Hitta Paradiset I Montenegro

Kör söderut längs den utfällda Budva corniche, som beskrivs av Lord Byron som "det vackraste mötet mellan land och hav" någonstans, jag ser Sveti Stefan långt nedanför. Ett kluster av röda takstugor på en stenig ö som förtöjdes till fastlandet genom en kattvandring av rosa sand, piratfästningen från 15-talet ombyggd till en "hotellby" i slutet av 1950 verkar flyta på den breda mörkblå Adriatiska .

Den paradisiska utsikten har inte förändrats sedan jag först kom hit som barn i 1962, när Montenegro, ett avlägset bergsland på den historiska fellinjen mellan öst och väst, var en del av det kommunistiska Jugoslavien. Jag kommer ihåg att vakna en natt av gunfire, ruckus orsakade uppenbarligen av överflödiga "bim-bams "(ex-frihetskämpar) i bergen. Landet försöker fortfarande kasta ett romantiserat rykte för brigandry och clannish politisk intrig. Men Sveti Stefan, en off-the-radar hemsökt av filmstjärnor, jet-setters och världsledare tills det föll i förfall under krig på Balkan i 1990, har återupplivats. Efter en omfattande multimillion-dollar-makeover har Singapore-baserade lyxgruppen Amanresorts lanserat hotellet som Aman Sveti Stefan, som består av den privata ön, med fristående stugor och den åtta sviten Villa Miločer, ett före detta kungligt palats som ligger på fastlandet .

Miločer har hållit luften av en charmig statlig tillflyktsort. Incheckningsformaliteter behandlas snabbt på en bärbar dator av en cool montenegrinsk tjej, som heter Jelena, som välkomnar mig i den enkla, opretentiösa Aman-stilen som gör att gästerna känner sig hemma. Jag är lätt förförd av att detta inte är så mycket en hotell som ett sätt att leva på. Min svit är en öppen planlösning med flytande linjer, mörkt trä och vit marmor (en modern ta på traditionella dalmatiska interiörer). Den minimalistiska inredningen skapar en östmötet-västerländsk atmosfär som är anodyne, lugnande, lyxig med bara en aning av den andliga. Säker är ett sanskritord som betyder "plats för fred".

Adrian Zecha, grundare av Amanresorts, kom till Sveti Stefan sommaren 2002. Efter att ha ätit under stjärnorna på restaurangterrassen högt över Adriatiska havet - en upplevelse som är som att vara på däcken av en stor havsförare - Zecha blev kär i ön och såg sin potential som kanske den sista orörda Medelhavsdestinationen. Han satsade på att hitta Amans andra europeiska utväg i Montenegro, ett lockande men fattigt land som vid den tiden fortfarande var knuten till Serbien.

Att förverkliga hans vision för Sveti Stefan har inte varit lätt. Projektkoordinator Jean-Pierre Baratin påminner om de enorma utmaningarna på webbplatsen, från den komplexa logistiken, handikappet med att arbeta inom gränserna för skyddade historiska byggnader, finansiellt tryck som orsakats av den globala nedgången och långvariga förhandlingar med regeringen - som alla försenade öppningen.

"Då var det uppgiften att få lokalbefolkningen att förstå hur viktigt det var för landets framtid att ta Sveti Stefan tillbaka till sin tidigare härlighet", berättar Baratin.

Innan middag tar jag ett dopp på Queen's Beach, en avskild vik två minuters promenad från Miločer. Jag simmer ut tills jag kan se hela egendomen, som omfattar 1 1 / 4 miles av kust, hotell, restauranger och butiker och tunnland skogsskog som stigar upp i bergssluttningarna. Medan vi reflekterar över företagets omfattning - ett spa över drottningens strand kommer så småningom att slutföra bilden. Jag märker att ett par lokalbefolkningen promenerar ner till vattnet, följt av en ledsagare som hänger med till att stranden bara är för gäster.

För Montenegrins är detta en känslig fråga. Sveti Stefan har en speciell plats i nationens hjärta, och många ånger är uteslutna från vad de ser som deras patrimonium. På Villa Miločer har några gäster klagat över bristen på integritet. Allmänheten kan fortfarande vandra längs vandringsleder genom trädgårdarna, men generalchef Henry Gray tror att en balans mellan respekt för lokala traditioner och Aman-filosofin kan slås: "Vi kompromissa inte med allt vi gör. Det tar tid och tålamod, men vi kommer att få det rätt. "

På Villa Miločers vingårdsdäckade loggia serveras middag till ljudet av vågor som slår sakta på stranden. jag frågar efter Njeguski prsut, en delikat smaksatt, lufthärdad montenegrinsk ham som smakar lika gott som jag kommer ihåg från mitt första besök. Skinkan kommer med kaymak (en husgjord krämost) från samma bergsdalen och ett glas Vranac, det lokala röda vinet. Mellan kurser chattar jag med huvudvaktare Vule Peric, en av de få ledande personalen som hålls på förr i tiden. Av alla hans nostalgi-berättelser om att betjäna Hollywood-kungligheter (Sophia Loren, Orson Welles, Kirk Douglas, Elizabeth Taylor), det bästa gäller den tidigare jugoslaviska diktatorn Marshal Tito, som stannade i vad som nu är bottenbiblioteket. Den stora mans hundar sov i ett övervåningsrum, och det var Perics jobb att rädda dem de mest krävande benen.

Nästa morgon tar Baratin mig på en rundtur i komplexet. Vi korsar vägen för att inspektera elegant renoverade stugor och sviter (antalet rum har skurits från 124 till 50), inklusive Sveti Stefan Suite (där Loren en gång bodde), med egen svarta pool och spektakulär utsikt över Adriatiska havet . Baratin pekar på vad som har kallats på Piazza, där gästerna kan samlas för cocktails: tanken är att återuppfinna byns torg. Öns historiska exteriör har bevarats, kyrkan obefläckat restaurerades, den en gång opålitliga VVS moderniserad. Jag har ingen tvekan kvar att "Adriatiska pärlan" har återhämtat sin glans.

Aman Sveti Stefan, Sveti Stefan, Montenegro; 800 / 477-9180 eller 382-33 / 420-000; amanresorts.com; dubblerar från $ 822.