Farväl Turboprops, Hallå Regional Jets

Ozark Airlines drog redan sina planer ur Dubuque på sjuttiotalet, och alla som vill komma in eller ut ur staden var tvungna att hoppa på en liten turboprop för att ansluta på ett närliggande nav (Chicago, Minneapolis). Men i november planerar American Airlines affiliate American Eagle att börja flyga jets där igen.

Dubuque är bara en av många små och medelstora städer som dra nytta av en hetutveckling inom flygbranschen: regionala jets eller RJs. De är relativt små flygplan (de flesta har 30 till 75 platser) som regionala flygbolagens affiliates av stora transportörer-American Eagle, Delta Connection, Continental Express och andra-har nyligen köpt i stora antal. Även om RJs var praktiskt taget obefintlig mindre än 10 år sedan förutser Federal Aviation Administration att antalet amerikanska regionalstrålar i drift kommer att hoppa från 343 i 1999 till 1,546 av 2011.

Plusserna
Till skillnad från turboprops har RJ många av de stora jetsens bekvämligheter, till exempel rimligt stora overheadbottnar, fulla gallerier och en lugn åktur. Det finns vanligtvis en enda sittgrupp, med en- eller två-sitsiga rader åtskilda av en gånggång. Om du inte är över sex fot lång, har du tillräckligt med takhöjd att stå upp rakt i gången (inte mer höjning). De är också snabba genom att kryssa över 500 mph, i motsats till propellerns hastigheter på cirka 300 mph, kan RJs minska flygtiderna med så mycket som 40-procent. Och även om det inte finns några faktiska grunder för tron, anser många att små jets säkrare, säger en ny omröstning av affärsresenärer som utförs av Frequent Flyer magazine.

Vad ändras
Förutom att bara ersätta turboproppar i små flygplatser använder flygbolagen små jets för att lägga till nya rutt "ekrar" till nav, särskilt från städer som är för långt för att nå med turboprop och inte har tillräckligt med passagerare för att motivera jets i stor storlek. Till exempel arbetar Atlantic Southeast Airlines / Delta Connection nu med nonstop RJ-service mellan Atlanta och White Plains, New York. Continental Express flyger från Dayton, Ohio, till dess Houston-nav; och Atlantic Coast Airlines / United Express har nonstopflyg mellan Chicago O'Hare och Savannah, Georgia. RJ tillåter också att flygbolagen erbjuder "bypass" -vägar, så att du kan resa direkt mellan två städer som inte är naven utan att behöva ansluta. US Airways Express har till exempel nya icke-stoppflygningar mellan Boston och Indianapolis, och förbigår den vanliga överföringen i Philadelphia eller Pittsburgh.

Problem i luften?
RJ-trenden har dock skapat viss turbulens. Pilot slår till amerikan i 1997 och i nordväst i 1998 baserades delvis på fackföreningarna att flygbolagen skulle flytta ett stort antal flygningar från fullstora jets till RJs, som flyger av låglönade piloter hos regionala medlemsförbund och därmed tar bort jobb från ledande piloter. Pilotförbunden har kämpat för avtalsbestämmelser som begränsar antalet små jetfly som flygbolagen kan driva.

Och alla piloter, flygbolagen, även FAA-oroar att eftersom RJ använder samma landningsbanor och flyger i samma höjder som större jets, kan de förvärra det allvarliga problemet med sena avgångar och ankomster. "Det betyder att fler flygplan tävlar för det samma krympande, ändliga resursluftutrymmet", sade kaptenen Duane Woerth från Air Line Pilots Association till en kongressutskott i oktober i oktober. Turboprop presenterar inte samma problem eftersom de flyger med långsammare hastigheter och lägre höjder och håller ut ur vägen för större strålar.

Men vissa observatörer förutspår att regionalstrålebommen skulle kunna ge en ny konkurrens till städer som har tvingats leva med begränsad service och höga priser. En 1998-studie av luftfartspolitiska experter Robert Poole Jr. och Viggo Butler fann att spridningen av RJs "erbjuder utsikterna till en ny marknad för punkt-till-punkt-service - vare sig befintliga regionals eller av nya flygbolag." Om så är fallet kan kombinationen av ökad passagerarkomfort och lägre priser göra RJ det bästa att komma till små städer sedan kabel-TV.