Stora Massage På Ovanliga Platser

Marge Simpson, tecknadskaraktären med det miles höga blåa håret, gick en gång till "Stagnant Springs Spa", där hon masserade inte med heta stenar men med levande sköldpaddor (senare kastad i en korg med etiketterade Turtles).

Jag tänkte på det avsnittet i Bangkok i fjol då jag tog bort mina skor, rullade upp mina benben och satt på kanten av en stor vattentank med ett halvt dussin andra på en av stadens populära "fish spas". Tusentals små fisk som kallas spole rusade över till varje par dangling fötter, redo att nibble bort vår döda hud. Erfarenheten hade beskrivits för mig som en trevlig känsla, en kombinationsfot gnidning / pedikyr.

Jag varade om 15 sekunder.

Det kan vara mer än vad du verkligen behöver veta om mig, men det är (ganska mycket) okej med mig att ha (ganska mycket) någon gnuggar (ganska mycket) någon del av mig, och jag har rest världen i strävan efter bra massage . Det finns inget som jag gillar bättre än en extravagant $ 500 spa dag där jag smörjs med aromaterapioljor och badrockar av astronomiska trådantal. Men jag är inte Rumäniens drottning eller chef för en hedgefonds, så mina massage är ibland budgetprisade och ... ovanliga.

I många kulturer är massage en tradition som avlämnats genom generationer av mormödrar, obefogad genom reglering eller certifiering. Jag har en slags hippokratisk attityd - först, gör ingen skada (till mig själv) - och i orättligt territorium börjar jag vanligtvis från botten upp på teorin om att en otalig fotgnugga inte kan vara värre än ett irriterande slöseri med pengar, medan en oskadd person släppte lös på min rygg kunde lämna mig utplattad.

Det skumma crawly-fiskspa-spaet var det sällsynta undantaget från den typiska lyckliga thailändska fotmassagen som involverar verkliga mänskliga händer och kostar sällan mer än några få dollar. På ett ställe på en sidogata, egentligen bara en gränd av Silom Road i Bangkok, köpte jag en CD av musiken som spelades under min behandling (otroliga lokala "täcker" av 1980s popgrupper som de Snickare som är omöjliga att lyssna på utan att giggla). Efter min behandling satte massöraren omgående en gatukorg och stekade snart läckra jordnötsfritterar - helt klart en kvinna med flera talanger.

Den bästa massage (och bästa natts sömn) jag någonsin har haft var i Anhui-provinsen, cirka 400 miles söder om Peking. På den tiden, nästan 20 år sedan, var regionen avlägsen och outnyttjad för utlänningar. Amerikanerna reste ofta tillsammans i statligt sanktionerade grupper och folkmassorna stod utanför hotellet för att bara titta på oss, som Munchkins när Dorothy landade i Oz. Den kinesiska regeringen hade ett program för att träna blinda personer i massageterapi - det ansågs vara en lämplig karriärväg eftersom blinda skulle ha en ökad känsla av beröring. Personalen på vårt blygsamma hotell pratade lite engelska, men på något sätt min betydelsefulla andra och jag lyckades förmedla med vagt duftiga handsignaler som vi ville ha massage. Den natten var det en knock på vår dörr, och en blind man leddes in i rummet. Jag tog den första svängen och låg ner på min säng - det fanns inget sådant som ett massagebord eller en nackvagga, än mindre en dubbelsäng, i de tidiga dagarna av kinesisk turism. När det var min tur var min tur, var jag redo att stödja någon politik från den kinesiska regeringen. (Han meddelade mig senare att jag snurrade genom sin massage, men jag nekar det.) Fliken och tipset läggs automatiskt till vår hotellräkning nästa morgon: ca $ 10 för var och en av oss.

Omvänt, den värsta massage jag någonsin har haft var vild dyrt. Jag anlände till Bora-Bora strax efter en cyklon träff och stranden var fortfarande strödd med storm-cyklarna och datorskärmarna hade flugit genom luften. Mirakulöst var de vackra övervattensbungalowerna på mitt hotell intakta, och att vatten var turkosblått. Jag bad om en massage på min soldäck - det fanns inga gäster i de närliggande bungalowerna för att påverka min integritet eftersom så många turister hade blivit rädda av cyklonen. En vacker ung kvinna anlände till den bestämda timmen, och mjuka vindar skakade mig när jag låg ner. Inställningen kunde inte ha varit mer idyllisk. Men hennes teknik var så wimpy, det var som att masseras av Raggedy Ann, och min frustration förvärrades av den upprörda prislappen.

Jag har tur att jag inte behöver resa långt hemifrån för all slags karosseri; New York City är nästan en United Nations massage. Jag har blivit förkrossad med en kvast av ekblad innan en pounding på det turkiska badhuset. rullade med bambu pinnar från Filippinerna (ganska obekväma på bonier delar av mig men trevligt där jag är snyggt vadderade); och gick på av en koreansk kvinna klädd i vad som tycktes vara husuniformet av blå polyesterhår och trosor, som höll på en stolpen som hängde upp från taket. (Logga in omklädningsrummet: Vi älskar amerikaner!) Min nuvarande favoritplats ligger i Brighton Beach. Sedan 1970s ryska emigrer har den här sträckningen av oceansidens fastigheter blivit till en liten Odessa, och det är fortfarande möjligt att köpa vodka och kaviar genom grammet på en klubb på strandpromenaden. Men nyligen och lyckligtvis har asiater infiltrerat grannskapet och erbjuder fantastiska 60-minuters reflexologi för ungefär $ 25. När jag praktiskt taget leviterade efter att terapeuten rörde en plats på min fot såg han medvetet på mig och sa: "Ingen sömn", som korrekt diagnostiserar min insats av sömnlöshet. Den enda varningen är att jag måste fly i min egen iPod-värld för att drunkna ut de kinesiska krigsherrfilmerna som spelas på en stor plattskärms-TV.

Jag tror generellt på maximen att du får vad du betalar för. Jag går till världsklass läkare; Jag köper cashmere tröjor som troligen kommer att överleva mig; och jag förväntar mig inte att havskocken kommer att smaka som hummer. Men efter alla dessa år har jag lärt mig att massagetillfredsställelse inte är baserat på pris. Och den frekventa språkbarriären utanför den slagna banan är ofta ett plus, vilket eliminerar möjligheten för en Chatty Cathy. Eftersom den bästa kvaliteten på någon massage är ... tystnad.

Aimee Lee Ball är medförfattare av fyra böcker och skriver ofta för New York Times.

Cirka 2300 BC: Weary egyptier omfamnar refleksologi nog att föreställa det på sina gravar - kanske säkerställa en fotfylld evighet.

Cirka 400 BC: Hippokrates, fadern till modern medicin, skriver om de fysiologiska effekterna av "gnidning". Utan att ange delar av anatomin drar han slutsatsen att "hårda gnidningskonstrikter, mjuka avslappningar, mycket gnidningstyner och måttlig tjocklek".

50 BC: Julius Caesar får massage för sin neuralgi - han sägs ha blivit "pinched" varje dag (en övning som fortsatte av italienska män på kollektivtrafik).

1813: Per Henrik Ling, en mästare i Stockholm och gymnast, krediteras med att utveckla modern svensk massage.

1868: Lings plats i historien utmanas av Johan Georg Mezger, en holländsk utövare som klassificerar massagetekniker med hjälp av termer som effleurage (sträckning) och petrissage (knådning) att ingen på ett massagebord bryr sig om så länge det känns bra.

1895: JH Kellogg främjar "The Art of Massage" från sitt Battle Creek Sanitarium i Michigan. För att inte tala om Corn Flakes.

1922: Reiki, en gammal tibetansk övning, upptäcks av den japanska affärsmannen Mikao Usui. Han och hans lärjungar, kända som Reiki-mästare, hävdar helande krafter, även utan att röra sig. Händerna svävar över kroppen som lågflygande flygplan.

1928: En fransk kemiker, René-Maurice Gattefossé, använder lavendelolja för att läka sin brända hand. Aromaterapi är född, och för alltid efter "aromaterapi massage" kostar mer.

Idag: Ashram-stil austerity är tillbaka, med uppkomsten av detox och viktminskning spa och även "bikini boot camp" program. Vad betyder det för sybariter? Du måste nu tjänar din ultramoderna massage.