En Amerikansk I Prag

Prag är en av de städer som alla verkar ha varit förutom för dig. När jag medgav att jag var ivrig att se det för mig själv, presenterades jag med en virtuell snickare av råd: "Det är som en popup-saga och du måste stanna där minst en vecka" och "Du måste piggyback Prag med Budapest och Wien, annars har det ingen mening ", och slutligen," Min bästa vän börjar ett företag i Prag. Hans bror gjorde en förmögenhet, jag kommer att ge dig sitt nummer eftersom du absolut måste känna till någon. "

Jag är säker på att en resa till Prag enkelt kan införlivas i en rundtur i Centraleuropa. Och det skulle säkert vara trevligt att turnera stadsarmen i arm med Vaclav Havel, eller ledaren på Estates Theatre, eller en framstående fastighetsutvecklare. Jag tänkte på det. Jag fick namn på affärsmän, filmskapare och journalister, som alla tycktes vara ute i staden veckan jag åkte. Kanske visste de att september fortfarande är högvatten för turismen. Staden är mobbed med besökare av varje nationalitet som klättrar andlös till slottet. Så jag bestämde mig för att gå ut på egen hand, som de flesta turister gör, utan fixeringsmedel - en art som förekommer i det tidigare sovjetiska blocket - och utan introduktioner. Jag kom med några guideböcker, mina plattfotar och en intensiv nyfikenhet.

Att gå vilse på Prags slingrande kullerstensgator på en ljus morgon vittnar säkert om omöjligheten hos någon temapark som återskapar historiens syntes. Denna stad, en gång melankolsk och glädjande, är alla arkitektoniska teman och variationer. På ena hörnet väger en kran som förordar omvandlingen av en medeltida byggnad till en modern bank ovanför en förfalskad skatt intill. Guldinlägget i det vackert renoverade art deco kommunala huset arbetar övertid för att förmörkas strukturens tidigare inkarnation som en apparatchik byrå. Ner Wenceslas Square, mer en aveny och mindre av en fyrkant, står den glänsande McDonald's med dess neo-barock muraler bekvämt nära Café Europa, vars fyra ljuskronor och marmormurar skulle flytta min mormor till avundsjuk tårar. Pelikan Café, bland de få återstående outposterna av sovjetisk gästfrihet i femtiotalet stil (läs: Formica-bord och plastknikkknacks) är bara att tillgodose corner till en glittrande Planet Hollywood.

Det här är en kompakt stad, en labyrint som går djupt, inte bred. Parizska Street, som gränsar till det gamla judiska gettoet, är nu en tjeckisk version av Madison Avenue, kantad med Hermès och Nina Ricci butiker. Slottet är en kort bussresa från centrum av staden eller en lång promenad över Karlsbron och uppförsbacke. Självklart berättar en helgdagens Prag inte hela historien. Ta tunnelbanan, ett underverk av sovjetisk teknik, i utkanten, där linjerna i moderna stampkortslägenheter ser inte annorlunda ut än de som utstrålar från mitten av Moskva, Warszawa eller det tidigare Östberlin. De är en påminnelse om att Prag idag är ett demokratiskt mirakel och att det kommunistiska arvet, som nästan är frånvarande i centrum av staden, bara förflutit nyligen. "Jag var i Prag före revolutionen", berättar Shelley Wanger, en redaktör på Pantheon Books. "Det var så deprimerande. Staden var vacker, men ingen såg dig i ögat."

PÅ EN BRIGHT FALL DAG, PRAGUE, FÖR EN BESÖKARE, är allt annat än deprimerande. Tvärtom är det snarare som att vara inne i en musiklåda. De mest önskvärda hotellen ligger inom bekvämt gångavstånd från Gamla stans torg. Palace Hotel, en triumf av renovering, har alla bekvämligheter sitt femstjärniga löfte. I lobbyn jämför amerikanska turister noter om sina musikkryssningar till Wien, och conciergen kan boka speciella guidade limousinturer. Det är förmodligen det mest lyxiga hotellet i staden, men här har luxe en generisk känsla. Den interkontinentale, tidigare en bugged hyllning till en kommunistisk syn på utopi, har lidit ett liknande öde. Det är nu ett välskött affärshotell med en pool och kitschy minigolf.

Den mest yttre charmiga, Hotel Pariz, är idealisk för drinkar efter teatern. Drömmar om kaffe och kakor och Mozart blir sanna i detta Art Deco-paradis. Det är dock mycket mindre romantiskt när du anländer till ditt rum. Efter att jag entusiastiskt passerade de vackra salarna och öppnade dörren till min svit hittade jag en ouppbyggd säng och en öppen flaska vin med en anteckning som läste "Vinet är surt som korkat".

Trots denna typ av överraskning är rummen på Hotel Pariz eller ett hotell i Prag tungt bokade och bokningar måste göras i god tid. Jag tillbringade större delen av min vecka på lilla, trevliga Casa Marcello, patronized främst av européer. Bistroen tvärs över gatan lockar hippa unga saker som upptar borden i timmar, skriver i sina tidskrifter och rökning. Hur många "känsliga" första romaner måste ha skrivits där? I mitt hjärta avundnade jag alla dessa unga scribblers.

För de som längtar efter bohemisk mysighet, erbjuder hotellen U Krale Karla och strax över Karlbron i Mala Strana U Pava mörka väggar och välvda tak. Man kan tänka sig att dölja i timmar under en duntäcke, läsa Bruce Chatwins Utz eller Philip Roths Pragens orgie, två av de bästa romanen på engelska om Prag. Eller blickar på staden odödliggjort av Milan Kundera och Ivan Klima genom barens glasmålningar, pilsner i hand.

DEN CHARM är inte alltid lätt att hitta. Prag är verkligen inte Europas bäst bevarade hemlighet. Under sommaren och början av hösten är Gamla stans torg fylld med tyska, norska och japanska turister som kluster runt guider som håller på att identifiera paraplyer. De griper på den astronomiska klockan, som började tippa i 1490. Varje timme bildar träfigurer som representerar girighet, fåfänga och död ett moralspel när solen går genom 12-tecknen på zodiaken. Det är den perfekta introduktionen till Prags medeltida magiska mystery tour.

På Gamla stans torg skärs stadens föregående och nuvarande liv. De medeltida kyrktornen och Jan Hus Monument, som betalade tyst vittne till de folkmassor som hälsade den kommunistiska övertagandet i 1948, är nu mer benägna att tjäna som bakgrund för fotograferingar av sexfotiga tjeckiska modeller i huvud-till- tå Prada.

Men Prag har fortfarande en ikonoklastisk överklagande. College-ålder resande företagare fyller torget, erbjuder dagliga arkitektur, mysterium och Franz Kafka vandringsturer. Min Kafka guide (en svensk gymnasielärare och jag var hennes enda deltagare) var en 20-årig universitetsstudent. Hon verkade mycket väl känd i sin Kafka-historia och ansåg också om andra historier.

"I Prag skattar vi våra författare, till skillnad från amerikaner," berättade hon för oss.

Det var uppfriskande att vara med en researrangör, dock oofficiellt, så djupt oskadd i att spela upp till Yankee ego. "I Amerika är alla författare rika och skriver filmer," fortsatte hon.

Jag uppmanade slutligen mitt mod. "Jag är en dramatiker. De flesta av mina vänner gör inte mycket pengar."

Äntligen lognade hon. "Vår president är en dramatiker."

Jag loggade tillbaka. "Ja jag vet."

Jag fortsatte inte med att berätta för henne att jag hade träffat sin president vid en lunch i fjol. Eller när han frågades om han saknade skrivande spelningar, sa mannen som ändrade en nations historia med mod och beslutsamhet: "Skriftspel är väldigt svårt."

FÖLJANDE KAFKA'S FOOTSTEPS genom Prag är en påminnelse om att skrivandet är en vördnad yrke här. Om George Washington sov i varje värdshus i nordöstra USA skrev Franz Kafka "The Metamorphosis" i så många Prag lägenheter, inklusive en direkt tvärs över gatan från Inter-Continental.

Kafka tillbringade hela sitt liv i Prag, först i hemmet av sin australiensiska tysk-judiska far, bara några steg från den astronomiska tidshändelsen av Greed, Vanity och Death. Man kan inte låta bli att undra vad den skrämmande försäkringskonsulenten som skrev Försöket skulle göra av T-tröja, muggar och pussel emblazoned med hans namn. Eller kanske är det inte så svårt att säga. Vad kan vara mer Kafkaesque än Franz Kafka som popikon?

Kafkas far var ambitiös; Han vilade inte förrän han hade flyttat sin familj bort från Josefov, den judiska getto. Ändå blev Kafka senare i sitt liv besatt av den jiddiska teatern och chattade i timmar med dramatiker och skådespelare. Om Kafka skulle gå genom Josefov idag skulle han hitta judar som kastades av Diaspora utbyta berättelser om släktingar i Milwaukee, Wisconsin och Manchester, England. Mer än ett besök på ett enda museum eller minnesmärke kan en promenad genom Josefov skola bort århundradena, så att det östeuropeiska judarnas dagliga liv blir så konkret som deras utrotning var föraktlig.

SYLVIE WITTMANN, BÖRN I norra Böhmen i 1956, har utvecklat ett litet judiskt-tjeckiskt turnerande imperium. Vad som började med en veckotur till Terezin, ett transitläger för judar byggda av nazisterna i en gammal fästningsstad om 40 miles nordväst om Prag, har blivit en heltidsansträngning för att återvinna en historia. Det är väl värt att följa Sylvies trupper genom judiska kvarteret. Den gamla nya synagogen har varit ett centrum för judiskt andligt liv i mer än 700 år och är fortfarande i bruk. Legenden har det att stenarna, bokstavligen gamla och nya, placerades här under förutsättning att de återvände till Jerusalem på domdagen. I Pinkas-synagogan är namnen på 77,297-bohemiska och moraviska män och kvinnor som skickas till koncentrationsläger noga målat på väggarna. Lager på lager av gravstenar i den gamla judiska kyrkogården intygar ett omskriven men en gång blomstrande medeltida samhälle. Även under högsäsongens gång, som passerade 16-talets grav av Rabbi Loew-Frankenstein av judisk mysticism, skapade en legendarisk golem avsedd att skydda judarna men ges till rinnande amok på sabbaten - lånar staden en .

COMPACTNESS OF CENTRAL Prague erbjuder inga övergångar. Från hjärtat av den medeltida judiska ghettoen är det bara två kvarter till Barock, en höftbistro som kan existera lika bra i Covent Garden, på St. Germain eller i New Yorks SoHo. Väggarna är täckta med affischer av Brad Pitt och Linda Evangelista; menyn listar sallader, sushi och rökt lax. Barocks systerrestaurang, Kampa Park, är en romantisk hotspot. Nouvelle tjeckiska köket lockar kändisdyner-Bruce Springsteen, Mia Farrow, och självklart Vaclav Havel-vars fotografier hänger på väggarna. Till skillnad från ensamresenären på en romantisk kväll i Paris, som bara är för medveten om unga älskare, upplever en solodiner på Kampa Park den perfekta balansen mellan mystik och sexig sorg. Sitter bredvid fyra finska affärsmän som stängde en affär, jag var helt nöjd med att hålla min egen hand.

RÄDDNING FRÅN SHEERNUMMER unga kvinnor i Amadeus peruker som distribuerar flygblad, måste det finnas en klassisk konsert eller opera gala varje halvtimme i Prag. Från lunchtidskvartetter på slottet till förmiddagen Bach och Vivaldi vid Nationalmuseet verkar de informella erbjudandenen outtömliga. Även om det är ryktet att biljetter till statsoperan och Estates Theatre är omöjliga att få, lyckades jag boka platser för opera via Bohemia biljettbyrå för varje natt av min vistelse.

Mozarts första produktion av Don Giovanni ägde rum vid Estates Theatre. För att se den utförs stödjer Flaubert deklarationen att "de tre vackraste saker som någonsin skapats i denna värld är havet, Hamlet, och Mozarts Don Giovanni. "Man ser sällan en opera i så perfekta, juvelliknande proportioner. Det är som om du är bland eliten publiken Don Giovanni var ursprungligen beställd för. Jag måste hålla med den engelska scenen och opera regissören Nicholas Hytner att "se Don Giovanni på Estates är en av världens verkligen stora operaupplevelser, "intim och omedelbar".

Statsoperan och nationalteatern är å andra sidan stora affärer. (Man förbehåller sig speciell tillgivenhet för ett land som är klok nog att välja en dramatiker som president.) På statsoperaen hittar du galaproduktioner av Eugen Onegin och Tosca. Nationalteatern arrangerar en rad klassiska och samtida lekar, inklusive verk av Ibsen, Chekhov och Albee. Byggnaden är en renässans triumf med en underbar showgardin som beskriver staden. Nationalteaters mest vågade visar är dock reserverade för Kolowratteatern. Här hittar du dramaserier skrivna av nästa generation av Havels och regisserad av den nya Milos Forman. Under kommunistiska regeln hittade tjeckiska regissörer innovativa sätt att utforska standardtexter, och det är värt att se ett spel för scenen även om prestationen är på tjeckiska.

DEM som föredrar nattliv till Don Giovanni behöver inte oroa sig - Prag verkar ha återhämtat sig från sin omedelbara berömmelse som hem till den vandrande Brown University-kandidaten. De Prag Post annonserar fortfarande veganska middagar och lägenheter för expats, men även på Karlsbroen verkar förhållandet mellan passande turister och själsforskare ha jämnats ut. (Jag hör från vänner att Kambodja är mycket hipper nu.)

Grunden för Prags korta period som ett mekka för unga amerikaner är dock kvar. På FX Radost, ett kafé och en rekordbutik som specialiserar sig på techno musik och poesi avläsningar, trivs motkulturen varje kväll tills 6 är på söndagar finns det jämn kött-pojke poesi läsningar som motsvarar dem i många hipeterias i det tidigare östberlin.

KURS, KAN DU INTE GÅ TILL Prag, utan att gå till slottet, tidigare hem till kungar och nu från den tjeckiska presidentens kontor. Också att inte missa är St. Vitus-katedralen, där Saint Wenceslas, tsjekkos skyddshelgon, begravdes mer än tusen år sedan. Men för de som föredrar deras ikoner pint-storlek, inrymt i Our Lady of Our Lady Victorious (i distriktet strax söder om slottet, känt som Mala Strana) är den världsberömda spädbarnet i Prag - en vaxreplikat av barnet Jesus krediteras med att utföra många mirakel, bland annat att spara staden från svenskar i 1632. Anatomiskt korrekt sitter den på ett altare som är kostat i en sammet kappa och krona. 76-kläderna visas på en sidovägg. Ikonen togs till Prag mer än 300 år sedan av Engelska Virgins ordning. Det var utan tvekan otroligt för systrarna, den amerikanska dramatikeren Christopher Durang förgav Spädbarnet i hans lek Laughing Wild, där Durang verkade som barnet Jesus i en drömföljd som vägledde oss till universums natur och syfte. Mementos av min morgon med bambino, en liten docka och ett par modefoton, presenteras nu framträdande i Durangs hus.

I SLUTET VAR JAG GLAD Jag började på min resa utan "rätt" namn och nummer, även om de skulle ha gett mig entré till Prag av entreprenörer och mousserande restauranger. I denna stad kan du höra de melancholiska tonerna av Dvorak helt enkelt genom att gå nerför de smala gatorna, och bara här kunde 19-talets romantik verka förenlig med tjejer i Suzie Wong-klänningar och plattformskor. Jag skulle hålla min hand och ta mig till Prag igen och igen.

Fakta

Det finns inget som en helg i Prag, en av de bästa städerna att utforska till fots som jag någonsin har besökt. Tjeckiens huvudstad bevisar också att äta i Östeuropa kan vara ett nöje-ingen inlagda kål och potatis dumplings här. Det som följer är några av mina favoriter.

hotell
Palace Hotel 12 Panska; 42-02 / 2409-3111, fax 42-02 / 2422-1240; dubblar $ 292.
Interkontinental 5 Curieovych Namesti; 42-02 / 2488-1111, fax 42-02 / 2481-1216; dubblar $ 325.
Hotel Pariz 1 U Obecniho Domu; 42-02 / 2422-2151, fax 42-02 / 2422-5475; dubblar $ 260.
Casa Marcello 783 Rasnovka; 42-02 / 231-1230, fax 42-02 / 231-3323; dubblar $ 220.
BÄSTA VÄRDE U Krale Karla 4 Uvoz; 42-02 / 530-636, fax 42-02 / 538-811; dubblar $ 188 och U Pava 32 U Luzickeho Seminare; 42-02 / 5732-0743, fax 42-02 / 533-379; dubblar $ 173.

restauranger
Café Europa 25 Wenceslas Square; 42-02 / 2422-8117; middag för två $ 46.
Barock 24 Parizska; 42-02 / 232-9221; middag för två $ 30.
Kampa Park 8B Na Kampe; 42-02 / 5731-3493; middag för två $ 65.
FX Radost 120 Belehradska; 42-02 / 2425-4776; middag för två $ 6- $ 30.
Provence 9 Stupartska; 42-02 / 232-4801, fax 42-02 / 2481-6695; middag för två $ 33. Kuddar, kuddar, kuddar. Eurochic mat.
U Zatisi 1 Liliova; 42-02 / 2422-8977; middag för två $ 58. Äkta tjeckiska köket med en uppfinningsrik anda.

Teatrar
Teater och opera biljetter kan bokas i förväg via Böhmen biljettbyrå i Prag via fax (42-02 / 2161-2126) eller telefon (42-02 / 2422-7832). Ta med ditt MasterCard- eller Visa-nummer. Om du är i stan, gå över till 13 Male Namesti.
operan 4 Wilsonova; 42-02 / 265-353; biljetter $ 5- $ 27.
Estates Theatre Stavovske Divadlo; 42-02 / 2421-5001; biljetter $ 34 ($ 19 matinee).
Nationalteatern 1 Ovocny Trh; 42-02 / 2491-3437; biljetter $ 26 ($ 19 matinee).
Kolowratteatern 6 Ovocny Trh; 42-02 / 2421-5001; biljetter $ 15.

turer
Wittmann Tours 42-02 / 2481-2325. Sylvie Wittmann erbjuder en allmän tur i Prag, som inkluderar slottet och de gamla och nya städerna. Separata expeditioner tar sig i det judiska kvarteret och koncentrationslägret Terezin. Kostnaden för varje turné är mellan $ 13 och $ 17 per person.