Det Bästa Sättet Att Se Portugals Alentejo-Region

Det finns himmel-sända tider att cykla i Portugal Alentejo-regionen, en belgisk storlek av land sydost om Lissabon där korkplantor, vitkalkade städer, rustik mat och gamla stenar är rikliga. Vår, till exempel när mattor av vildblommor utbrott och vita stammar återvänder från Afrika. Eller hösten, när de första kvällsbränderna tänds och svarta iberiska grisar löses på ekollonerna.

Men i början av september, under en av de hetaste stavarna kunde någon komma ihåg, jag trampade genom en levande ugn. Dagen hade startat lovande nog, under statliga slottmurar i den medeltida staden Montemor-o-Novo. Men efter 45 miles hade temperaturen klättrat över 100 grader. Separerad från min grupp - för snabb för vissa, för långsam för andra - Jag rullade längs den blåsande asfalten, som sträckte sig uppför varje backe. När jag frågade Junior, min joviala och trogen unga guide, hur mycket längre vi var tvungna att verka för, verkade han fumla för ett svar som var trovärdigt, men skulle inte krossa min ande.

Vid en tidpunkt trodde jag att vi kunde se vår destination, Torre de Palma Wine Hotel, över de skimrande slätten. Men i ett lur av perspektiv som någon djävulsk Magritte-målning, tog vägen mig aldrig närmare. Jag upptäckte svaga tremor och grymma frossa i värmeslag. Jag drack vatten och hällde mer över mitt huvud. Junior föreslog att jag snusade upp näsan, som om att svalna mitt brinnande ansikte inifrån.

Jag är en ivrig cyklist och har lidit genom vackra landskap på en cykel massor av gånger. Men det var en ny nivå av ont. För att distrahera mig, fortsatte Junior att prata: "Så, var kommer du ifrån?" Jag var för eländig och andfådd att svara. Varje några miles drog jag över till en av de gnarled, ensamma träden bredvid vägen, floppade i anemisk nyans och försökte kväva det surrande i mitt huvud. Slutligen gjorde jag ett kommandonbeslut: "Ring bilen."

Det är ingen skam att kalla "sagvagnen", som ryttare kallar det, men i det ögonblicket var det miles tillbaka, service andra. Jag var i hornet av ett dilemma: slutför de senaste sex milen till hotellet eller vänta i värmen. Var det inga bensinstationer där jag kunde hitta salen av en cola eller en frusen behandla? "Det är saken med Alentejo," sa Junior. "Du kan åka i tjugo eller trettio minuter i någon riktning och se ingenting."

Jag kom tillbaka på cykeln. De flesta av resten av vägen verkade vara uppförsbacke. Junior, steady som en sten, rida vid sidan av, tryckte mig med sin fria hand. Jag avbildade omslaget på mitt högskolans kopia av Don Quijote: den skrämmande riddaren och hans stalwart sidekick rider genom ett torrt landskap. Jag korsade den sista kullen, korsade mig till hotellet, där någon pressade kalla handdukar i mina händer. Jag tittade sheepishly på Junior och svarade slutligen på sin fråga: "New York."

Ridning Alentejo hade varit en fantasi av mig sedan ett besök med den schweiziska arkitekten Valerio Olgiati vid hans neo-brutalistiska villa bland korköarna i den västra delen av regionen. Förundras över de expanser som omger oss, entusiasmerade Olgiati att man kunde köra hela vägen till Madrid på grusvägar. Det var sant att han lovade att Alentejo, som Portugal själv, blev mer modig och lockade som Philippe Starck och Christian Louboutin, båda av dem egna hem nära hans. Men landet känns fortfarande ovanligt vildt för Europa.

Lissabons Alfama-distrikt, sett från Palacio Belmonte-hotellet. Emiliano Granado

Lyckligtvis har denna magnifika landsbygd också gott om tysta, välskötta asfalterade vägar, vilka är idealiska för ridning. När jag lyssnade på Olgiati tänkte jag på João Correia, en portugisisk infödd och tidigare professionell cykelåkare baserad i Marin County, Kalifornien, där han driver det avancerade cykelturföretaget InGamba. Dess uppfattning är enkel: gästerna får spela procyklister under dagen innan de går tillbaka till en vingård eller annan vacker miljö för kockens bordsmiddag. Eftersom cykling blir äldre och rikare (vissa ryttare gillar att kalla den nya golfen), har sådana utflykter som kombinerar uthållighet och epicureanism blivit alltmer populära.

Jag ringde Correia, som nyligen hade börjat springa resor till Alentejo, för att fråga om att gå i september. "Du vet att det kommer bli väldigt varmt i inredningen vid den tiden?" han frågade. (InGamba tar normalt grupper till området i april och oktober.) Men september var det som fungerade för mig och, ännu viktigare, min familj. Min fru och sjuåriga dotters tålamod för mina utdragen cykelturer hade varit tunna och så, som en gest av förskingring, ville jag ta med dem - att inte rida, utan bara för att njuta av regionen.

Correia anordnade en liten gruppresa som skulle täcka lite mer än 300 miles på en vecka, från spetsen av Tróiahalvön, strax söder om Lissabon, genom korkmarker, vingårdar och romerska ruiner till Évora, en UNESCO Världsarvslista. Och så några månader senare befann vi oss på en stor terrass på Palácio Belmonte 17-talet, det bedrägliga hotellet där Wim Wenders filmade scener för sin 1994-film Lissabon Story. Spridning ut under oss var det historiska Alfama-distriktet, dess gator av gator betecknas av Panteão Nacionals graciösa kupol. På avstånd kunde vi se det stora blåbandet på Tagusfloden. På portugisiska betyder Alentejo "bortom Tagus", så det verkade lämpligt för oss att börja här, på andra sidan.

Och det var särskilt viktigt för Correia att vi börjar på Belmonte. "Du är på ett hotell, men inte riktigt", sa han till mig. Jag kunde se vad han menade. När jag vandrade de utsmyckade, högt inredda rummen med min dotter på jakt efter ett schackbräda och en flaska port som jag hade sett tidigare kände jag mig som om vi besökte gården av en excentrisk släkting. I de smala kullerstensgatorna utanför, gick en oupphörlig ström av besökare till São Jorge slott till fots eller i noisome tuk-Turks böjningsutsläpp. Men bakom de stora röda dörrarna på Belmonte kunde vi stänga ut staden och det verkade de senaste århundradena.

Nästa morgon samlades vår cykelfest i lobbyn. Mina andra ryttare var tre par, alla amerikanska. Istället för att navigera över Lissabons bergs-, trafik- och spårvagnsspår, klättrade vi på en buss till kuststaden Setúbal. Där, efter en lunch med havsabborre och sardiner vid Tasca da Fatinha, en hamn vid vattnet, gick vi ombord på en färja till Tróiahalvön, där InGamba-besättningen och en snygg rad mycket dyrbara Pinarello Dogma F8-cyklar väntade på oss.

Det var en strålande blå eftermiddag, med svalt havsbris från väst. Varje cykel expedition börjar med en "shakeout" dag för att se vad som fungerar och vad som inte är - med ryttarna lika mycket som åkattraktionerna. Vår takt var avslappnad och chattig. Vi diskuterade en procession av glatt målade båtar prydda med religiös statuär. När en scooter whined förbi, hoppade en av guiderna, en nyligen pensionerade pro som heter Manuel Cardoso, in i sin slipstream - "motor pacing", som racers kallar det. Vi slutade med en klättring till vårt hotell, Pousada Castelo Alcácer do Sal, beläget i ett tidigare kloster i Alcácer do Sal, en stad som var central för salthandeln under det romerska riket.

Från vänster: ett gästrum på Palacio Belmonte; kalvkött med sparris i restaurangen på São Lourenço do Barrocal. Emiliano Granado

På andra dagen vände vi inåt landet, bort från kärr och tallskogar vid kusten. Kork ekar prickade på sluttningarna, flytande som känsliga gröna moln över de bruna gräsmarkerna. När jag slog mig i rytmen på ritten fann jag att det största nöje, ännu mer än landskapet och kamratskapet, blev befriat, tack vare supportteamet, från all oro. På morgonen var jag helt enkelt tvungen att rapportera för min dagliga briefing med Cardoso. Där satt min cykel, inställd och polerad, med färskvattenflaskor och en Garmin-dator laddad med dagens rutekarta. I närheten var en spridning av riskakor, energistänger och de läckra portugisiska vaniljsåsarna känd som pastéis de nata. Om jag fladdrade eller blev törstig på vägen, skulle stödet fordonet vispa upp med ett nytt hjul eller en flaska. I slutet av dagen gav jag min cykel till mekaniken, lade mina svettiga kläder i en masksäck på mitt hotellrums dörrhandtag och rapporterade till soigneurs för en massage.

Soigneur, ett franskt ord som betyder ungefär "en som ger vård", har speciell resonans i cykelvärlden. "Mekaniker tar hand om cykeln", som Correia förklarade, "och soigneur tar hand om ryttaren. "En av oss, José, hade den omtänksamma mien och ett skarpt skägg av en ädla från ett portugisiskt porträtt från det 17-talet. Han arbetade min savage ben med intensiteten hos en munk.

Den sanna värmen började på den tredje dagen. Chattaren sänktes, takten saktade, och vi var alla nöjda att låta proffsen på framsidan ta vindens brunt. Hade jag inte varit så inriktad på att nå Torre de Palma utan att gå ut, kanske jag undrat hur min fru och dotter kom på. Jag behöver inte vara orolig. När jag äntligen anlände hittade jag dem som en simma, som redan har tagit en matlagningskurs med hotellkocken.

Staden Montemor-o-Novo, öster om Lissabon. Emiliano Granado

Torre de Palma, som öppnade i 2014 på ett 13-talet Herdade, eller egendom, består av starka vita byggnader, gamla och nya, omgivna av jordbruksmarker. Vid solnedgången gick vi till ägaren, Paulo Barradas Rebelo, för vinho verde ovanpå egenskapens eponymous tower. Den hade en vagt Moorish kupol och hakade öppningar runt toppen, genom vilket jag föreställde mig medeltida bågar som böjde sina bågar. "Familjerna tyckte om att visa sin makt med symboliska gester," sa Rebelo. "Härifrån kunde de hålla koll på arbetarna."

Efter att Rebelo påpekade de romerska ruinerna i avstånd bad min dotter att han skulle besöka. Vi lånade cruisercyklar från hotellet och pedalerade längs en grusväg till portarna, bara för att hitta dem låsta. Då vi upptäckte en liten öppning, och i ett ögonblick av föräldra- och rollmodellfel - jag skylder värmen - jag bestämde mig för att vi skulle smyga in för en snabb titt på de gamla freskerna och olivoljapressarna.

Vår grupp lämnade tidigare nästa morgon, för att undvika det värsta av solen. Scener utvecklas framför oss som en mildt narkotisk dröm: Vinmarkens symmetriska spel över röda backar, en man på en hästvagn med druvor. Vi breezed över utsmyckade grindar till avlägsna fastigheter och otaliga vitkalkade hus accentuerade med ultramarine eller oker. Vi stal in i århundraden gamla byar där gamla män med promenader pinnar visade oss. Ibland gick en bil förbi, föraren ropade uppmuntrande ord (eller så hoppades vi).

I slutet av den fjärde dagen rullade vi in ​​i São Lourenço do Barrocal, en stor fastighet som nås av en grusväg kantad med ismackar och karobträd. I generationer var det en gård som tillhörde familjen José António Uva, som lämnade ett jobb på Saatchi & Saatchi för att göra det till ett hotell. Liksom många andra egenskaper i regionen, inklusive Torre de Palma, exproprierades den av kommunistiska regeringen i 1975 efter Portugals Carnation Revolution. Det tog tills 1991 för familjen att återfå fullständig kontroll över landet.

Jag fann att det största nöje, ännu mer än landskapet och kamratskapet, befriades från all oro.

I 2002 inledde Uva vad som skulle bli ett 14-års restaureringsprojekt av São Lourenço do Barrocal. Vid den tiden hade de vita vita byggnaderna brutna tak, och deras enda invånare var duvor. Uva var tvungen att realisera sin vision för hotellet. Om han till exempel vill ha taket på taket med de ursprungliga rostiga Alentejo-plattorna, som inte längre är gjorda, rekryterade han en lastbilschaufför för att hitta cacher på sina vägar och samla in några 300,000 över två år. Han anlitade också high-end partners av den sort man kunde förvänta sig av en tidigare annonsutövare, inklusive Pritzker-prisvinnande arkitekten Eduardo Souto de Moura och Monokel utgivare Tyler Brûlé s Winkreative Agency, som övervakade varumärket. Den återfödda São Lourenço do Barrocal är en tilltalande mix av bekväm rustikhet och modern minimalism. Våra massage efterpå på hotellets Susanne Kaufmann Spa ägde rum i små kammare som var helt målade. Takkrokarna var de enda påminnelsen om att utrymmena en gång hade använts för att torka skinkor.

Med Barrocal som vår bas spenderade vår grupp de närmaste dagarna som rider genom den omgivande landsbygden. Vi klättrade till Monsaraz, en fantastisk kulle med smala passager, ett slott med en gammal tjurfäktningsareal, och utsikt över Spanien - allt som synes, men horder av turister. Där träffade jag Thierry Bernard, en fransk expat som hade lagrat sin butik, Casa Tial, med delikatesser som likör från Poejo, eller pennyroyal, en populär lokal ört.

Jag frågade vad som hade lett honom att lämna en mode karriär i Paris för att komma till denna stad av 780 människor. "Alentejo ringer dig," sa han. "Det finns något här som människor verkligen kopplar samman med." Jag kände att något på en solnedgång går på Barrocal när vi hände på en av de neolitiska menhirerna som prickar fastigheten. Ännu varma med dagens värme juttade den stora krökta stenen upp från gräset. Utan den här vilande vittnen skimtade Monsaraz saga på fjärran.

Med värmeböljan som sänker sig och våra kroppar acclimating till rigor av daglig ridning återvände en känsla av jovialitet till vår grupp. Vi skulle börja enkelt, med sånger av 1980s hits. Men för vissa - och jag är här inblandad - är en cykeltur ett bortskämt, och efter en paus för kaffe och snacks skulle någon oundvikligen göra ett drag och bjuda in de andra att jaga. Senare, efter att ha återvänt till Barrocal, skulle vi gärna äta tallrikar med vattenmelon, tjockt bröd med snygg serpaost och sallader toppade med stora kilar tonfisk.

Från vänster: En utsikt över Alentejo landsbygden från byn Monsaraz, nära spanska gränsen; en häst på São Lourenço do Barrocal, ett lyxhotell i Alentejo. Emiliano Granado

Min fru och dotter hade under tiden gjort egen rida med Filipe Gomes, Barrocal's courtly, elegant klädda ryttare. "Alentejo är mitt hjärta", sa han. "Hästarna, de är som mina söner." På eftermiddagen skulle jag träffa min familj för att utforska. I São Pedro do Corval hittade vi Rui Patalim, en femte generationens keramiker, i sin verkstad. Min dotter såg, transfixed, som han visade av en mugg, knappt som synes att flytta händerna. I den närliggande byn Reguengos de Monsaraz, vi vandrade till Fábrica Alentejana de Lanifícios, den sista producenten av traditionella filtar i regionen. Inom en sekel gammal blå-vit byggnad, ursprungligen en olivoljeprodukt, arbetade en kvinna vävstolar lika gamla som strålarna ovanför henne.

På den sista dagen av turen grupperade gruppen i staden Évora och visste förbi det romerska templet Diana i centrum av staden. Den kvällen återvände jag - med bil, tack och lov - till Monsaraz med min fru och dotter. Vid en utomhusbord på restaurangen Sabores do Monsaraz, med en spektakulär utsikt över den förtrollande upplysta staden, åt vi tallrikar av svart iberiskt fläsk och torsk, följde, vid den matroniska ägarens uppmaning, med glas vit port och tårta. Festlig hornmusik spelade som människor vandrade den gamla muromgärdade staden, deras skuggor dansade på väggarna.

Tillbaka hemma i New York, fann jag att jag saknade kamratskapet på resan. Det finns något särskilt givande om att göra en fysisk utmaning, i ett spännande nytt landskap, med en grupp. Tydligen var jag inte ensam om att känna det sättet. I flera veckor höll vi alla bantering på laget WhatsApp-konto. "Killar," Correia chimed in, "du vet att ritten är över, eller hur?" Verkliga livet ringer - arbete, skolårets början - men vi kunde inte fortsätta drömma om nästa Alentejo-kulle att klättra.

Detaljerna: Vad man ska göra i Alentejo

Hur du kommer dit

Från Lissabon är staden Alcácer do Sal, på kanten av Alentejo, cirka en timmes bilresa sydost. Évora, regionens huvudstad, är ungefär en och en halv timme öst.

Researrangörer

InGamba: Var och en av denna cykelturspecialists allomfattande resor är åtföljd av ett team av mekanik och soigneurs, samt stöd fordon. Den förstklassiga matsalen och logi är den perfekta belöningen efter en dag på vägen.sju dagar från $ 7,450 per person.

hotell

Palácio Belmonte: Att bo i en av 10-sviterna på detta historiska boutiquehotell gör att du känner dig aristokratisk. En gång en familjevilla, har egendomen, som har utsikt över floden Tagus, inredning rik på antika detaljer, inklusive tusentals fantastiska portugisiska plattor. Lissabon; sviter från $ 560.

Pousada Castelo Alcácer do Sal: Denna fastighet ligger på en kulle i Alcácer do Sal, i ett tidigare kloster från 16-talet. Var säker på att äta i restaurangen, som serverar utmärkta regionala rätter som grisörasalat. dubblerar från $ 145.

São Lourenço do Barrocal: En nyöppnad egendom i hjärtat av en historisk byggnad på 2,000-tunnland. Rummen öppnar sig på böljande kullar, prydda med nötkreatur, gamla megaliter och grödor från oliver till druvor som används för att göra São Lourenços egna viner. Gästerna kan åka cruisercyklar, provostar eller stargaze på ett närliggande observatorium. Monsaraz; dubblerar från $ 220.

Torre de Palma Wine Hotel: Denna renoverade 13-talets plantering ligger i den östra delen av Alentejo Monforte. Rid Lusitano hästar förbi ruinerna av en romersk villa eller ligga vid poolen när du tittar på hektar vingårdar.dubblerar från $ 150.