Englands Bästa Antikviteter

Canny antikviteter jägare på prowl i London vet att de kommer att hitta bättre fynd på gatuförsäljare än i butikerna. Kannierna omger de centrala Londons marknader (Portobello, Camden Passage) till förmån för ett gryningslag på Bermondsey, över Themsen. Men de allra bästa kan gå ännu längre bort, till marknader i Birmingham och Newark, där Londons återförsäljare själva köper sina varor.

De Birmingham Antikviteter Fair, en en-dagars händelse som hålls ungefär var sjätte vecka, är ganska liten, så du kan lätt vara tillbaka i London vid mid-afternoon. Birmingham är ungefär 100 miles nordväst om London. Eftersom det första tåget från Euston Station inte skulle ta mig dit tidigt nog för de bästa fynden tog jag den charterade bussen som antikvitetshandlarna använder. Det gör flera hållplatser runt London; Den sista hämtningen är vid 5. En gång på vägen, återförsäljarna och jag tänker på Birminghams mammutval - de av oss som är vakna, det vill säga. Medan vissa återförsäljare snooze, passerar andra runt termoser av kaffe och te och regalera varandra med berättelser om damask lampskärmen eller järnstearinljusen som kom undan. Vid 6: 55 skarpt drar bussen upp till grunderna och alla springer uppmärksamhet. En gång från bussen sprider vi i olika riktningar. Den officiella öppettiden är 7: 30, men det finns inget som hindrar någon från att gå in tidigare (inträde är gratis) och snappar upp varor eftersom de blir oupplånade. Innan en låda med dussintals glas blommor kan göra det till bordet, en av våra grupp krage det. (Tillbaka i London, kommer varje blomma att sälja för nästan priset på hela partiet.)

Under tiden får jag mina lager. Det finns en stor hall lined med flera hundra båsplatser; även ett litet utomhus shoppingområde. Varje stall är storleken på några kortbord, så mässan kan lätt täckas om tre timmar, snabbt i två. Bortsett från ett fåtal odditeter, som till exempel en 8-fots färgat lyktor, är varorna bärbara av alla slag, och jag menar alla. Kina och glas är rikliga, liksom leksaker, smycken, tyger och många saker som kan beskrivas som objets d'art, om du vill sträcka en punkt. "Du kommer inte hitta någon som den här", sa en återförsäljare, som utgjorde en fylld leguan som hade formats till en mandolin - och vem kunde inte vara oense?

Visst är det en hel del skräp (jag krympte från Kina Snoopys, men jag hör att de är stora med japanerna). Jag såg också några prissatta rariteter som en underbar mekanisk leksakcykel för $ 3,000. Majoriteten av objekten kostar emellertid mellan $ 35 och $ 165, med ganska lite tillgänglig för mindre. Mitt första köp var en brödkniv, märkbart märkt bröd på handtaget och med en prislapp på £ 9 ($ 15). När jag viftade det på ägaren skrattade hon mig genom att le över det breda och sade: "Det kan vara för sju pund."

Förhandlingar var inte alltid så lätt, men delvis för att vissa av föremålen var ganska mystiska. "Vad är det här?" Jag frågade en stallkeeper, som motsatte sig "Vad vill du att det ska vara?" När de handlar, kommer många av de professionella återförsäljarna helt enkelt att kräva, "Vad är ditt bästa pris?" men jag kunde aldrig få mig att säga det - förvisso inte i en amerikansk accent till en gammal dam som presiderade över några woebegone nallebjörnar. Om du är en mjuk touch, är du inte bättre bortskämd till den lägsta kastet av antikvitetsförsäljare, som inte har råd att hyra en bås. De satt upp utanför mässorna, helt enkelt lägga ut sina varor på gamla filtar. Många av dem har tilltalande unga döttrar, som den som jag bad att visa mig en sammet påse med en elfenbenskarm och ett kedjehandtag ($ 22). När jag lämnade den tillbaka såg hon sönder och frågade mig, "Gillar du inte det?" Lunchalternativ är praktiskt taget obefintliga. Du skulle vara klokt att städa bort från matboderna: fläsksmörgåsarna droppar med fett, och den lokala delikatessen, pommes frites med currysås, är definitivt en förvärvad smak. Som det visade sig var min shopping aptit allt vad betydde. Den gjordes av glasmodellbåtar, krokodilbelagda kikare och franska emalj cigarrdispensrar. Men det var mer än nöjet med inköp av min kniv, samt en pärlstavspåse ($ 33), ett par cinnabar brocadekuddar ($ 50) och en porslinbrödlåda i form av en San Francisco brunsten. Jag håller priset på brödlåset till mig själv, för det är svårt att övertyga någon om att det var det bästa fyndet någonsin. Jag tänkte fortfarande på att begreppet på bussresa tillbaka, och jag antar att återförsäljarna gjorde detsamma med sina inköp.

De Newark International Antique & Collectors Fair, som hålls sex gånger om året, ligger i en annan skala helt från Birmingham. Denna två-dagars händelse (inträdespass $ 20, gäller båda dagarna) är Europas största antikvitetsmässa, med 4,000-ställen, många storlekar på en hel butik. Newark, 108 miles norr om London i Nottinghamshire, är där återförsäljare och kloka konsumenter kan utnyttja sin specialkunskap. Säljare kommer från hela Storbritannien, Frankrike, Belgien och Nederländerna.

Även om du kan komma till Newark på återförsäljarens buss (samma som går till Birmingham), kommer den inte tillräckligt tidigt, så du kan överväga att hyra en bil. Köran tar tre timmar från London; leta efter skyltar till Newark Showground. Två vänner som nyligen gjorde det var turen att spotta fyra konsthantverkstolar som de lossades från en lastbil. Mina vänner betalade $ 330 för stolarna, slängde dem i bilen, körde sedan tillbaka och vidareförsälja dem den eftermiddagen till en London-återförsäljare för $ 745. Om du kör, måste du anlända före sju; tidiga fåglar får inte bara juiciest fynd här men komma in, period. Om du kommer senare kan det ta mer än en timme att parkera. I motsats till Birminghams, men Newarks återförsäljare är härdade proffs, så fantastiska fynd är osannolikt efter den första vågen av köpare. Du kommer till Newark inte så mycket för erbjudanden som för det enorma utbudet och sorten.

Medan den första dagen består av mycket fokuserad frenesi, är den andra en mer avslappnad utflykt; kunder kommer sannolikt att vara provinsiella familjer som söker heminredning. Jag hörde en återförsäljare berätta för en nordkvinna, "Tre av dessa såldes för tusen pund på auktion för länge sedan." "Jo," sade hon, orimlig. "Folk betalar pris på auktioner, eller hur?"

Även om bordsprodukter finns i överflöd, finns det gott om stora möbler och intressanta trädgårdsdekorationer, inklusive stenbollar två meter runt. (Fraktfirmor finns till hands för att få dessa hem.) Även om jag tyckte att de flesta möblerna var tråkiga, var jag enamored av vissa saker som jag inte hade sett i Birmingham: krokodilvaler, skyltar, gamla fiskespolar och fem fot -höga modellbåtar.

Det viktigaste att komma ihåg på Newark är att inte överdriva det. Efter timmar av att se bås som sträcker sig till oändligheten, kan du hitta dig själv och stirra på en modell zeppelin eller ett franskt kött säkert och tänka, "varför finns det?" från vilken det kan vara ett kort steg till "Varför finns jag?" följt av en fullständig existentiell uppdelning. Sök regelbunden förfriskning på matboderna (men om du är ivrigt snabba, ta med din egen lunch) och se till att du är ordentligt klädd (det regnar ofta). Förra året såg en shoppare en damascene skål prissatt till en tiondel av sitt värde. Hon spände runt för att befria hennes häl från lera och vände tillbaka för att se någon annan hälla skålen. Det som visar att du kan vara, är dock antikvitetsjakt i stort sett ett chansspel.

londonbo RHODA KOENIG bidrar till Vogue, de Wall Street Journal, och den Sunday Times of London.

Efter Antiquing. . .

Du bör handla om några timmar, så du får tid att ta en bit att äta och kolla några sevärdheter innan du går tillbaka till London.

birmingham Det finns två trevliga, rimligt prissatta restauranger i centrum, bara några minuter med taxi från marknaden. All Bar One (43 Newhall St .; 44-121 / 212-1227; Lunch för två $ 50) och Primitivo (10-12 Barwick St .; 44-121 / 236-6866; Lunch för två $ 50) båda serverar utmärkta pastor och smörgåsar. Efteråt, stanna vid närliggande City of Birmingham Museum och konstgalleri för att se sin samling av pre-Raphaelite-målningar (Rossettis, Alma-Tademas). Du kanske också vill utforska Barber Institute of Fine Arts, som visar verk av Manet och Degas.

Newark Själva staden är av ringa intresse, men för en av de bästa måltiderna i England, ta det Londonsbundna tåget till nästa stopp, Grantham, och ta en taxi till byn Great Gonerby, där du hittar Harrys Place (17 High St, 44-1476 / 561-780, lunch för två $ 75). I sitt vackra georgianska hus serverar Harry och Caroline Hallam läckra rätter som rovtjort i Madeira sås och Calvados souffel.

Fakta
Kommande Birmingham datum: Mars 12, Maj 14. För ett schema, ring mässans informationslinje (44-1782 / 595-805). Kommande Newark-datum: april 7-8, juni 2-3. För ett schema, ring International Antique & Collectors Mässor (44-1636 / 702-326), som också har information om andra mässor i hela Storbritannien. För information om återförsäljarens buss från London, ring 44-171 / 609-0475. Round-trip till Birmingham kostar $ 25; till Newark, $ 45.