En Kör Ned Mexikos Pacific Coast

Det finns bara ett ord du behöver veta när du kör i Mexiko: tope. Det är spanska för "speed bump." Topes dyker upp på storstadsgator och på vägar in och ut ur ens de minsta städerna. Inte de svagt sluttande knölarna vi är vana vid i amerikanska förorterna, topes är små mesas, så oändliga och olika en del av det nationella landskapet som chili peppers är en del av köket: vissa är relativt milda, andra magebrytande. På en fyra dagars resa med 513-mil, var och en stanna Jag mötte fick mig att önska att jag körde en jeep. Att resa med spansktalande fotografer Joaquín Trujillo och Brian Paumier och deras utrustning gjorde dock en högvalsande ragtop opraktisk. I stället förlitade vi oss på en senmodell fyra dörr Dodge Stratus som bokstavligen skrapade över hundratals topes på denna resa längs landets original zona turística.

För fyrtio år sedan, före semesterbommen på Baja och Yucatán halvön, var den centrala Stilla havet kusten Mexikos främsta destination. I 1963 hade Elvis kul i Acapulco; Året efter regisserade John Huston filmen versionen av Tennessee Williams Någon av leguanen med en jet-set gjutning, inklusive Ava Gardner och Richard Burton (som tog med Elizabeth Taylor), och som sätter Puerto Vallarta på kartan. Vid sjuttiotalet hade kusten mellan de två semesterorterna blivit en lekplats för kryssningsfartyg (ABC: s) Love Boat seglade dessa hav) och all inclusivehotels. Jag ville veta vad som hade förändrats och vad som var kvar. Med Joaquín och Brian springer språklig inblandning, skulle jag kunna se inte bara kustens största attraktioner, utan även de minsta byarna och milen av orörda stränder. Varken intensiv värme, tillfälliga kvällsduschar som markerar regnperioden, okänd med Mexikans vägs regler, inte heller topes i nattens död skulle hålla oss från våra bestämda rundor.

På den yttre kanten av Bahía de Banderas (Bay of Flags) i Punta Mita, en halvtimme från Puerto Vallarta, jutsar en Four Seasons Resort ut mot väst på en frodig grön halvön, som dominerar staden liksom de steniga utkropparna i El Anclote, en av två små kustsamhällen i söder. När vi drar in i El Anclote finns det ett antal män som vinkar i händerna som om att styra trafik. Vid närmare kontroll håller de menyer för en rad skaldjursrestauranger under halmtak palapas på stranden. Snart Joaquín-med en undervattens-kamera bobbing i vågorna med barnen, medan de vuxna njuter av isiga öl och fiskcocktails i parfaitbägare. I sanden i närheten finns det kluster av reclinadores, strandstolar med smidesjärnramar och ljust färgade plaststolar, en symbol för modern Mexiko själv: Rustik äkthet blandad med det glansigt konstgjorda.

Puerto Vallarta sprawls från en romantisk, terrasserad gammal stad, uppdelad av Río Cuale, för att omfatta mousserande nya förorts enclaver runt om viken. Från Punta Mita orkar en unnumberedad statlig väg genom tropisk skog för att gå med i Highway 200, en superväg som delar Nuevo Vallarta, en stad-inom-staden som är som Vegas utan neon. Det finns ett massivt köpcentrum och en rad nya hotell, ingen av dem mer lockande än de nyligen öppnade Grand Velas. Med 161 havet vända sviter, det är en av de minsta fullservice resorts på kusten, dess uppmärksamma personal hälsar oss med en cool handduk och a conga (ananas och apelsinjuice med ett stänk av grenadin) vid ankomst.

Om Cabo och Cancún har blivit favoriter för familjer och fratpackningen, behåller Puerto Vallarta fortfarande mystiken i Rat Pack. Vi kör av på jakt efter Casa Kimberley, 1957 villaen där Richard Burton och Elizabeth Taylor bodde under filmningen av Någon av leguanen. Att hitta det visar sig svårt. Först genomgår jag en bakom-hjul-kraschbana - ingen ordsprog avsedd i mexikansk körning etikett. Förutom de vanliga trafiksignalerna finns det ett blinkande grönt ljus: "Förbered dig för att sluta." Vänster svänger måste göras från små sidovägar till höger. Banor och stoppskyltar är uppenbarligen flexibla koncept, beroende på trafikflödet, och stadscentrum är en labyrint av enkelriktningar. Följaktligen gör vi flera varv tills vi hittar en förrädiskt brant kullerstensgata. Halvvägs parkerar jag bilen, och vi klättrar upp en annan kulle, känner lite lindad av vandringen och den snygga vyn nedan. Men det är lätt att se att vi har kommit fram till vårt mål - det är den berömda rosa broen som Burton hade byggt till en angränsande fastighet för att flyga från paparazzi som samlades utanför huset. Det finns också en bild av La Liz, dess yta blir grön med ålder och fuktighet, hängande bakom ingångsportarna. Både ett hotell och ett museum, Casa Kimberley har den disheveled gentility av en Tennessee Williams heroine. "Vi har inte ändrat något," säger värdinnan. Rummen är säkert bevis på det, men hon visar oss en vattenräkning, riktade till RichardBurton, som ytterligare bevis.

Tillbaka i bilen kör vi upp en ruttad riverside väg på väg till El Edén, en restaurang som är hemma för resterna av en helikopter som används i den Arnold Schwarzenegger klassiker, Rovdjur, som sköts på plats där. På vägen lär Joaquín mig lite spanska: "Oye, payaso!" skriker han. "Topes!" ("Hej, klovna!") Efter 20 minuter, med El Edén fortfarande några miles osäker väg framåt, stoppar vi istället vid den närliggande Chinos Paraíso för en tallrik med lokala räkor och en kruk av färska limeade.

Flera vridningar och svänger ner motorvägen senare, vi anländer till Boca de Tomatlán, där det regnar. Parkering bilen på en väg som vetter mot lagunen, packar vi våra ägodelar i skyndsamt köpte soptäckor och styr en öppen motorbåt som färjer oss till en strand som inte kan nås med bil. Den avskilda sandstranden heter Majahuitas, efter en gul hibiskusliknande blomma som växer där; Det rymmer också en rustik soldriven utväg med samma namn-åtta halmtak casitas där små krabbor skitter genom utomhusduschar. Efter en simtur i havet, har vi en godis middag vid ett stort kolonialbord med de övriga gästerna. De är Jeff och Maryann, ett djupt garvat par från San Francisco som har lämnat stranden en gång i veckan (för att beställa tequila), och Monte och Michelle, nygifta från Los Angeles.

Nästa morgon anländer en gammal skonare i bukten och släpper av turister för en picknick (i Mexiko är alla stränder öppna för allmänheten). Brian och jag bjuder in till Monte och Michelle att ta motorbåten med oss ​​och vår skeppare, Chuy, till närliggande Yelapa. Vid slutet av piren, när vi går ut, erbjuder en lokal man Monte en sombrero-bärande leguan med namnet Señor Lizardo. Brian tar en smekmånad souvenir bild av de två. Michelle krymper tillbaka, så det är min tur. Señor Lizardo är konstigt coolt och inte precis snuggly. Brian snaps igen. Kostnad för foto upp: 20 pesos (mindre än $ 2). Uttryck på Señor Lizardo ansikte: ovärderliga.

Vi går uppåt genom gatorna i Yelapa förbi små butiker, ödmjuka hus och en frilufts kyrka. På stranden tar kvinnor och barn brickor med pärlor och hantverk för att vi ska inspektera, men våra värdar på Majahuitas har berättat att vi hittar säljaren med bananpajerna. Som om det var magi, såg Pie Lady fram med banan pajer plus sallad ost, choklad, pecan och kokosnöt i en stor skål balanserad på huvudet.

Fortifierad med konditorivaror, Brian, Joaquín och jag slog vägen igen, med mig att köra söderut genom staten Jalisco. Landskapet ser tydligt norra Kalifornien, med tallar och långa evergreens längs den höga, serpentinvägen. Närmare havet, nära La Cruz de Loreto, möter vi fält av blå agave och våtmarker som leder till Hotelito Desconocido. En miljöaktivist är hela fastigheten ett naturskyddsområde; På en kort rundtur ser vi armadillos och ljusrosa spoonbill-herons. Bungalowsna är kända för att spela kort i det mexikanska bingo-spelet Lotería. Det finns sviter, några med egen roddbåt, för att korsa lagunen och nå stranden vid havet. Därför har El Tambor dekorativa trummor; i La Sandía är stenarna i duschen målade rosa och svarta som en vattenmelon.

Efter några timmar på vägen anländer vi till den lummiga, palmtäckta El Careyes utväg-men för sent till middag. Hotellet har dock eftertänksamt lämnat lådpaket i våra rum.

Körsturer, som de vägar som de korsar, kasta ofta dig kurvor; När du slår en osynlig hastighetsstöt måste du justera och fortsätta rulla. Idag styr de bästa planerna oss direkt i omvägar och förseningar. Vi är på väg till Manzanillo, där vi hoppas att se Casa Arabia, en klippvilla med utsikt över den mauriska semesterorten Las Hadas (där Dudley Moore lutade Bo Derek i 10). Efter att ha fyllt gasbehållaren lämnar vi dock peso-mindre.

Vi går till Barra de Navidad, en lugn stad mellan havet och Laguna de Navidad, med en enkel agenda: Hitta en bankomat. Vi gör, bara för att upptäcka Calle Sinaloa, en fotgängare mall fodrad med bodegas. Mina kompadresers ögon lyser upp; De har rest mycket av Mexiko och vet bra köp när de ser dem. Vi upptäcker handmålade träleksaker - som den leende burken trimmad med hästhår som jag väljer färgstarka snöhängmattor, bälten med en design som liknar sextiotalet Courrèges. Vår shoppingresa sträcker sig över flera gator och leder till slut till San Antonio-kyrkan, där Cristo del Ciclón (Kristus av cyklonen) står vakt från krucifixet, armarna vid hans sidor. Legenden har det att när orkanlilja slog i 1971, slog statyns armar från korset, ställde vindarna och sparar staden.

Ingen sådan försörjning ger oss i rätt tid till Manzanillo. Det tar ett par timmar att nå staden, via en halvcirkelvägssträcka som sveper över stränder som påminner om 1920s Malibu. Vi anländer för sent för att se Casa Arabia och utan hotellbokningar. vårt nästa stopp är minst 10 timmar bort. Hotell skrivbordet bekräftar vissa störande fakta: vägen till vårt nästa stopp, Zihuatanejo, är utmanande även under dagen, och det finns få bensinstationer och färre hotell framåt.

Att se Mexiko inte som typiska turister, men som där-då-dags-äventyrare, upptäcker vi, ibland betyder det att vi har den mycket erfarenhet som vi hade försökt så svårt att undvika. Att använda bedspread Rule of Travel-allt du behöver veta om ett hotell återspeglas i sängkläder-vi jagar ner hotellet med den minst offensiva coverlet och går snabbt till sängs.

På kartan ser Manzanillo och Zihuatanejo inte så långt ifrån varandra. Innfödda svär att de har gjort resan på åtta timmar. Tro inte på dem. Hoppa över frukost innan den här vandringen är inte heller en bra idé. Från Manzanillo är det 30 miles till Tecomán, nästa stora stad. Tänker vi har mycket grund att täcka och att vi hittar en plats för frukost längs vägen, vi slutar bara för La Michoacana agua frescas, en söt, fruktig drink som lokalbefolkningen ofta sippar ur plastpåsar. Tyvärr lagrar vi inte på vägmat i Tecomán. Crankiness följer. Efter att ha kämpat för den plötsliga starten på allergisk nysning, vilket orsakar lätt svängning, är jag förvisad från ratten till baksätet.

Även om det är kort på bekvämligheter, är denna 155-mile sträcka av Highway 200 lång på synpunkter. Running nästan helt bredvid en strandlinje av glesbefolkade vikar och pounding surf i väst, det är fodrad med tropiska fruktträd. Jag kan se de smaragdstapparna i Sierra Madre del Sur i öster. Det tar timmar att nå Zihuatanejo, särskilt för att vi kör förbi staden och komma fram till Ixtapa-Zihuatanejo flygplatsen en bra 36 timmar före vårt planerade flyg hem. Vi drar in i en bensinstation för att få anvisningar och dubbla tillbaka till stan. Den branta tegelvägen till Playa Ropa på La Casa Que Canta har ändå en av de mest straffande hastighetsstötarna, men våra junglade, tröttsamma nerver börjar kolla på El Murmullo (Murmur), en villa med fyra sviter i havet nyligen öppnat av hotellet. Min trädgårdssuite, El Sueño Guajiro (den omöjliga drömmen), kan mycket väl vara en av de mest snygga casitas i Mexiko. Linens övre blad av min säng tycks ha det mest extraordinära broderiet, men det är faktiskt två extravaganta plumedfåglar "målade" med ständigt gröna stammar och blomblad. Jag anser att du sover på soffan för att inte störa ett enda blad.

Behövs inte. Återvänder från en middag med gourmet tamales och kyckling i en aprikos-pinjenötter mol I hotellets uteservering upptäcker jag att fåglarna har flugit; Den nedfällda sängen är dekorerad med ett hjärta av rosenblad. Jag sover tyst, lulled av ljudet och doften av havet utanför och kunskapen att det bara kommer att finnas några fler topes på vägen till flygplatsen och på väg hem.

DAVID A. KEEPS är Los Angeles korrespondent för Resor + fritid

RESVÄG

Dag 1: 35 miles. Från Punta Mita, huvud söderut på Nayarit State Road till Highway 200, till Puerto Vallarta Avenida Morelos. Korsa bron över Río Cuale och följ skyltarna till Mismaloya och till Boca de Tomatlán, där vattendisar lämnar Majahuitas. Dag 2: 116 miles. Från Boca de Tomatlán, kör söderut på200 till La Cruz de Loreto, som ligger utanför Jalisco 552. Dubbla tillbaka till 200 och ta söderut till Playa Careyes. Dag 3: 102 miles. Följ 200 från Playa Careyes för 60 miles och följ sedan skyltar till Barra de Navidad. Återgå till 200; Ta det till Manzanillo. Dag 4: 260 miles. Kör söderut på 200 från Manzanillo till Zihuatanejo.

FAKTA

VAR DE SKA BO
Grand Velas All-Suites & Spa Resort DUBBELAR FRÅN $ 500. 98 AVDA. COCOTEROS S., NUEVO VALLARTA; 877 / 398-2784 ELLER 52-322 / 226-8000; www.grandvelas.com
Majahuitas CASITAS FRÅN $ 301. PLAYA MAJAHUITAS, PUERTO VALLARTA; 877 / 278-8018 ELLER 52-322 / 221-5808; www.mexicoboutiquehotels.com/majahuitas
El Careyes DUBBELAR FRÅN $ 275. KM 53.5 CARRETERA BARRA DE NAVIDAD, PUERTO VALLARTA; 877 / 278-8018 ELLER 52-315 / 351-0000; www.mexicoboutiquehotels.com/thecareyes
El Murmullo på La Casa Que Canta CASITAS FRÅN $ 575. CAMINO ESCÉNCIO A PLAYA LA ROPA, ZIHUATANEJO; 888 / 523-5050 ELLER 52-755 / 555-7900; www.lacasaquecanta.com

Var att äta
Café des Artistes En nouvelle franska ta på klassiska mexikanska rätter. Missa inte kokosnoten gazpacho. DINNER FÖR TWO $ 100. 740 CALLE GUADALUPE SANCHEZ, PUERTO VALLARTA; 52-322 / 222-3228
Pancake House Mexikansk frukost; Amerikanska våfflor och hotcakes. BREAKFAST FÖR TWO $ 15. 289 CALLE BASILIO BADILLO, PUERTO VALLARTA; 52-322 / 222-6272
La Casa Que Canta DINNER FÖR TWO $ 100
Chinos Paraíso LUNCH FÖR TWO $ 25. FÖLJ SIGNS AV HWY. 200 AT MISMALOYA; INGEN TELEFON
La Sirena Gorda Prova den lokala specialiteten, Tiritas (rå vitfisk marinerad i ättika och gröna chiles). LUNCH FÖR TWO $ 25. 90 PASEO DEL PESCADOR, ZIHUATANEJO; 52-755 / 554-2687

El Careyes Beach Resort

Pancake House

La Sirena Gorda

La Casa Que Canta restaurang

Chinos Paraíso

Café des Artistes

El Murmullo på La Casa Que Canta

Majahuitas

Tillbringa dagen snorkling eller vandra till ett vattenfall på denna intima semesterort 45 från Puerto Vallarta. Eller lindra in i hängmatta utanför din palm-skuggade, halmtaket casita.

Grand Velas Riviera Nayarit

Detta 20-rum Grand Velas ligger på den östra kanten av breda Banderas Bay, bara 267 minuter från centrala Puerto Vallarta, och känns som en lyxanläggning med prislappen för ett all inclusive. Mat är den första indikationen: fem restauranger serverar allt från lokal fisk och skaldjur (färsk tonfisk med en huauzontle och apelsinmola på Frida) till klassisk fransk (lammmarkerad med Provence-örter i Piaf). Under sommarmånaderna är det uppenbarligen en familjeutflykt, med föräldrar som registrerar de små för en Stilla havet delfin simning, sandslott tävlingar på stranden, filmkvällar i den luftkonditionerade Kid's Club och utflykter till regnskogen Nayarit; Sviter med 1 sovrum har separata vardagsrumsdelar och enkel tillgång till poolen. Och oceanfront rummen i Grand Class-sektionen är idealiska för par.