Bath, England Spa

För mer än 10,000 år, tills 1978 var bad att bada. En vagga med hälsoturism sedan förhistoriska tider blev Storbritanniens enda varma källor i slutet av 18-talet en otänkbart elegant utväg. Vintern Bath Season gav underhållning till rivaliserande London: det fanns konserter och bollar i Grand Assembly Rooms; du skulle gå och du kan fortfarande gå till pumprummet för att dricka salubrious (och mildt illaluktande) vatten medan en trio spelade en minuet. I sin början var Bath känt som "den främsta resorten av frivolitet och mode."

Även i Bath idag, i Englands våta västra interiör, hittar du en kaféägare som föredrar att adressera dig på italienska och nyhetsleverantörer som rutinmässigt lager Die Zeit och Världen. Otaliga "arv" -butiker panderar till rätter av alla smaker och fickor. Genom en extraordinär överflöd av museer, turer, böcker och guider är allt förklarat, i tolkningar som sträcker sig från den pittoreska (Sally Lunns Bun Shoppe) till den relativt vetenskapliga (Byggnaden av Badmuseum). Staden är en riktigt stolt, officiellt utsedd världsarvsstad. Och om besökaren ibland känner sig sliten av självmedvetenheten, är de infödda ännu trötare. För sedan slutet av den sista stora tillverkar-arbetsgivaren, kranmakarna Stothert & Pitt, verkar det som om nästan alla på ett eller annat sätt arbetar inom turistbranschen. Även Jane Austen är på lön och hennes helgedom - arrangerad i ett smalt hus - är smakfullt skyltad överallt. Faktum är att Bath välkomnar fler besökare per invånare än någon plats i världen förutom Venedig. Hur på jorden, eller snarare, hur i djupt provinsiell nordöstra Somerset, blev allt detta?

I 1692, och igen i 1702 och 1703, kom Queen Anne för att ta vattnet. Och det var det. Där royalty ledde, följde aristokratin, och strax bakom kom den ambitiösa medelklassen. I samma vatten - anmärkningsvärt nog, i samma pooler - staplade desperat sjuk, den eländiga, festering, söker lättnad från ett till synes obegränsat antal sjukdomar. Spetälskarna ensamma hade sitt eget bad.

Faktum är att Baths regeringstid är som de Glamour destination för English Society varade inte mer än 40 eller 50 år. Men periodens härligheter fortsätter att glöda och locka till sig en ny sorts "samhälle": de årliga besökarna i 3.2-miljön. För det var den enorma populariteten hos vattnen i den georgiska eran som medförde den stora ombyggnaden av staden, vilket gav oss de underbara solbadade "badstenen" -kristallerna eller halvcirkelformiga gatorna.

DEN BÄSTA ATTRAKTIONEN, SOM EN PERHAPS INTE så omedelbart stämningsfull av staden som dess obefläckade böjda stoneworks, är de romerska badarna, byggda direkt över den heliga våren. (Byggnaden bjuder på bad är nu också ett museum.) Men bara för att se på det stora badets ljusa, ogenomskinliga grön eller att sitta vid vattnet ovanför gamla, delvis nedsänkta, helt förfallna stensteg, är en oväntat rörelse erfarenhet (en som inte är väl gripen av Acoustiguide, med dess klipskloppsljudspår). Det är här där du förstår graden vattnet är nyckeln till och kärnan i Bath.

Fortfarande, med allt som staden har att erbjuda, har något saknats. Ring det hjärta. Eller kalla det själ. Baden har stängts sedan 1978 (efter en 14-årig tjejs död från en form av meningit i samband med en amoeba som trivs i varmt vatten). Som min taxichaufför, en livslång invånare som heter Richard, säger den: "Det finns så mycket att se i Bath. Men det finns inget att göra."

När du anländer med tåg från Paddington Station, kommer du ner till en station som heter Bath Spa. Men det är bara ett spa i namnet. Tack för en delfall till den lotteririka millenniekommissionen, men hjärtat och själen i Bath kommer snart att återuppliva. Oktober 2002, det är lovat, kommer att se slutförandet av det supermoderna $ 30 miljoner Bath Spa Project, utformat av en av Storbritanniens mest kända högteknologiska arkitektfirma, Nicholas Grimshaw & Partners. Juvelen i denna helt komprimerade kronan-spa kommer att passa in i ett stramt hörn av stadens historiska georgianska centrum - kommer säkert att vara den termiska utomhuspoolen på taket av Grimshaws nya tre-vånings Bathstone-kub. Här kan du njuta av det frodiga landskapet, inklusive den stora palladiska idyllen i Prior Park och sluttningarna av Bathwick, Widcombe och Lyncombe Hills.

Kuben, som kommer att stödja en pool men också ska byggas över en annan, friformig pool, har förutsägbart märkts "kontroversiell". Men på något sätt passar strukturen, och inte bara för sin kvot av lokal sten. En av de bästa och minst marknadsförda erfarenheterna av Bath är det sätt på vilket besökaren till Royal Crescent-för närvarande, fortfarande stadens obestridda arkitektoniska pris - nästan omärkbart levereras till det omgivande landskapet i storybook-dalarna. Trottoaren slår faktiskt ner och bort mot den öppna utsikten, vilket gör besökaren, i en stor utandning, befälhavare av allt han ser. Det är en liten och subtil sak, men det är naturen i Baths harmoni. Grimshaws skimrande aerie, kubbelpoolen, placerar medvetet personen i bilden, med mindre subtilitet, kanske, men inte mindre effektivitet.

BATHONIANER, MÅNGA AV VEM HAR ALDRI TESTAT VATTEN, och de flesta av dem, som infödingar överallt, skulle inte tänka sig att betala för vyn ($ 24 per två timmars session, $ 50 per dag), är oimpressade. Tina, receptionist i tjugoårsåldern på ett bussföretag, säger om projektet, "Det påverkar inte mig" och medger att hon skulle ha föredragit en bowlinghall och en cineplex. Robert, en mogen kiosk på mitt hotell, trodde att en gång rikliga kasinon borde ha tagits tillbaka. (Lokal historiker John Haddon kallar Bath ett "1800-talet Engelska Las Vegas.") Om historia och ordet på turistnämnden är något att gå för, bör alla dessa saker följa av en återupplivning av stadens ursprungliga attraktion. Enligt Peter Rollins vid Bath Tourism & Conference Bureau kommer det också att medföra hundratals nya arbetstillfällen och väsentligt en anledning till turister som redan besöker Bath för att förbli, inte för en säsong kanske, men bara lite längre.

För tillfället är spaet uteslutande för dem med en levande fantasi (min egen sparkades av en digital modell på en datorskärm, som virtuella besökare kan turnera på www.bathspa.co.uk). Den faktiska platsen för det framtida komplexet är ett stort, djupt och mycket lerigt hål fyllt med stora kranar (de är inte ens av Stothert & Pitt). Men de nederländska operatörerna, tillsammans med staden, som äger platsen, är övertygade om att deras nya komplex kommer att ha något för alla. Två georgiska bad, nu tomma skal, återställs för användning, en av dem riktade mot lokalbefolkningen. Besökare från nära och avlägsna kommer att erbjudas de nyaste behandlingarna och några av de äldsta. Utöver poolerna kommer det att finnas ångbastu (glas, cirkulär och frittstående), massage rum, luftbäddar, ett solarium, ett "preventorium" och ett gym. Behandlingar kommer att omfatta akupunktur, fango lera, växtbaserade wraps, Kneipp-bad, shiatsu och mat (en restaurang, det är).

Om det hela låter vara en av de sparsamfärdiga, kan det inte vara mer fantastiskt, mer uppriktigt tusenårigt, för lokalbefolkningen. För i Storbritannien, av den berömda (och nu behandlingsbara) styva överläppen, är hela etoden att ta hand om sig själv, oavsett om den är överdådig eller som en fråga om förebyggande hälsa, i grunden alien. (På 1800-talet gick folk till badet antingen som ett botemedel mot vissa etablerade sjukdomar, eller av sociala skäl, eftersom de skulle kunna gå till en pub.) Det går att utvecklas - och Bath Spa-projektet, oavsett vad du eller lokalbefolkningen tycker om det , definierar formen av saker som ska komma.

Men kommer projektet - som syftar till att samla det traditionella, kvasi-medicinska, långvariga europeiska spaet med de bortskämda nöjen av en exklusiv dag spa-appell till de besökare som staden är angelägen om att behålla? De formidabla hindren för öppnandet av Nya bad har inkluderat inte bara det känsliga arkeologiska arbetet för att skydda de romerska grundarna som löper under hela staden och att bevara och införliva viktiga georgianska byggnader. Staden har också varit tvungen att försäkra en försiktig allmänhet - och en förändrad allmänhet - att vattnet är verkligen värt att ha tillbaka. (För att vara rättvis, har kvaliteten på vattnet vid källan, i motsats till sitt föråldrade leveranssystem, aldrig varit i tvivel.)

Jag, för en, behöver ingen övertalning. Kan det finnas en mer idyllisk kombination för den världsliga och på en viss tid trötta resenären än en inspirerande morgon vid de romerska badarna följt av en eftermiddag några kvarter bort i sitt moderna eko, Grimshaw-badarna, där du kommer att kunna fördjupa dig själv i stadens största arv, sitt hjärta och själen, de ångande, helande och nu säkra heta källorna?

BATHS BEYOND BATH
Marcia Kilgore, ägare till New Yorks Bliss Spa, delar hennes favorit europeiska vattenhål:

bretagne Sjögräs skördad av dessa kända franska stränder verkar visa en viss kraft, speciellt när de föreskrivs för uppblåsthet, svamp eller, bäst av allt, utbrott. www.tourismebretagne.com.

tuscany Efter att du har tillbringat dagen med att suga upp sulfurerna i Saturnia, avslutar du med fint vin och jordbruksfärsk mat. Det är all ära, med ingen skuld. www.turismo.toscana.it.

Vichy Min favorit hydroterapeutiska känsla är den cascading vattenfallseffekten som kommer efter en kroppsbehandling, när en Vichy dusch tvättar dig. www.ville-vichy.fr.

Baden-Baden Om du räknar med ett effektivt, seriöst behandlingsschema, är den här tyska staden din bästa insats. www.baden-baden.de.