En Kulinarisk Rundtur I Chiles Sjödistrikt

När människor beskriver Chiles sjödistrikt som den sydamerikanska ekvivalenten av Schweiz, menar de vanligtvis det i topografisk bemärkelse: tuffa toppar, gröna dalar, skimrande koboltvatten, den där saken. Men ombord på planet som skulle ta mig från Santiago till den lilla staden Temuco, några 420 miles längre ner i Chiles ryggrad, hade jag en annan förbindelse i åtanke.

Den 210-mile sträckan mellan Temuco och Puerto Montt erbjuder nästan lika många olika kulturer som Schweiz (vilket är så polyetiskt att det har fyra officiella språk). I några fickor i sjöområdet är tyska efternamn lika vanliga som spanska, och konstigt exklusiva exempel på skandinavisk arkitektur ligger i trottoarer. Annanstans trivs fortfarande den inhemska Mapuche-kulturen, allt utom utrotad i 1800. Argentinerna, Peruaner och Uruguayer befolker turistområdena. Och där finns kultur, det finns mat. Jag hade planerat en långhelg att äta allt från chimichurri sås till spaetzle, sedan kör genom spektakulära landskap - och sedan äta lite mer.

Dag 1: Temuco till Pucón 68 miles

Efter landning på Temucos lilla flygplats (en större är planerad att vara färdig med 2010) och hyra en bil, visade jag mig på den ottagformade, träpanelled La Pampa före affärs-lunchkrossningen. Detta var fördelaktigt, eftersom flera dussintals konservativt klädda män nedsteg mer eller mindre samtidigt vid 12: 30 och fyllde varje sittplats. (En ensam kvinna satt vid ett hörnbord med fem män.) Befruktningen är biff, grillad över kol på argentinska sättet och serverades sedan förkolad, crusty och blodsjäll. Innan den kom fram tillsåg jag restaurangens proprietära pepparsås med bröd och flyttade sedan till chilensk serrano-stilskinka, fastare och rökare än det spanska originalet. På vägen ut ur denna avgjort otrevliga, gammaldags nya stad såg jag en vagnsdragen åsna tomgång under en glänsande glashusbyggnad.

På den sydost som följde såg jag den första av de halvtio snögubbe vulkaner som skulle följa med mig under hela min resa. Jag blev aldrig riktigt van vid sin överväldigande närvaro och blev fascinerad av dem medan de väntade på stopljus, körde ner motorvägar, och en månad senare - även i en rörande dröm. Nära Villarrica passerade jag kor och ostfabriker och märkte att palmerna i Temuco hade vänt sig till tallar när jag klättrade upp i höjden upp till 350-fötterna.

Villarrica är en backpackersstad med en Wild West känsla och ett överskott av internetkaféer: knappast en kulinarisk mekka. Men det var där - i en liten butikshall butik som heter Huerto Azul-att jag stötte på mina finaste frysta yoghurt, tangig och krämig, prydd med färska hallon och, som choklad till försäljning i hela affären, gjord i det intilliggande köket. Sedan kollade jag in på Bauhaus-influerade Hotel Antumalal, på södra kanten av Lake Villarrica. Byggd i 1950 som en ultramodern sjöutväg, ligger den fortfarande storslagen i tid. Lobbyn har träplattor, shaggy päls mattor och bossa nova på ljudsystemet, samt dramatiska vyer över fickstorlekar som dammar över sjön. Mitt rum, en stuga där drottning Elizabeth en gång sovit, har en utsökt trädgård inuti den och en vägg av fönster som förbises vattnet.

Tio minuter bort har den livliga turistorten Pucón restauranger på varje kvarter. De bästa av dem, La Maga, kan identifieras av den brummande elden som hotar att konsumera ytterdörren. Här stekas stek över trä i Uruguayansk stil och åtföljs av en eldig sås. Jag drack en Cabernet Sauvignon Reserva 2003 från Casa Silva (inte en av de nya vågarna av ambitiösa producenter som på senare tid har förbättrat Chiles vinomdöme runt om i världen, men pålitligt drickbart ändå) och förlorat mig själv i den omgivande dynan.

Dag 2: Pucón till Puerto Varas 172 miles

En av de bästa sakerna att vakna på en sjö är att du kan simma i den om du är hård nog för att modiga det kalla vattnet. Eller så kan du fylla på zucchini bröd och färsk vattenmelonsaft i Antumalal, som jag gjorde, och rita ut dagens äta schema.

I 1848 anlände några 7,000 tyska invandrare till Lake District, en del av en kampanj av den chilenska regeringen för att minska Mapuches inflytande. Valdivia, kanske områdets vackraste stad, är fortfarande epicentret för Chiles teutonska kultur. Före lunchen stannade jag på Café Haussmann, en luncheonett med disk och fyra små bås, där husets specialitet, bifftartare, påminde mig om toro sashimi. Sedan korsade jag Rio Cruces till Kunstmann Cervecería, ett fungerande bryggeri med kitschy-souvenirer och äkta tysk mat. Efter en flygning med sju miniatyr öl, som varierade från sodavandsljus till härligt tät och jäsande, åt jag en filé av rött hjort med hallon och saus och eterisk spaetzle. Det var rikt men inte tungt (och jag måste säga en mycket bättre lunch än jag någonsin haft i München). När jag kom fram till Frutillar, på sen eftermiddag kunde jag faktiskt tänka mig att äta igen.

En semesterstad med utsikt över tre-på de tydligaste dagarna, får jag veta, även fem vulkaner som svävar över Llanquihue-sjön. Den är fylld med nordeuropeisk arkitektur, inklusive en bild-perfekt svensk lutherska kyrka, men solbäddarna i duschen stranden verkade en internationell mycket. På 697 Avenida Bernardo Philippi, som stod vid sidan av vattnet, kom jag över en namnlös stuga som lagrade 10-sorter av nybakade kakor och burkar av klibbig marmelad gjord av murta, en infödd bär som växer vild vid vulkanernas botten. Nedför gatan, av en strandpromenad som sträcker sig in i sjön, är Cappuccini, delkonstgalleri och delcafé, med en imponerande samling chilenska viner. Jag hade äppelstrudel, en kopp te och ett glas Casa Tamaya Reserva 2002, vilket täckte alla basen.

Femton minuter söderut, i Puerto Varas, är Hotel Licarayen. Snyggt och rent och perfekt beläget, vid sjön i mitten av staden, det har en nordisk luft exemplifierad av en finsk bastu, lågslungna svenska möbler och Abba som leker i frukostrummet. Viktigast, det är en kort promenad från mysiga, skylit Merlin, en av Chilis bästa restauranger. Innehavare Richard Knobloch är tyskfödd, men hans mat överstiger patriotism och etnicitet, och hans produkter levereras med cykel från närliggande gårdar. Jag åt grisens tunga med bittera gröna och grouper med hallon inslagna i schweizisk chard, följt av en smak av exceptionell abalone. Från sidobordet täckt med flaskor som fungerar som vinlista valde jag Tabalis Chardonnay Reserva Especial 2005 från Limari Valley. Jag hade inte smakat vinet förr eller något från den producenten, för den delen - men jag fascineras av Limari. Ligger i den norra delen av landet, uppe i närheten av ekvatorn, klarar det på något sätt att visa sig rimliga faksimiler av kalla vädervita. Den här knäckte med smak, mycket mer citron och lime än den vanliga vanilj och smör av en New World Chardonnay. Det är så nära som Chile någonsin kommer till Chablis.

Dag 3: Puerto Varas till Puerto Montt 12 miles

På en söndagsmorgon gick de sömniga gatorna i Puerto Varas över en typisk lokal frukost på fronten av Danes Café-Restaurant. Humitas är cornmeal patties, flecked med paprika och bunden i en skål, med form av en tamale och smaken och konsistensen av grits. Omdirigeras i solskenet, blev jag frestad att stanna i stan och njuta av en varm söndagsmorgon vid sjön, men jag hade en annan måltid att äta. Så jag körde till Puerto Montt och gick rakt fram till Angelmó-kvarteret, där jag visste att jag skulle hitta en anmärkningsvärd skaldjursmarknad. Ovanför fishmongers boder, små restauranger (vardera har fyra eller fem bord på högst) fyller en U-formad, två våningar struktur. Alla säljer olika versioner av samma sak: en traditionell surf-and-peat bonde maträtt kallad curanto som innehåller musslor, musslor storleken på två nävar, kokta potatisar, flera sorter av tjuv dumplings, skinka hocks, korv och kyckling, alla ladlade från en kruka med ångande fiskbuljong.

Som ett medel för jämförelse - och eftersom så många platser såg så övertygande - åt jag två av dem. Ju bättre version, vid Don Raul, var rikare, med dumplings så tjuv som taffy och kokt kyckling, min judiska mormor skulle ha varit stolt över att tjäna. Jag lyckades till och med finna en smak av buntålen i margherita (tomat) sås, under det att jag kanske beställde det som ett starter vid mitt nästa besök. Jag drack en halv flaska Chardonnay, Casillero del Diablo Reserva 2005 från Concha y Toro. I slutet av måltiden, för första gången i mitt liv, burpade jag faktiskt med tillfredsställelse, som Fred Flintstone brukade göra. Jag hade täckt ungefär sex timmars körning från Temuco och beskrivit en kulinarisk båge som förvånade mig med sin bredd. Jag var tvungen att komma till flygplatsen för flygningen tillbaka till Santiago, men först köpte jag en påse glödande fruktgelé på en av marknadens bås. Bara till, du vet, nibble på planet.

Bruce Schoenfeld är T + Ls redaktör för vin och spritdrycker.

När ska man gå till Chile? Lake District är tillgänglig varje månad på året, men vädret och landskapet på våren (november och december) är särskilt spektakulära.

Hur du kommer hit Temuco är ett 75-minuters flyg från Santiago, den chilenska huvudstaden. Eftersom att hävdar påsar och hyra en bil i lapstorlek flygplatsen kan åstadkommas om cirka fem minuter, kommer en midmorning avgång på LAN Airlines, Chiles nationella transportör, att ta dig till Temuco centrum i gott om tid till lunch. De flesta biluthyrningsföretag tjänar Temuco och Puerto Montt, så envägsuthyrning är inte ett problem och innebär ingen extra kostnad. Du kan välja mellan bland de chilenska baserade Econorent (chile-travel.com/econorent), Avis och Budget. Återresa till Santiago från Puerto Montt är tillgängliga hela dagen. Även om de är listade som nästan två timmar i längd, kör de kortare.

Var de ska bo Hotel Antumalal Km. 2, Camino Villarrica Pucón, Villarrica; 56-45 / 441-011; antumalal.com; dubblerar från $ 224.

Stort värdeHotell Licarayen 114 San José, Puerto Varas; 56-65 / 232-305; dubblerar från $ 95.

Om att ätaCafé Haussmann 394 Calle O'Higgins, Valdivia; 56-63 / 213-878; lunch för två $ 12.

Cappuccini Teatro del Lago, 1000 Avda. Philippi, Frutillar; 56-65 / 422-900; vin och ost för två $ 16.

Danes Cafe-restaurang 441 Del Salvador, Puerto Varas; 56-65 / 232-371.

Don Raul Palafitos de Angelmó, 2nd fl., Står nr. 7, Puerto Varas; ingen telefon; lunch för två $ 12.

Huerto Azul 341 Camilo Henriquez, Villarrica; 56-994 / 441-606; mellanmål för två $ 4.

Kunstmann Cervecería 950 Rte. T-350, Valdivia; 56-63 / 292-969; lunch för två $ 40.

La Maga 125 Calle Freisa, Pucón; 56-45 / 444-277; middag för två $ 60.

La Pampa 0155 Avda. Caupolican, Temuco; 56-45 / 329-999; lunch för två $ 35.

Merlin 0605 Imperial, Puerto Varas; 56-65 / 233-105; middag för två $ 70.

T + L Tips

Telefónica Chile publicerar den mest kompletta guiden till regionen, TurisTel 2007: Sur (Ediciones guías & rutas); hitta den på chilenska flygplatser och bokhandlar. Även om du inte kan läsa spanska, gör de detaljerade kartor och stjärnklassificeringar för attraktioner det värt priset $ 13.