Utmaningarna För Ridning Amtrak

Jag skriver den här veckans kolumn medan jag kör Amtrak flaggskepp, Acela Express, mellan Washington, DC och New York. På många sätt älskar jag detta tåg. Men det kan också göra mig besviken.

Låt oss möta det: Amtrak måste tillhandahålla god service för att resenärer ska välja det över flygning, körning eller buss, men det behöver inte göra mycket mer. Flera flygbolag och bussföretag reser mellan Boston, New York och Washington. Men endast en tåglinje förbinder alla tre: Amtrak.

Lämna bort politiska frågor om statlig finansiering (och om det inte räcker eller för mycket), är Amtrak ett monopol. Eftersom den kontrollerar marknadsandelen behöver den inte vara en innovatör eller fokusera på kundtjänst.

Och det är synd, för Amtrak har mycket att gå för det, särskilt i nordöstra. Om du reser från ett centrum till ett annat, gör tåget det mesta. Det är vanligtvis snabbare och mer avkopplande än regionens överbelastade motorvägar. Till skillnad från flygning kan du visa upp 15 minuter före avgång. Tåg är sällan försenade av väder. Och när är sista gången ett tåg var tvungen att "cirkla" stationen på grund av trafik?

Varje sittplats har sitt eget eluttag. Wi-Fi är gratis, men orimligt långsam. (Cool funktion: inloggningsskärmen spårar din nuvarande plats, perfekt för resor som du). Tåg är vanliga, med 15 veckodag Acela Express avgångar mellan New York och Washington och 10 mellan New York och Boston. Det finns också gott om långsammare regionala tåg mellan dessa städer. Att resa med tåg är mycket bättre för miljön än att köra eller flyga.

Så varför är jag inte en större fan? Det är många små saker.

Ta sittplatser. Du behöver en reservation ombord på något tåg i nordöstra, men det garanterar inte dig en plats med dina resekamrater. I New York, Washington och Boston är det ofta en galen dash att gå ombord på tåget först och säkra två platser tillsammans. Vissa människor som inte behöver hjälp med sina väskor söker fortfarande Red Cap-assistans, och vet att det kommer att hjälpa dem att hoppa över linjen. (Tillträde till Amtrakas Club Acela-lounge är ett annat sätt att klippa linjen, antingen genom direkta dörrar till plattformen eller förkunskapskännedom om spåruppdrag.) För de som går ombord på stationer mellan storstäderna, finner man två intilliggande platser på en hektisk dag nästan omöjligt.

Tåg i Europa har avancerade tilldelade platser. Jag ber inte Amtrak att köra över hela landet i samma höga hastigheter som Frankrikes TGV-tåg eller Spaniens AVE-tåg gör (men det skulle vara trevligt). Jag säger bara, hur är det med en mjukvaruuppdatering för att ge passagerare bättre sittplatser? Även min lokala biograf erbjuder nu avancerade tilldelade platser.

"Amtrak s datoriserade bokningssystem är inte för närvarande inrättat för att hantera ett tilldelat alternativ," berättade Amtrak talesman Cliff Cole. "Vi utforskar alternativ för att uppgradera systemet, men har inga specifika eller en tidsram för implementering att dela just nu." De vet åtminstone att problemet finns och arbetar på det.

De har gjort vissa signifikanta förbättringar på andra områden, men det har tagit ett tag. Införandet av e-biljetter som du kan skriva ut hemifrån eller visa från din smartphone kom bara i juli i 2012-äntligen kan passagerarna hoppa över biljettfönstret eller kiosken och gå direkt till porten. För några månader sedan tillåter Amtrak att e-kuponger från avbeställda resor lösas in på nätet. Amtrak erbjuder några av sina bästa priser och kampanjer online; Före denna ändring kunde dessa inlösenkuponger inte utnyttja dessa online-erbjudanden.

Maten i kafébilen kan använda viss förbättring, men dryckespriserna är rimliga (för en New Yorker, åtminstone): $ 5.50 för ett Bud Light, $ 7 för en Sam Adams, $ 8 för ett hundfisk 90 Minute IPA .

Sedan finns det den tysta bilen - en förmodligen biblioteksmiljö där mobiltelefoner är förbjudna och samtal måste hållas till en viskning. Det är en lysande introduktion. Planer kan använda sådana sektioner, även om vi fortfarande inte kan använda våra mobiltelefoner. Problemet: Ledare verkställer inte det.

Många människor frågar mig vad jag tycker om sammanslagningen av flygbolag och hur det kommer att påverka resenärer. Det kommer säkert att leda till en stabilare och lönsamare industri (och förmodligen högre priser). Men i viss mån kan för få val betyda att enskilda flygbolag inte kommer att slåss för vår verksamhet.

Utan den konkurrensen är det lätt för Amtrak att känna sig självkänsla. Och även om det har blivit förbättringar, finns det tydligt mer arbete att göra.

Relaterade länkar:
Fler företagstips
Världens mest natursköna tågturer
Världens snabbaste tåg

Scott Mayerowitz är en flygbolagets reporter för Associated Press. Läs hans historier på AP-webbplatsen och följ honom på Twitter @GlobeTrotScott.