Jul I München, Tyskland

Himlen över München är det dugga silveret av gamla mynt och hängde med feta, teatraliska moln. Kyrkan bells ljud i luften, deras peals dämpas av snöfall. Gårdagens folkmassor har försvunnit från centrala torget, Marienplatz. Bara ett fåtal leverantörer förblir i den shuttered Christkindlesmarkt, packar upp sina varor.

I hushållen runt om i staden är Müncheners uppgörda semesterritualer som är bekant i hela den kristna världen. Glänsande papper strimlas. Ribbons är unfurled. En fågla av något slag är krossad för ugnen. Och någon sörjer säkert på ett hörn av en soffa och står inför en bild av surt besvikelse som lyser rött och grönt med glada blinkande glödlampor.

Å andra sidan känner jag mig märkligt upprörd. Den vackra staden verkar tom. Jag är ett hav och en kontinent hemifrån. Det lätta melankoli som är en ovälkommen men pålitlig gåva för säsongen har löst sitt vanliga håll. Dagen känns väldigt öppen. Jag kommer att besöka en vacker barockkyrka, inte av ondska men för den estetiska glädjen som är en egen trosartikel. Jag kommer att ta en bra lång promenad längs Münchens breda vägar och genom den engelska trädgården och jobba upp en aptit för en rik julkväll med en vän.

De flesta av min familj är långt borta, det är sant. Men då är den största delen av min familj, som för många amerikaner, utspridda. De skulle vara avlägsna från mig, även om jag firade jul hemma. Sålunda var det angeläget att spendera semestern i en del av världen där så många av sina välkända tullar, med impulsiv verkan, inte var helt och hållet escapist; Det kom till mig under en tidigare rapporterande resa till världens största julbutik.

Den särskilda platsen, 90 miles norr om Detroit i en region som kallas Little Bavaria, sprawls över ett område fysiskt storleken på flera fotbollsplaner och psykiskt lika stor som Nordpolen. Arrayed med teutonisk precision längs gångarna i Bronners CHRISTMAS Wonderland (ortografi deras) är hela produktutbudet av industrisemestermaskinen. På mitt besök räknade jag 150 olika stilar av nötknäppare. Jag såg ornament som sa "God jul" på 70 språk. Jag såg 1,700-sorter av Precious Moments-kerubber, var och en med samma våldsamma tårröda ögon. Jag såg 500-typer av Nativity-uppsättningar, från 70-nationer och julbollar i 6,000-mönster (inklusive en som innehöll en traktor driven av en gris). Och skivor Santas och glänsande keramiska pepparkakshus och ... väl, någonstans mellan glitter snöklotarna och de flammande träden i efterkärnfärger hittade jag en utfart och flydde.

Förr eller senare inser de flesta av oss att semesterkraftfältets magnetiska centrum endast delvis består av Hallmark-moment. Djupt i kärnan är en mer tråkig tvång, viljan att raka genom det emotionella skräpet av delad erfarenhet. Varför inte låta allt gå? Jag trodde som den bärbara datorn whirred och Expedia-skärmen öppnade. Varför skrid inte över ytan av någon annans sentimentala landskap? Låt andra göra garlanding, förbereda festligheten, pryda trädet och stuvla det mulledvinet. Låt dem laga gåsen.

Så jag bokade en resa till det uppenbarligen semestercentrerade stället jag kunde tänka mig, en sydlig bayersk stad som kan vara det sista europeiska centrumet, vars medborgare kan sägas ha en inbyggd kostym. München närmar sig jul med särskilt allvarlig, dess fabled säsongsmarknader är ett uppenbart bevis. Det finns gott om andra. Inbäddat i det bayerska nationalmuseets kavernösa källare är det ett antal skönhetssalonger som samlas av en lokal samlare vars troföddsköld är större än vad jag har stött på, inklusive den på Certosa di San Martino i Neapel, där konstens skönhet -byggnad uppnådde en slags konstig, extatisk apogee i 18th century.

Inte bara men speciellt på julen går Müncheners i traditionella överdrivna lager och lederhosen. De bär hattar med björnborstar som är värdefulla för att vara listade i testamentiska codicils. Effekten av att vandra på en plats där människor har blivit uppkomna på det här sättet är att det ibland kan tyckas som om sidorna i stadens kommunala kalender slutade att vända på någon ospecificerad tid i det förflutna.

Var det 1950: s? Det kan tyckas så i ögonblick när snö gör staden en svartvitt ögonblicksbild. Men det finns också tider när du går de smala gränderna och tränger dig mellan gamla byggnader som ligger nära takytorna, säger medeltidens stad sig. Att svänga ett hörn på en mörk lane, det enda som låter ditt eget snabba fotfall är att det är lätt att trolla världen som det var på dagarna när natten föll som en bländande hölje.

I München nu och då släpper familjer julgranar på slädar genom gatorna. Merrymakers klyftor på gran-firlandskallar uppställda inuti gården av barocken Residenz palats. Leverantörer från landsbygden flockas till staden för att sälja weisswurst gjord av nära bevakade familje recept. På palatset gården en före julafton gick jag ihop med en liten folkmassa som tittade på en mekanisk renskalning. En djup basröst utfärdad av mellan gula trätänder som renens skarvade huvud flyttas från sida till sida. Vad han sa var borttappad på mig och ändå stod jag i skymningen med de andra, och lyssnade som om det var ett orakel som var fascinerad.

Men jag går före mig själv. München som jag beskriver är en plats för väl sliten cliché, en stad en New York Times korrespondent kännetecknas av att vara "så cool som polka musik på kassett". Det här är München, den dåsiga, den rika, den sydliga, den katolska, den helt självförnöjda. Det är München i Bayern München, den mäktiga och dominerande fotbollsklubben; av BMW och Siemens; av industrier (för det mesta tech dessa dagar) vars arbetsgrupper är ritade från en ung och högutbildad befolkning (en uppskattad 90,000-studentstudie vid stadens tekniska skolor och universitet).

Det finns en annan München, självklart, den nyligen höften. Den här staden gynnar raveklubbar med kommunistiska teman och statyer av Lenin, technobar och mönster av Pritzkerprisvinnande stjärnarkitektur Herzog & de Meuron, som har blivit mycket berömda för att bland annat omvandla en serie sammanlänkade 19-talets byggnader in i ett blankt shoppingkomplex. De är också firade för den massiva Allianz Arena i stadens utkanter, en byggnad som vissa beundrare beskriver som en poetisk molnbank men som påminner mig om en Naugahyde-ottoman som mina föräldrar köpte under en grov 1960s dekorationsfas.

Byggnadsboomen från det senaste decenniet i München var ljus, men kortfattad. Rikedom återhämtade sig i den globala finanskrisen, och tyskarna från norr återupptog snabbt sin nedslående inställning mot bumpkins från Bayern. Fortfarande, i 2007, redigerar de kosmopolitiska redigerarna Monokel salvat München den mest mottagliga staden i världen för att leva.

Som Münchenarna själva tenderar monoklarna att vara kulturella konservativa. Och trots att de sistnämnda baserade sina slutsatser om objektiva kriterier som tillgång till fina restauranger, rena gator, effektiv kollektivtrafik och generösa gröna utrymmen, har de värderingar som de stilaktigt godkände definierat München åtminstone sedan Heinrich lionen valde denna by på Isar Flod för sitt säte i 1158.

"I ingen annan stor tysk stad", som den tyska författaren Winfried Nerdinger en gång observerade i en oumbärlig arkitektonisk vägledning till staden, "var stadsbilden så medvetet, ständigt och systematiskt polerad."

Efter att allierade bomber minskade halva museets strukturella substans till murar, bestämde lokalbefolkningen att bygga om det exakt som det var. Det är inte nödvändigtvis uppenbart att den genomsnittliga besökaren promenerar genom de lugnt förgyllda torg och kullerstensgårdarna eller stoppar för att se den berömda kitschen Glockenspiel tolka sina 43-klockor, men en stor del av det man ser i München byggdes efter 1945.

En ringväg i slutet av 1800-talet ramar det historiska centrumet som en subtil barrikad, som omger strukturer som Alte Pinakothek, som är ett av de främsta skatterna i Europa, Glyptothek och kungliga Residenz. Hundratals marmorerade, förgyllda och ornately plastered rum i detta Wittelsbachs familjesäte tragiskt pulveriserades under andra världskriget och uppstod då mirakulöst i replika.

Inramningarna av modern arkitektur registrerar sig bara svagt på en besökare i München; Det som slår en i stället är de subtila kumulativa effekterna av en stad som konsekvent har motstått det nya. Det är sant att staden är hem för industridesigner Constantin Grcic och Clemens Weisshaar, och också sant att det ibland pryds som nästa Berlin. Det finns hipster barer som serverar cocktails gjorda av dragon och artisanal vermouth och det finns flaggskepp för Gucci och Valentino och Prada. "Ta en promenad längs Maximilianstrasse," Christian Hemmerle, unga scion av en juvelerfamilj som har tillgodosat Münchens gentry sedan Ludwig IIs dagar, berättade för mig. "Vi är en av endast två eller tre icke-kedjebutiker kvar på gatan."

Ändå fann jag i Münchens sidogator mer traditionella köpmän än i någon annan stad, som jag känner till jämförbar storlek trots inbrott av den globala lyxvaruautomaten. Hatters. Handske beslutsfattare. Lederhosen specialister. Det finns butiker som erbjuder lite förutom kläder av kokt ull. Inbäddat i lee av det massiva Hofbräuhaus är en hål i muren som specialiserat sig på hornknappar och tenntrådar. Bara några steg från centrala torget finns en butik som säljer tusen sorter av filt.

Jag hittade alla dessa saker i München, men större glädje var stadens undervärderade kulturinstitutioner, som under den upptagna uppgången till julveckan hade mer eller mindre för mig själv.

Vakter var mitt enda företag på morgonen av ett besök på den berömda Glyptothek, ett neoklassiskt tempel byggt i 19th century för att hysa en samling grekiska och romerska antikviteter. Den mest kända av dessa är Barberini Faun, en typ av proto-gay-ikon som visar en naken ungdom som sover på en panterskinn. Oavsett om det gjordes för en Dionysisk kult eller installerad av Hadrian i hans villa eller eftertraktade av en homosexuell pave, är det ingen motsägelse om faunens allure (en satyr, egentligen), med sina muskulösa, splayed ben, svagt dopigt utseende av inebriation, och en erotik så frodig verkar det synd att han bara är sten.

Ett galleri på Glyptothek är fyllt med romerska porträtthuvuden: en matris från andra århundradet med en Amy Winehouse bikupa; en tidsradad gammal man; en plump-faced Nero ser mindre den barbariska ogre än en tidig version av Beach Boy Brian Wilson. Efter att ha spenderat dagar i en stad som togs över av Nativity madness var det inte obehagligt att spendera tid i de här tidiga hedningarnaes marmorala företag och kortfattat att överväga världens existens före Kristus.

Ändå hade jag åkt till München med, trots mig själv, vill vissa återuppliva glädjen och spänningen i den kristna semestern, och det gjorde jag på julmarknaderna som växer upp som omedelbara byar. i Odeonsplatz, där leverantörer drar i fräscha granar varje morgon; och på restauranger som erbjuder säsongsbetonade menyer fyllda med midwinter biljett som nut-matad vildsvin.

På julafton hittade jag en slags oväntad bedazzlement i den lilla Asamkirche (officiellt kyrkan St. Johann Nepomuk), en barock juvel som redolent av tallskogar och rökelse. Lite om fasaden på Asamkirche kan förbereda en besökare för det som ligger utanför sina portaler - en pusselbåtsinredning, överbefolkade med förgyllda helgon och skalle och hektisk putti, med Madonnas och agonized Saviors och med memento mori som tvillingskeletterna med ben utsträckta fingrar som håller vågens skala med en tråd.

Därifrån ledde jag till den engelska trädgården, som jag hade besökt dagen innan, gick iväg med kastanjer och ek med en vän i München, en utlänad singaporean som jag hade träffat två år tidigare på Irrawaddy-floden i Burma. Även om det inte var den största säsongsmarknaden i München, den som vi hände på av den jätte pagoden folly kallas det kinesiska tornet var merriest och mest magiska. Föräldrar övervakade sina barn på en karusell, försäljare sålde hemlagad pfefferkuchen och en snickare förklarade för kunderna att de skärbrädor han sålde var planade från träd som lagligen avlägsnades från dessa mycket skogar. Ljuset den kvällen var blå, men bara ljuset.

Jag visste inte det, efter att vi skildrade, skulle jag äta på utmärkt stekt gås på Spatenhaus an der Oper; återvända till min fjäderbädd på hotellet för sömn ett barn skulle avundas; och vaken för att hitta München mufflade i snö, lät luften reverberating med kyrkliga klockor ljuda Angelus.

Ändå kände jag en ovanlig ljushet. Jag var inte ensam, inte ensam, och var för en gång utan den förmanade rädslan för semesternedgången, den långvariga barndomsledsen som följde förväntningarna gick för hög. Min vän och jag slutade att köpa mulledvin från en monter vid basen av det kinesiska tornet. Därefter två av oss - en bortfallen kristen och en förfallad buddhist, uppvuxen på motsatta ändar av planeten - klinkade ihop våra plastglasögon och roade den underbara sannolikheten för nästan allting.

Hur du kommer dit

Det finns direkta flyg till München från 10 US flygplatser.

Stanna

Bayerischer Hof Ett tidigare palats och staden Grande dame. 2-6 Promenadeplatz; 800 / 223-6800 eller 49-89 / 21200; bayerischerhof.de; dubblerar från $ 578.

Mandarin Oriental Centralt belägen pärla med nyligen renoverade rum och en restaurang med Michelin-stjärna. 1 Neutürmstrasse; 800 / 526-6566 eller 49-89 / 290-980; mandarinoriental.com; dubblerar från $ 503.

Sofitel Munich Bayerpost Boutiquehotell ligger i ett tidigare postkontor. 12 Bayerstrasse; 800 / 763-4835 eller 49-89 / 599-480; sofitel.com; dubblerar från $ 261.

Ät

Buffet-kull Lokalbefolkningen räkna upp för de generösa portionerna av brasseriemat. 4 Marienstrasse; 49-89 / 221-509; middag för två $ 98.

Café på museet Villa fast Överraskande bra soppor och smörgåsar, förberedda av välskötta restaurangen Zimmes & Zores. 60 Prinzregentenstrasse; 49-89 / 4555-5166; lunch för två $ 37.

Schumanns bar Stadens bästa exklusiva hipsterscenen. 6-7 Odeonsplatz; 49-89 / 229-060.

Spatenhaus an der Oper 12 Residenzstrasse; 49-89 / 290-7060; middag för två $ 118.

Zum Alten Markt Bokningar är nödvändiga på denna lilla plats, som serverar klassiker som sugande gris. 3 Dreifaltigkeitsplatz; 49-89 / 299-995; middag för två $ 87 (endast kontant).

Shop

Bayerischer Kunstgewerbe-Verein Store & Galleri Vackra handgjorda smycken, glas, skulptur och möbler. 6-8 Pacellistrasse; 49-89 / 290-1470; kunsthandwerk-bkv.de.

julmarknader Besök muenchen.de för platser.

Hemmerle Internationellt känd juvelerare som också gör föremål i järn och rockkristall. 14 Maximilianstrasse; 49-89 / 242-2600; hemmerle.com.

Johanna Daimer One-of-a-kind butik med konst och inredning av 100 procent ullfilt. 23 Adlzreiterstrasse; 49-89 / 776-984; daimer-filze.de.

Se och gör

Alte Pinakothek 27 Barer Str .; 49-89 / 2380-5216; pinakothek.de.

Bayerska nationalmuseet 3 Prinzregentenstrasse; 49-89 / 211-2401; bayerisches-nationalmuseum.de.

Kyrkan St. Johann Nepomuk 62 Sendlingerstrasse.

English Garden För information besök schloesser.bayern.de.

Glyptothek Königs; 49-89 / 286-100; antike-am-koenigsplatz.mwn.de/glyptothek.

Schumanns

Denna exklusiva hipster-plats är känd för sin glamorösa bar scene. På platsen serveras också utsökt kontinental hemlagning.

Bayerischer Hof

Familjeägt hotell med en välvrad restaurang som serverar bayersk mat (korv och strudel) och på söndagar en populär brunch.

Rum att boka: Be om ett rum med utsikt över Promenadeplatz.

Junior svit från $ 590, inklusive frukost.

Mandarin Oriental, München

Det renoverade 2007-hotellet har en 1870-byggnad och har en härlig uppvärmd pool på taket och uteplatsen. Hotellets Michelin-stjärniga Restaurant Marks är öppen för en elegant julaftonmåltid med mandeltäckt vilt med körsbär och semolina strudel.

Sofitel Munich Bayerpost

Sofitel Munich Bayerpost ligger bara en tre minuters promenad från centralstationen, och ligger i en byggnad från 19-talet som tidigare fungerat som stadens främsta postkontor. Hotellet är utformat i Wilhelminian-stilen och har en högt takvåning med polerade trägolv, långa vaser och storskalig konstverk. 339-rummen är mer minimalistiska, med mörka trämöbler och natursten badrum som är utrustade med Hermes-produkter. I fastigheten ingår även en cocktailbar, ett spa med en inomhuspool och två restauranger: Schwarz & Weiz, som serverar exklusiv bayersk-fransk fusion och Sophie's Bistro, en avslappnad fransk café.

Buffet Kull

Trots sitt namn är denna fina restaurang inte en buffé i traditionell mening av ordet. Den lilla bistroen serverar dock en mängd olika internationella rätter, inklusive amerikanska, italienska och franska. Candlelight och mjuk jazzmusik skapar en intim atmosfär i 20-bordsmatsalen, som även innehåller stora speglar och svartvita fotografier av segelbåtar. Utanför ger en handfull trottoarbord extra sittplatser. Menyn ändras säsongsmässigt men kan innehålla sådana rätter som tuna tartare, fasansoppa och coq au vin, alla serveras i generösa portioner till rimliga priser.

Café på museet Villa fast

Överraskande bra soppor och smörgåsar, förberedda av välskötta restaurangen Zimmes & Zores.

Spatenhaus an der Oper

Denna berömda ölsal ligger i en byggnad från 14-talet, mittemot nationalteatern München. Restaurangen är indelad i två nivåer som serverar två olika menyer, med övervåningen som ger en mer formell upplevelse. Matsalen är dekorerad med handmålade träpaneler, stora välvda fönster och högt i tak hängde med medeltida ljuskronor. Utanför finns skuggade uteplatsplatser under sommaren. Teckningar från gamla bayerska kokböcker, menyerna inkluderar traditionella rätter som Wiener schnitzel med rostade potatis och skarpt bayersk fläsk i en mörk ölsås. Den klassiska äppeltrudel är ett populärt val till efterrätt.

Zum Alten Markt

Bokningar är nödvändiga på denna lilla plats, som serverar klassiker som sugande gris.

Bayerischer Kunstgewerbe-Verein Store & Galleri

Inrymt i två angränsande byggnader i distriktet Allstadt, är detta moderna konstgalleri en av de största i Tyskland. Ursprungligen etablerad i 1851 grundades Bayerischer Kunstgewerbe-Verein (Bavarian Arts & Crafts Association) för att främja lokala hantverksarbetare. Idag visar och säljer galleriet mer än 400 nationella och internationella artister. Förteckningen omfattar en mängd olika medier, allt från skulptur och målning till smycken, glasvaror, textilier och keramik. Under semestern drar butiken särskilt stora folkmassor med sitt urval av originala juldekorationer. Galleriet är värd i genomsnitt sju utställningar varje år.

Hemmerle

Internationellt känd juvelerare som också gör föremål i järn och rockkristall.

Johanna Daimer

En-of-a-kind butik med konst och inredning av 100 procent ullfilt.

Alte Pinakothek

Alte Pinakothek-museet ligger i Kunstareal, och är hem till en av världens finaste samlingar av gamla mästersmålningar, från 14-talet till 18th. Kommuniserad av kung Ludwig I och öppnad i 1836 är museet en nyklassisk struktur med högt i tak, stora takfönster och silkeväggar. Den permanenta samlingen omfattar ungefär 700-verk, inklusive mästerverk av Leonardo, Rembrandt, Dürer och Titian. Det finns också en omfattande samling av arbeten från Rubens, inklusive hans Sista dom, en av de största målningarna som någonsin skapats. Museet erbjuder tematurer flera gånger i veckan.

Bayerska nationalmuseet

Inbäddat i det bayerska nationalmuseets kavernösa källare finns en mängd sköterskor som samlas av en lokal samlare.

Kyrkan St. Johann Nepomuk

Kyrkan vid julen är också känd som Asamkirche, en barock juvel som är redolent av tallskogar och rökelse. Lite om fasaden på Asamkirche kan förbereda en besökare för det som ligger utanför sina portaler - en pusselbåtsinredning, överbefolkade med förgyllda helgon och skalle och hektisk putti, med Madonnas och agonized Saviors och med memento mori som tvillingskeletterna med ben utsträckta fingrar som håller vågens skala med en tråd.

Glyptothek

Glyptothek, ett neoklassiskt tempel byggt i 19th century, huser en samling grekiska och romerska antikviteter. Den mest kända av dessa är Barberini Faun, en typ av proto-gay-ikon som visar en naken ungdom som sover på en panterskinn. Oavsett om det gjordes för en Dionysisk kult eller installerad av Hadrian i hans villa eller eftertraktade av en homosexuell pave, är det ingen motsägelse om faunens allure (en satyr, egentligen), med sina muskulösa, splayed ben, svagt dopigt utseende av inebriation, och en erotik så frodig verkar det synd att han bara är sten. Ett galleri på Glyptothek är fyllt med romerska porträtthuvuden: en matris från andra århundradet med en Amy Winehouse bikupa; en tidsradad gammal man; en plump-faced Nero ser mindre den barbariska ogre än en tidig version av Beach Boy Brian Wilson.