunkt för Berlin polis och trafikstyrning, men det är fortfarande i stort sett tomt.

I slutet av hösten började en ny typ av flyglift här. Flygplatsens massiva hangarer har blivit repurposed som ett förmodligen tillfälligt hem för tusentals flyktingar, varav många flydde krigets härrör i Syrien. Hundratals bunkar har upprättats inuti vart och ett av dessa svävande metallstrukturer, och det företag som driver lägret planerar att skapa utrymme för upp till 7,000-flyktingar i sommar. Tempelhof kommer än en gång att kvalificera sig som den största i sitt slag i Tyskland.

Med tanke på hur nära jag bor på fältet skulle du tro att jag skulle ha kört in i dussintals flyktingar nu. Såvitt jag vet har jag inte sett mer än en handfull. Jag tror att den blygda, huvudskrävda mamman och hennes två barn, som jag såg på vår stadsdel lekplats i slutet av hösten kan ha varit en flyktingfamilj. Jag kanske har sett några fler på bussen.

"Vad är Berlin som med alla flyktingar som översvämmer in i staden?" Fråga nyfikna europeiska och amerikanska vänner. Ärligt talat säger jag, min familjs dagliga verklighet har inte förändrats, trots att nästan 80,000 nya människor tog tillflykt i staden förra året. Men det jag har märkt är att nästan alla jag vet är involverade i att hjälpa flyktingarna på ett eller annat sätt.

Många av mammorna på min barns skola, en bikulturell tysk-amerikansk institution grundad i 1960s som har anmält några dussin flyktingbarn, har varit frivilliga för hjälpprojekt. En kvinna som var min yngsta dotters lärare talar arabiska, tyska och engelska, så nästan varje dag efter hon slutar lära sig hon leder till ett flyktingläger och fungerar som översättare, ofta till sent på kvällen. Moderen till en vän till min äldsta dotter hade jobbat för ett litet projekt som organiserar konstprojekt för tonåringar. Hon grät nyligen när hon kom ihåg hur svårt det är att lyssna på de fruktansvärda berättelserna om deras flykt från Syrien och av de svårigheter som de har på sina resor.

Andra jag vet har tagit flera asylsökande i sina hem. Nära mina vänner, en skådespelare och en framgångsrik företagare har i flera månader försökt att anta en av de många fördrivna och oföräldrade barnen. (Det finns enormt byråkrati, men de har inte gått upp med att försöka.) En granne som driver ett café nära mitt hus har tagit sig i två syriska systrar, åldrar 13 och 18, medan de väntar på att bo hos sin far, som är ställas upp av en annan granne. Hon berättade för mig att tjejerna är involverade i så många veckovisa eftermiddagsaktiviteter som drivs av volontärerna i Berlin - en gitarrlektion en dag, en trummersession på en annan, en biblioteksverkstad - att de nästan överskrids.

När jag möter det kreativa folket jag känner här, slår jag av hur många av dem som talar om flyktingläget hur en fastighetsmäklare i Manhattan kan tala om ett gentrifierande grannskap, som om det var en möjlighet med potential. Många av dem arbetar med projekt som på något sätt kommer att bidra till att integrera flyktingarna. Kavita Goodstar-mina kunnare, som hjälpt till att lansera många populära kulinariska evenemang här, inklusive de mycket älskade Streetfood torsdagen på Markthalle Neun i Kreuzberg, söker bidrag och söker investerare för att starta en souk där flyktingkvinnor kan sätta upp parkett. Markthalle Neun har varit värd flera händelser som försöker överbrygga kulturella gapet med mat, som att inbjuda den noterade kocken Roberto Petza från Sardinien att laga mat med syriska kockar vid sin matsal. Gruppen Über den Tellerrand har ett program som gör det möjligt för lokalbefolkningen och flyktingarna att laga mat. Det lanserade nyligen Kitchen on the Run, en fraktbehållare blev till ett mobilt kök och matsal som kommer att ta projektet runt om i Europa. Mary Scherpe, författaren bakom den populära Berlin-bloggen Stil i Berlin, täcker många av dessa flyktingrelaterade mathändelser och organiserar händelser för att samla kläder till migrerande uppdrag.

Förra veckan hade jag kaffe med Katie Griggs, en brittisk vän till en vän som bor i Berlin och som är medstifter av #Bikeygees, en grupp som undervisar flyktingkvinnor hur man cyklar. "Det finns inget i Koranen som förbjuder kvinnor att cykla. Det ses bara inte som en väldigt cool sak för vuxna i Syrien, varken män eller kvinnor ", sa hon. Men eftersom man cyklar är det bästa sättet att komma runt i Berlin och att känna sig som lokal, arrangerar Griggs lektioner minst en gång i månaden och hämtar pengar för cyklar och andra redskap på den tyska crowdfundingsplatsen betterplace.org.

"Det har gjort mig att bli kär i Tyskland," berättade Katie för mig. Jag känner likadant. Jag lämnade New York för Europa i 2001, men i åren fortsatte jag att instinktivt kalla mig en New Yorker. Det hände mig, när jag gick hem den dagen, att det var någon gång under det gångna året, då Angela Merkel fortsatte att stå starkt och välkomna flyktingar till Tyskland, att jag hade börjat stolt tänka på mig själv som en Berliner.